Houdt Ben Hermans Belgische eer hoog?

Traditioneel begint met de Amstel Gold Race het segment van de klassiekers waarin de Belgen de eerste viool aan anderen moeten laten. Met zijn sprintzege zondag op de Cauberg doet Philippe Gilbert een nieuwe wind waaien. De klasse die hij op Nederlandse wegen etaleerde, doet het beste verhopen voor zondag in zijn geliefde Luik-Bastenaken-Luik.

In de Waalse Pijl, die vandaag op de kalender staat, konden onze landgenoten de jongste zeven edities welgeteld één toptienplaats behalen. Ieder jaar opnieuw wordt er met een verrekijker naar een witte raaf gespeurd. Vorig jaar was het Ben Hermans (23) die de hoop deed opleven, toen hij tot zijn eigen verrassing veertiende werd op de Muur van Hoei.

Hermans kreeg een contract bij RadioShack. Hij heeft de Waalse klassiekers opnieuw als een doel aangekruist. In het Internationaal Wegcriterium, eind maart, zat hij naar eigen zeggen al dicht tegen zijn topvorm aan. “In de rit naar de Col de l’Ospedale voelde ik me supergoed. Ik had op de slotklim nog de kracht om te demarreren, maar een ploegmaat was me voor.”

De Limburger kwam als negende op de top, niet ver achter Samuel Sánchez en Cadel Evans, maar vóór Alberto Contador en zijn kopman Lance Armstrong. “Die laatste was naar het schijnt onder de indruk van mijn prestatie”, aldus Hermans. “Lance kende me nog niet. Dan is het goed dat je laat zien wat je in je mars hebt.”

Ook in de Ronde van het Baskenland liep het aanvankelijk gesmeerd voor Hermans, die desondanks zijn ambities voor het Waalse tweeluik bescheiden houdt. “Als iedereen die vorig jaar in de Waalse Pijl bij de beste twintig reed, nu in de top tien wil komen, zijn we met de helft te veel”, zegt hij laconiek.

“Luik-Bastenaken-Luik spreekt me eigenlijk nog meer aan dan de Waalse Pijl. De afmattende beklimmingen van zondag zouden me op papier ook beter moeten liggen dan de explosieve slotklim in Hoei. Maar Luik is natuurlijk wel zestig km langer, daarvoor moet ik nog een paar jaar sterker worden.”

Door een pollenallergie haalde Hermans vorig jaar in Luik de aankomst niet. Ook de afgelopen dagen baarde zijn gezondheid hem zorgen. “In het Baskenland liep ik een keelontsteking op. Daardoor miste ik de Brabantse Pijl. In de Amstel kon ik gelukkig al starten. Ik maak mezelf sterk dat mijn conditie niet van de ene op de andere dag verdwenen kan zijn.”

Wie er allemaal in uitstekende conditie verkeert, heeft Hermans met eigen ogen kunnen vaststellen in het Baskenland. “In de eerste plaats Alejandro Valverde: hij won een rit met aankomst op het vlakke, één bergop en ook zijn tijdrit was uitmuntend. Onze kopman Chris Horner vond ik ook heel sterk. Ik verwacht hem vooral in Luik. Zelf kreeg ik voor de Waalse klassiekers een vrije rol. Maar voel ik me niet goed, dan zal ik me zeker voor een ploegmaat wegcijferen.”

Fout opgemerkt of meer nieuws? Meld het hier