Chris Tetaert Journalist bij Sport/Voetbalmagazine

Nog vier races en dan is Lewis Hamilton voor de vierde keer wereldkampioen, al hoopt Sebastian Vettel nog altijd op een mirakel. Tegen beter weten in.

In 2014 en 2015 botste Sebastian Vettel op Lewis Hamilton, vorig jaar bleek Nico Rosberg de meest regelmatige rijder. Maar na drie overwinningen en evenveel tweede plaatsen leek de Duitser dit jaar voor het eerst sinds 2013, toen nog in een Red Bull, in staat om de Zilverpijlen van Mercedes van een vierde opeenvolgende wereldtitel te houden. Tot zijn Ferrari begon te sputteren. In Hongarije, de 11e GP van het seizoen, was hij nog één keer de snelste, waarna Hamilton vier van de vijf volgende races won en hij zelf twee keer vroegtijdig naar de kant moest.

‘Ik heb soms medelijden als ik zie wat Seb de laatste weken is overkomen’, vertelde Niki Lauda onlangs aan Speedweek. Een verrassende uitspraak van de directeur van… Mercedes, die twee (1975 en 1977) van zijn drie wereldtitels won bij de Scuderia. ‘Mijn hart ligt bij Ferrari, met het hoofd ben ik bij Mercedes’, legde hij uit in de Corriere dello Sport, kort nadat Mercedes in Monza met Hamilton en Valtteri Bottas voor de Ferrari van Vettel finishte en zowel bij de rijders als de constructeurs de eerste plaats pakte.

Voor Vettel ging het van kwaad naar erger. Met nog vier races te gaan bedraagt de achterstand op Hamilton 59 punten, terwijl Bottas tot op 13 punten van de tweede plaats is genaderd. Lauda: ‘Met Vettel ben je nooit klaar, zeker niet wanneer hij in een schijnbaar verloren positie zit. De Ferrari was dit seizoen geregeld sneller dan ons, maar op belangrijke momenten scheelde er blijkbaar iets met de afstelling.’

Vettel, die in Italië nog een contract heeft tot 2020, weigerde om nu al de handdoek te gooien en was opvallend lief voor het team. ‘Maleisië (4e plaats, nvdr) en Japan waren afknappers, maar het team heeft dit seizoen de achterstand op Mercedes voor een groot deel weggewerkt. We staan verder van verwacht.’

CHRIS TETAERT