Twee weken na het brons van de Yellow Tigers was het aan de Red Dragons om de Belgische eer hoog te houden op het EK volleybal. De mannen van Dominique Baeyens konden niet voor een gelijkaardige stunt zorgen als hun vrouwelijke collega's, maar met een zevende plaats deed België het verre van onaardig.

"Top acht is een realistisch doel", had Baeyens vooraf onder meer in Sport/Voetbalmagazine de kansen ingeschat. Mission accomplished, maar eigenlijk meer dan dat, want de uitspraak van de bondscoach was er wel eentje die van ambitie getuigde.

Halve finales

"Als je ziet welke landen we allemaal achter ons laten - denk maar aan Polen, Turkije en Slovenië - dan mogen we stellen dat we een goed kampioenschap achter de rug hebben", blikte de bondscoach na afloop dan ook met tevredenheid terug. "Van de acht kwartfinalisten waren wij uiteindelijk het enige team dat deze zomer niet had deelgenomen aan de World League."

Een knap resultaat dus, temeer daar België met een verdiende overwinning in de poulefase het enige land was - op de nieuwe Europese kampioen Rusland in de finale na - dat Italië wist te verslaan. "En hadden we het niveau van die wedstrijd ook gehaald in de kwartfinale tegen Servië, dan ben ik ervan overtuigd dat we in de halve finale hadden gestaan."

Topsportschool

Dat gebeurde niet, maar top acht in Europa blijft mooi voor de Red Dragons. "Ik vind ook dat we momenteel bij de beste acht horen. Zonder er ons op vast te pinnen, moet de kwartfinale op een EK voortaan onze maatstaf zijn", aldus nog Baeyens, die de toekomst van de nationale ploeg in de nabije toekomst rooskleurig inziet omdat een aantal jonge talenten staat te trappelen om hun kunnen te tonen in de selectie.

Tegelijkertijd waarschuwt hij wel voor de situatie op langere termijn. "We moeten ervoor zorgen dat de instroom in de topsportschool op niveau blijft. Dat kan alleen maar als er een aangroei komt van volleyballende jongens. Laat ons profiteren van de hoerastemming die er nu heerst om meer mensen voor onze sport te winnen." (RVDB)