Als het nieuwe bestuur van Stoke City zijn toestemming geeft, is de kans groot dat we Carl Hoefkens (27), vorige zomer voor 500.000 euro overgenomen van Germinal Beerschot, volgend seizoen in de Premier League zullen kunnen bewonderen. In afwachting van zijn transfer breide de verdediger met de Rode Duivels een einde aan een lang en vermoeiend seizoen.

Stoke hoopte te promoveren naar de Premier League, maar eindigde slechts dertiende. Een zware teleurstelling ?

Carl Hoefkens : “Ik denk het wel. Bij de contractbesprekingen, waarschijnlijk ook om mij nog wat extra te overtuigen, was me verteld dat we zeker een ploeg zouden hebben die de play-offs waard zou zijn. Intrinsiek hadden we misschien ook wel de kwaliteiten, maar onze kern was niet ruim genoeg om blessures of schorsingen op te vangen. Dat bleek duidelijk vanaf januari, nadat we eind december nog rond de vijfde plaats vertoefden, en werd ons ook fataal.”

Johan Boskamp vertrekt zeker bij Stoke City. Een groot verlies ?

“Natuurlijk, een fameuze aderlating. Zeker als je zoekt naar wat samenhang en continuïteit op lange termijn. Nu valt dat weer in het water. Stoke wisselde de laatste vier jaar drie keer van manager. Een verre van ideale situatie. De meeste ploegen die promoveren, werken al vijf seizoenen met dezelfde technische staf. Zij kunnen dus altijd op een basis terugvallen. Je moet op lange termijn durven te werken.”

Jij werd door de eigen supporters verkozen tot beste speler van het seizoen. Betekent dat dat je mag terugblikken op een geslaagd debuutseizoen ?

“Absoluut. Ik mag zeker niet klagen over mijn avontuur in Engeland, waar er toch een ander soort voetbal wordt gebracht. De aanpassing verliep vlot, ik miste ook maar twee wedstrijden en werd verkozen in het elftal van het jaar. Dat wil wat zeggen, ook omdat Stoke niet verder kwam dan de grijze middenmoot. Ik haalde het bij ons, als verdediger nota bene, voor Paul Gallagher en Luke Chadwick, die nog bij Antwerp speelde. Gallagher is een middenvelder die werd gehuurd van Blackburn Rovers en in totaal elf keer scoorde. Ik ben best trots op die prestatie.”

Welke minpunten moet je nog wegwerken ?

“Niet echt veel. Alles verloopt zoals het moet. In het begin had ik wel wat moeite met de andere stijl. Ik was wat te fair in de kopduels, durfde mijn armen niet echt te gebruiken, waardoor ik een aanzienlijk aantal kloppen op mijn ogen en kaken incasseerde.”

Blijf je bij Stoke City ?

“Die kansen zijn fiftyfifty. Een aantal Engelse eersteklassers toont concrete interesse. De enige mogelijke dwarsligger is de nieuwe eigenaar van de club. Er zal veel geld op tafel moeten komen, want ik lig in principe nog een jaar onder contract. Misschien willen ze volgend seizoen absoluut promoveren en zien ze mij als sterkhouder. Dat zal de komende weken duidelijk worden. Ik hoop een stapje hoger te mogen zetten, want dat kan mijn ontwikkeling ten goede komen.”

Ben je klaar voor het hogere niveau van de Premier League ?

“Als rechterverdediger bij een goede middenmoter moet dat lukken. Ik kan daar aanvallend spelen en haalde op die positie afgelopen seizoen mijn beste rendement. Snelheid en wendbaarheid zijn geen probleem. In de paar wedstrijden die we tegen eersteklassers afwerkten, liep het vrij aardig. Ik zit vol vertrouwen.”

Je speelde afgelopen seizoen meer dan vijftig wedstrijden. Kan je lichaam nog volgen ?

“Dat valt best mee. Het was een zwaar en lang seizoen, zeker omdat we geen winterstop hebben. Maar zolang je bezig blijft, merk je van die vermoeidheid weinig. Mijn lichaam snakt nog niet naar rust. Ik ben ook blij dat ik bij de Rode Duivels het seizoen mocht afwerken. De bondscoach weet perfect waar hij naartoe wil. Zijn vakkennis viel me op. Want hij kent, net zoals José Mourinho, ongelooflijk goed de zwakke punten van de tegenstander en probeert die bloot te leggen en uit te buiten. Ik denk dat hij deze groep goed kan kneden. Er zit toekomstmuziek in. Ik hoop als rechtsachter een basisplaats te kunnen veroveren.”

FRéDéRIC VANHEULE

Fout opgemerkt of meer nieuws? Meld het hier