Tennissensatie Naomi Osaka in de voetsporen van Sharapova

Naomi Osaka maakte in de finale van de US Open indruk met haar nederigheid. © BELGAIMAGE
Chris Tetaert Journalist bij Sport/Voetbalmagazine

Één grand slam gewonnen en meteen het beste sponsorcontract in de geschiedenis van het damestennis mogen tekenen. Naomi Osaka kon haar succes op de US Open meteen verzilveren, het begin van veel meer?

Er ging een schok door de sportwereld toen Forbes in juli zijn lijst van bestbetaalde sporters van 2018 publiceerde. Geen enkele vrouw in de top 100, zelfs Serena Williams niet. De Amerikaanse was er vorig jaar wel nog bij, als enige, maar tijdens haar zwangerschap had ze amper gespeeld en haar sponsorcontracten – toch goed voor 15,6 miljoen euro – waren lang niet voldoende voor een plaatsje in de top 100. De Franse basketballer Nicolas Batum (Charlotte Hornets) had 4,3 miljoen meer gecasht dan de 23-voudige grandslamwinnares en haalde het lijstje maar net.

Het was opvallend, vonden de samenstellers, dat veel mannelijke atleten hun fortuin niet op het veld of in de ring maken, maar vooral afhankelijk zijn van sponsorcontracten. Van de cijfers die daarin stonden, konden vrouwen alleen maar dromen. De Amerikaanse golfsensatie Michelle Wie tekende in 2005, op de dag van haar 16e verjaardag, een monstercontract met Nike – 17,3 miljoen voor vier jaar – en ook Maria Sjarapova was meer dan gegeerd door de marketeers van grote bedrijven (Nike, Land Rover, Motorola, Canon, Tag Heuer), maar dat waren uitzonderingen.

Tot Naomi Osaka amper een week na winst in de US Open haar contract met Adidas, dat op het einde van het jaar zou aflopen, kon verlengen. En hoe. Minstens 7,4 miljoen euro per jaar, meer dan 10 keer zoveel als haar vorige overeenkomst met het Duitse sportmerk en meteen een record in het vrouwentennis – Serena Williams casht bij Nike jaarlijks 6,7 miljoen. En, zei haar manager Stuart Duguid: ‘Het marketingpotentieel van Naomi is enorm. Er zullen bedragen worden betaald die niemand enkele jaren geleden voor mogelijk hield.’

Een paar dagen erna kon de 20-jarige Japanse, die op haar derde verhuisde naar de Verenigde Staten en daar nog altijd woont, alweer twee nieuwe sponsors (Nissan en Citizen Watch) aan haar bestaande portefeuille – Yonex (rackets), Nissin (voeding) en Wowow (media) – toevoegen.

Verrassend? Niet helemaal. Nog meer dan haar tennis had vooral de nederigheid waarmee ze zich tijdens en na de tumultueuze finale tegen Serena Williams bewoog, indruk gemaakt. En: de match werd op ESPN door 3 miljoen tv-kijkers rechtstreeks gevolgd, 50 procent meer dan de mannenfinale. Tijdens de Olympische Winterspelen tekenden de Amerikaanse ijshockeyvrouwen in hun finale tegen Canada ook al voor een kijkcijferrecord, drie jaar geleden werd de vrouwenfinale – VS tegen Japan – op het wereldkampioenschap voetbal in de States door 23 miljoen kijkers gevolgd.

‘Het zou onverstandig zijn om de commerciële waarde van vrouwen nog langer te onderschatten’, zeggen marketingspecialisten, die ook wijzen op het groot aantal volgers op Twitter en Instagram. ‘Als vrouwen iets postten, dan hebben ze vaak een andere en diepere boodschap dan mannen. Alleen dat al maakt het aantrekkelijk voor bedrijven.’