Harelbeke en Wevelgem wedijveren om toppers.

Het wielervoorjaar telt voortaan niet langer vijf maar zes klassieke monumenten. Dat verkondigen althans de organisatoren van Gent-Wevelgem nu hun wedstrijd opnieuw op zondag valt.

Een topklassieker behoeft een achtbaar parcours. Dus onderging Gent-Wevelgem een facelift. De toevoeging van een lus over de Franse grens maakt de heuvelzone veel zwaarder. Er wachten de renners nu zestien hellingen, vier keer zoveel als vroeger. Tussen de laatste beklimming van de Kemmelberg en de finish ligt vijf kilometer minder. “Aanvallers hebben hun kans. Maar ook een sprinter met inhoud moet dit vernieuwde parcours aankunnen”, denkt Hans De Clercq, de oud-renner die nu koersdirecteur is.

Aanvankelijk zou het nieuwe traject 257 km lang worden, maar de afstand werd finaal herleid tot 219 km. Daar heeft de E3 Prijs Harelbeke, die daags tevoren wordt gereden, alles mee te maken. “We wilden niet in de clinch gaan met de E3 Prijs”, aldus De Clercq. “Door ons parcours korter te maken dan voorzien, krijgen de renners de kans om aan beide wedstrijden deel te nemen.”

Toch is het maar de vraag of het peloton diezelfde mening is toegedaan. In de hoofden van veel renners geldt de E3 Prijs traditioneel als laatste testcase voor de Ronde van Vlaanderen. Een dubbele portie het weekend voor de Ronde is uit den boze. Vandaar dat ze in Harelbeke ook dit jaar kunnen uitpakken met nagenoeg alle klassiekerspecialisten en De Clercq voorlopig alleen Philippe Gilbert met zekerheid kan aankondigen.

De media overdrijven de rivaliteit tussen de buren van Harelbeke en Wevelgem, vindt De Clercq echter. “Als ProTourwedstrijd krijgen we sowieso zes ProTourploegen die niet aan de E3 Prijs meedoen en zondag dus in hun sterkste opstelling zullen komen.”

De Clercq gelooft in de toekomst van Gent-Wevelgem op zondag. Het budget van een half miljoen euro is nauwelijks groter dan dat van de E3 Prijs. Maar anders dan de E3 Prijs is Gent-Wevelgem wél verankerd in de UCI ProTour en onderdeel van Flanders Classics, de koepel over zes Vlaamse voorjaarsklassiekers. “Met vereende krachten kunnen we sterker worden”, meent De Clercq, die zondag zal plaatsnemen in een Kia, de wagensponsor die Flanders Classics aantrok.

“We vreesden alleen voor de verkoop van onze vippakketten, daags na Harelbeke”, vervolgt De Clercq. “We mogen uiteindelijk 1900 vips voor een volledige dag verwelkomen. Dat zijn er dan wel 300 minder dan vorig jaar. Maar met de ticketverkoop voor onze avondreceptie compenseren we die daling.”

De verhuis van een woensdag naar een zondag vertaalt zich ook al in de toegenomen mediabelangstelling, vooral uit het buitenland. “Er mogen maximaal twaalf fotografen op de motor meerijden. We kregen al zestien aanvragen. Gent-Wevelgem geldt niet langer als tussendoortje, maar wordt een doel op zich”, besluit De Clercq.

Fout opgemerkt of meer nieuws? Meld het hier