Serena Williams: niet te stoppen

Serena Williams © Belga
Chris Tetaert Journalist bij Sport/Voetbalmagazine

De grandslamteller staat op 23, maar Serena Williams wil nog binnen het jaar het record van Margaret Court (24 titels) in handen krijgen. De plannen van een 36-jarige mama.

‘Ze moet nu in de eerste plaats van haar dochter genieten en haar comeback niet willen forceren’, zei Patrick Mouratoglou, de Franse coach die Serena Williams sinds juni 2012 begeleidt.

De samenwerking met de ex-coach van onder anderen Yanina Wickmayer, Laura Robson en Grigor Dimitrov was het begin van haar tweede carrière, nadat ze in 2011 geen enkele keer in de finale van een grand slam stond en steeds meer analisten aan haar toekomst twijfelden. Maar onder Mouratoglou speelde ze alle twijfels weg en won ze tien grandslamtitels, olympisch goud én werd ze opnieuw de nummer één. Volgende doel: records pakken.

In januari van dit jaar, een maand nadat ze haar verloving met Alexis Ohanian had aangekondigd, won ze in Melbourne haar 23e grand slam. Ze was acht weken zwanger toen ze in de finale tegenover haar zus Venus stond, maar ze wilde absoluut nog in 2017 voorbij Steffi Graf glijden in de geschiedenisboeken, beter doen dan de 24 zeges van de Australische legende Margaret Court (1960-1973) is haar volgende doel.

Serena Williams: 'Ik kom niet terug om week na week te verliezen. Ofwel blijf ik winnen, ofwel speel ik niet meer.'
Serena Williams: ‘Ik kom niet terug om week na week te verliezen. Ofwel blijf ik winnen, ofwel speel ik niet meer.’ © BELGAIMAGE

En: het kan niet snel genoeg gebeuren. Toen ze begin september bevallen was, zei ze meteen dat ze in Melbourne haar titel wilde verdedigen. Ze noemde haar dochtertje Alexis Olympia, waarbij de A en de O verwijzen naar de Australian Open. ‘Dat moest ik doen, want mijn dochter was toen al bij me’, vertelde ze aan Vogue.

‘Ik had altijd gedacht dat ik zou stoppen wanneer ik moeder werd, maar dat heb ik uit mijn hoofd gezet. Naar het terrein stappen en het publiek horen schreeuwen, het lijkt zo vanzelfsprekend, maar ik kan me geen mooiere ervaring voorstellen. En: de kans om beter te doen dan Margaret wil ik niet laten liggen. Ik kom niet terug om week na week te verliezen. Ofwel blijf ik winnen, ofwel speel ik niet meer.’

Ondertussen staat ze, anderhalve maand na de bevalling, geregeld met Mouratoglou op de courts, al wil de Fransman geen druk op zijn ex-vriendin leggen. ‘Toen Serena zei dat ze zwanger was, vroeg ze meteen of ik op haar wilde wachten. ‘Ik ben nog niet klaar met de sport.’ Ze kan de Australian Open halen, maar met die druk wil ik haar niet opzadelen. Mijn raad: als je niet op je sterkste bent, speel dan voorlopig niet.’

Want: de concurrentie lijkt groter dan ooit tevoren. ‘Sinds haar zwangerschap ligt de standaard van het vrouwentennis hoger’, zei ex-kampioene Chris Evert in The Economic Times. ‘Serena heeft ook de laatste jaren veel gewonnen, maar ze was minder dominant dan in haar beste periode en dat voelden haar concurrenten ook. Karolina Pliskova, Garbiñe Muguruza, Simona Halep, Jelena Ostapenko en Johanna Konta hebben enorme stappen gezet, zowel fysiek als mentaal. Ik denk dat Serena, eenmaal opnieuw op het circuit, zal schrikken van het niveau.’