Op het vorige EK (Slovenië 2013) eindigde België als negende, ondanks het ontbreken van een echte ster in het team. Die is er nu in de persoon van Matt Lojeski wel bij. De genaturaliseerde Amerikaan lanceerde zijn profcarrière in ons land, waar hij eerst bij Okapi Aalstar en nadien ook nog eens bij Oostende verkozen werd tot beste speler in de competitie. Twee jaar geleden moest hij net voor het EK afhaken door een blessure. En vier jaar geleden in Litouwen ontbrak die andere vedette, Axel Hervelle, door een blessure. Dat beide toppers er dit keer wel bij zullen lopen in Riga, plus het leiderschap van de tot volle wasdom gekomen Sam Van Rossom, stemt tot enthousiasme.

Enige minpunt: België mist lengte. Een echte center heeft Casteels niet voor handen nadat Tomas Van Den Spiegel (2m16) en Didier Mbenga (2m14) het profbasketbal vaarwel zegden. Dat euvel wordt nu collectief opgelost: de Belgian Lions zijn een moeilijk te bekampen team. Niet al te dreigend -tenzij het driepuntshot binnen valt-, maar zeer taai en vol vuur. Axel Hervelle, Quentin Serron, Lionel Bosco, Jean-Marc Mwema, Kevin Tumba: het zijn mannetjesputters die de tegenstander constant opjagen.

In de voorbereiding op dit EK bleek dat zelfs grote landen als Griekenland, Frankrijk en Spanje daar de nodige moeite mee hebben. Al blijft de vraag of België die energie kan blijven opbrengen wanneer er straks in de poulefase zowat om de dag gespeeld moet worden.

Naar het voorbeeld van Golden State

Basketkenner Dennis Xhaët, commentator bij Sporting Telenet (dat alle EK-matchen van de Lions live uitzendt), ziet mogelijkheden voor de Belgische ploeg. 'Door het gebrek aan grote jongens onder de korf zullen ze klein moeten spelen, maar Golden State Warriors bewees dit seizoen in de NBA dat je ook op die manier succes kan boeken. De tijd dat je enkel resultaten kon halen als je over een dominante center beschikt, is voorbij.'

'Van Rossom, Hervelle en Lojeski kunnen een ploeg op sleeptouw nemen. Bondscoach Casteels zorgde voor continuïteit bij de nationale ploeg en voor een organisatie waar ze steeds op kunnen terugvallen. Hij kan een team scherp zetten. Als de Lions hun eigen spel kunnen opdringen, behoort een kwartfinale tot de mogelijkheden.'

Die kwartfinale is de stille droom van de twaalf Lions en hun entourage. Het zou betekenen dat ze beter doen dan op het EK 2013 en bovendien zetten ze op die manier een grote stap richting kwalificatietoernooi voor de Olympische Spelen in Rio. De derde tot de zevende van dit EK krijgen daarvoor een uitnodiging. De Belgian Lions doopten die missie om tot operatie 'Go to Lille', daar waar straks de knockoutfase afgewerkt wordt.

EK 2015 - 'Go to Lille'

* Het Europees Kampioenschap basketbal van 2015 gaat van start op 5 september en wordt voor het eerst in verschillende landen gespeeld: Letland, Kroatië, Frankrijk en Duitsland. Groep A speelt in Frankrijk (Montpellier), Groep B in Duitsland (Berlijn), Groep C in Kroatië (Zagreb) en Groep D in Letland (Riga).

* België werd in Groep D ingedeeld samen met Litouwen, Letland, Estland, Tsjechië en Oekraïne. Speeldata: België - Letland (5/9), Estland - België (6/9), Litouwen - België (7/9), België - Tsjechië (9/9) en Oekraïne - België (10/9). De top vier van elke groep stoot door naar de achtste finales.

* De hele knockoutfase wordt afgewerkt in het gloednieuwe Stade Pierre-Mauroy, het multifunctionele stadion van voetbalclub OSC Lille.

