Drie beslissende assists in twee weken en opnieuw Rode Duivel, dit keer zonder

dat anderen verstek gaven. Anderhalf jaar na zijn terugkeer naar België groeit Thomas Buffel stilaan naar zijn beste vorm. ‘Hij kan bij Genk de Buffel

zijn die iedereen verwacht.’

In voetbal kan het snel gaan”, zei Thomas Buffel, toen nog Cerclespeler, in dit blad, enkele dagen voor hij de overstap maakte naar Racing Genk. Ook bij de Limburgers kon de creatieve middenvelder in de eerste maanden niet echt zijn stempel drukken, al viel hij in een zwalpende ploeg nooit echt door de mand. We spraken drie bevoorrechte getuigen over heden, verleden en toekomst van de speler die intussen wél bepalend geworden is voor Racing Genk.

“Thomas is een speler die elke trainer wel in zijn ploeg wil”, vertelt Genktrainer FrankVercauteren. “Hij is een complete voetballer, heeft een pak ervaring, maar koestert ook nog een zekere ambitie. Dat is een mooie combinatie voor een club als Genk. Op dit moment is hij erg belangrijk voor ons, net omdat hij vaak beslissend is. Dat vertaalt zich niet meteen in doelpunten, maar wel in dreiging, doelgevaar en assists. Zijn toegevoegde waarde is de laatste maanden inderdaad opvallend, maar ook Buffel kan maar presteren omdat hij op het veld goed omringd is.

“Thomas heeft veel meegemaakt”, gaat Vercauteren verder. “Hij kan de dingen voor een deel van zich afzetten. Toch blijft het volgens mij iemand die gevoelig is voor een positief elan in de groep. Hij heeft een positieve drive nodig. Naar buiten zal dat niet altijd blijken, maar Thomas is gevoelig en kampt soms met twijfels. Hij stelt zich soms vragen die hij zich niet zou moeten stellen.”

Bij Genk wordt Buffel meestal uitgespeeld op de rechtsmidden in een 4-4-2, hoewel de geboren Bruggeling in zijn Cercleperiode zelf vaak aangaf dat hij liefst centraal speelt. “De discussie over zijn positie kun je eeuwig voeren,” zegt Vercauteren, “maar nu rendeert hij in ieder geval ook op rechts. Buffel is geen échte rechtsbuiten met kalk aan de schoenen, maar wel een speler die je op verschillende manieren kunt gebruiken, naargelang van de wedstrijd.”

Vorige maand werd Buffel 29. Zit hij op de top van zijn kunnen? Vercauteren: “Thomas is vrij vroeg begonnen met voetbal op hoog niveau en dat kan zijn sporen nalaten. Maar net door al die ervaring kan hij constanter presteren. Hij is immers iemand die zijn eigen lichaam perfect beheert. Hij controleert zijn trainingen, maar is wel altijd heel aanwezig. Bovendien werkt hij voor de ploeg, zowel defensief als offensief, en is hij bijna altijd fit. Racing Genk speelt niet in het teken van Thomas Buffel, maar hij staat wel als een van de eersten op het wedstrijdblad.”

Het contract van de international bij Genk loopt in principe eind dit seizoen af, maar er is een optie voorzien. Vercauteren: “Als hij zo blijft presteren, verwacht ik wel dat Genk de optie zal willen lichten. Thomas kan hier de Buffel zijn die iedereen verwacht. Langs de andere kant moet hij, als er een opportuniteit komt, natuurlijk zelf een beslissing nemen. Maar ik denk dat Thomas ook tevreden zou zijn met een verlenging van zijn contract hier.”

Afscheid in mineur

Ook de manager van Buffel, de Nederlander Kees Ploegsma, denkt dat Genk zich binnenkort zal engageren om de tweede clubtopschutter (na Ogunjimi) langer vast te leggen. “Op dit moment is Thomas meer dan tevreden bij Racing Genk. Op het einde van het seizoen loopt zijn contract af, maar er is een optie van een jaar in de overeenkomst opgenomen die nog gelicht kan worden. De club is aan zet en zal ons wel vragen om rond de tafel te zitten. Thomas staat open voor elk aanbod. Ook een terugkeer naar het buitenland sluit ik niet uit. Maar voorlopig denk ik dat hij nog anderhalf jaar in Genk blijft.

“Zijn passage bij Glasgow Rangers was geen onverdeeld succes”, zo analyseert Ploeg-sma het recente verleden van Buffel. “Thomas speelde daar drie en een half jaar. Het eerste seizoen viel echt goed mee, tot hij zich zwaar blesseerde. Daardoor is hij uiteindelijk meer dan anderhalf jaar aan de kant moeten blijven. Toen zijn contract in Schotland afliep, had de club hem niet meer nodig en rekenden ze ook niet meer op hem. Voor Thomas was dat een afscheid in mineur.

“Hij wilde vooral terug op zijn oude niveau raken, maar dat kost tijd. Thomas en ik hebben daar dikwijls over gesproken. Het zou niet verstandig geweest zijn van hem als hij na Glasgow meteen op zoek was gegaan naar een grote club uit een grote competitie. Cercle Brugge bood hem de mogelijkheid om zijn oude vorm terug te vinden. Thomas vond het dan ook klote toen hij op de bank terechtkwam. Dat had hij helemaal niet zien aankomen. Het was ook onterecht. Als Glen De Boeck een beetje meer vertrouwen in hem had gehad, dan was Thomas Buffel bij Cercle kunnen uitgroeien tot een sterkhouder en uitblinker. Bij Genk krijgt hij nu de kans om het ongelijk van De Boeck te bewijzen.”

De gok van Cercle

“Bij ons ligt de kwestie-‘Thomas Buffel’ toch nogal gevoelig”, aldus Cercleassistent Ronny Desmedt. “We hadden geen enkele twijfel over Thomas’ kwaliteiten. Alleen zijn fysieke paraatheid was voor ons enigszins een onbekende. Iemand die zoals Buffel een lange revalidatie achter de rug heeft, moet rekenen dat het maanden kan duren voor hij écht terug op niveau is. Bij Cercle kwam hij toe met een serieuze achterstand, dus in principe is het logisch dat hij nu pas zijn echte rendement begint te halen. Maar wij kunnen een speler van het kaliber van Thomas alleen maar halen op zo’n moment, dat is altijd een beetje gokken.”

Naast de gebrekkige fitheid zijn er nog redenen waarom Buffel het nooit kon waarmaken bij Cercle Brugge. Ronny Desmedt wijt het vooral aan de omgeving: “Toen Thomas terugkeerde naar zijn roots in Brugge, was van meet af aan duidelijk dat de verwachtingen bij iedereen zeer hoog lagen. Ook Buffel zelf wou zich graag bewijzen.” En net die omgeving is volgens Desmedt een niet te onderschatten factor. “Hier in Brugge werd hij constant aangeklampt. Rustig op restaurant gaan was er niet meer bij. Iedereen zag ook wel dat Buffel zijn niveau niet meteen haalde en de mensen begonnen oorzaken te zoeken. Nu, Thomas heeft veel vrienden in Brugge, en dat speelde ook mee. De match was nog maar bezig of we hoorden vanop de bank dat ze aan het roepen waren voor Buffel, of hij nu speelde of niet. En als hij op rechts stond, dan moest hij zogezegd centraal staan, want alleen daar zou hij het kunnen waarmaken. Maar waar speelt hij nu bij Genk? Zijn beste kameraden bleven daarop vitten: ‘De trainer speelt hem niet goed uit!'”

Spanning en rancune

“Voor Thomas en zijn ouders zal het ook niet altijd even makkelijk geweest zijn. Het moment dat ze hun kop buiten staken, werden ze aangesproken over het feit dat Thomas onder de hoge verwachtingen bleef. Vandaar dat het misschien een goede zaak is dat hij uit Brugge is weggegaan. Genk is voor Thomas een rustiger omgeving, waar al dat ‘gezaag’ is weggevallen.”

Toch houdt Cercle geen wrang gevoel over aan het vertrek van Buffel, al na één seizoen. “We vinden het niet zuur dat hij nu bij Racing Genk prestaties neerzet”, zegt Desmedt. “Waarom zouden we dat Buffel niet gunnen? Wat ze ook mogen zeggen, rancune heeft nooit meegespeeld, ook niet in de relatie tussen Buffel en De Boeck. Thomas was kritisch voor zichzelf. Hij wist ook wel dat hij bij Cercle nog geen constant niveau haalde. Ik vind het ook tof dat hij dat wil toegeven. Toen hij hier wegging, heb je van zijn kant ook niets negatiefs over Cercle gelezen.

“De sportieve staf heeft overigens altijd geprobeerd om de hoge verwachtingen te temperen, maar tevergeefs”, aldus De-smedt. “De laatste maanden was er een soort spanningsveld ontstaan, ook omdat er iedere week iets van in de krant stond. De media roken sensatie en bepaalde mensen gebruikten de zaak om onrust te creëren. We zijn nooit ‘blij’ of ‘opgelucht’ geweest toen Thomas vertrok, maar het was wel een spanning die wegviel.”

door ellen voorspoels en bregt vermeulen – beelden: reporters

Bij Genk krijgt Buffel de kans om het ongelijk van De Boeck te bewijzen. Kees Ploegsma

Het is een goede zaak dat hij is weggegaan uit Brugge.

Ronny Desmedt

Fout opgemerkt of meer nieuws? Meld het hier