Op het vorige EK (Slovenië 2013) eindigde België als negende, ondanks het ontbreken van een echte ster in het team. Die is er nu in de persoon van Matt Lojeski wel bij. De genaturaliseerde Amerikaan lanceerde zijn profcarrière in ons land, waar hij eerst bij Okapi Aalstar en nadien ook nog eens bij Oostende verkozen werd tot beste speler in de competitie. Twee jaar geleden moest hij net voor het EK afhaken door een blessure. En vier jaar geleden in Litouwen ontbrak die andere vedette, Axel Hervelle, door een blessure. Dat beide toppers er dit keer wel bij zullen lopen in Riga, plus het leiderschap van de tot volle wasdom gekomen Sam Van Rossom, stemt tot enthousiasme. Enige minpunt: België mist lengte. Een echte center heeft Casteels niet voor handen nadat Tomas Van Den Spiegel (2m16) en Didier Mbenga (2m14) het profbasketbal vaarwel zegden. Dat euvel wordt nu collectief opgelost: de Belgian Lions zijn een moeilijk te bekampen team. Niet al te dreigend -tenzij het driepuntshot binnen valt-, maar zeer taai en vol vuur. Axel Hervelle, Quentin Serron, Lionel Bosco, Jean-Marc Mwema, Kevin Tumba: het zijn mannetjesputters die de tegenstander constant opjagen. In de voorbereiding op dit EK bleek dat zelfs grote landen als Griekenland, Frankrijk en Spanje daar de nodige moeite mee hebben. Al blijft de vraag of België die energie kan blijven opbrengen wanneer er straks in de poulefase zowat om de dag gespeeld moet worden. Basketkenner Dennis Xhaët, commentator bij Sporting Telenet (dat alle EK-matchen van de Lions live uitzendt), ziet mogelijkheden voor de Belgische ploeg. 'Door het gebrek aan grote jongens onder de korf zullen ze klein moeten spelen, maar Golden State Warriors bewees dit seizoen in de NBA dat je ook op die manier succes kan boeken. De tijd dat je enkel resultaten kon halen als je over een dominante center beschikt, is voorbij.' 'Van Rossom, Hervelle en Lojeski kunnen een ploeg op sleeptouw nemen. Bondscoach Casteels zorgde voor continuïteit bij de nationale ploeg en voor een organisatie waar ze steeds op kunnen terugvallen. Hij kan een team scherp zetten. Als de Lions hun eigen spel kunnen opdringen, behoort een kwartfinale tot de mogelijkheden.'Die kwartfinale is de stille droom van de twaalf Lions en hun entourage. Het zou betekenen dat ze beter doen dan op het EK 2013 en bovendien zetten ze op die manier een grote stap richting kwalificatietoernooi voor de Olympische Spelen in Rio. De derde tot de zevende van dit EK krijgen daarvoor een uitnodiging. De Belgian Lions doopten die missie om tot operatie 'Go to Lille', daar waar straks de knockoutfase afgewerkt wordt.* Het Europees Kampioenschap basketbal van 2015 gaat van start op 5 september en wordt voor het eerst in verschillende landen gespeeld: Letland, Kroatië, Frankrijk en Duitsland. Groep A speelt in Frankrijk (Montpellier), Groep B in Duitsland (Berlijn), Groep C in Kroatië (Zagreb) en Groep D in Letland (Riga). * België werd in Groep D ingedeeld samen met Litouwen, Letland, Estland, Tsjechië en Oekraïne. Speeldata: België - Letland (5/9), Estland - België (6/9), Litouwen - België (7/9), België - Tsjechië (9/9) en Oekraïne - België (10/9). De top vier van elke groep stoot door naar de achtste finales. * De hele knockoutfase wordt afgewerkt in het gloednieuwe Stade Pierre-Mauroy, het multifunctionele stadion van voetbalclub OSC Lille.