Het was Lewis Hamilton ten voeten uit, toen hij na de debriefing met zijn ingenieurs glimlachend naar de persconferentie stapte. Hij had net de Grote Prijs van Austin (Texas) gedomineerd, zijn 9e zege op 17 races, en hield ostentatief een havana in de hand. 'Een overwinningssigaar.' Hij stopte even en rook eraan. 'Walgelijk.'
...

Het was Lewis Hamilton ten voeten uit, toen hij na de debriefing met zijn ingenieurs glimlachend naar de persconferentie stapte. Hij had net de Grote Prijs van Austin (Texas) gedomineerd, zijn 9e zege op 17 races, en hield ostentatief een havana in de hand. 'Een overwinningssigaar.' Hij stopte even en rook eraan. 'Walgelijk.' De Brit schaterde. Met reden. Mercedes had zijn vierde opeenvolgende zege bij de constructeurs te pakken en Hamilton was zo goed als zeker van een nieuwe wereldtitel. Ook al zijn vierde, waarmee hij zich op gelijke hoogte zou hijsen van de legendarische Alain Prost en Sebastian Vettel, de enige rijder die hem dit seizoen even deed twijfelen. 'We werken vijf jaar samen en hij is dit seizoen beter dan ooit. Nóg sterker dan in 2015, toen hij 10 grands prix won', zei Toto Wolff, teambaas van Mercedes. 'Pure snelheid, spectaculaire manoeuvres en een perfect samenspel tussen mens, machine en banden', vertelde de Oostenrijker aan BBC Sport. 'Ik zit, zowel mentaal als fysiek, op een totaal ander niveau dan vorig jaar', legde Hamilton uit. Vrij vertaald: de Brit voelt zich na het pensioen van Nico Rosberg bevrijd. Vorig seizoen probeerde hij zijn Duitse ploegmaat in Abu Dhabi door een gevaarlijk vertragingsmanoeuvre van zijn eerste wereldtitel te houden en negeerde herhaaldelijk de teamorders, de dag erna kopten Engelse media dat Mercedes overwoog om Hamiltons contract van 30 miljoen te verbreken. 'Een moeilijk moment, maar we hadden een paar dagen erna een ernstig en zwaar gesprek. Ik zie ons nog zitten, aan mijn keukentafel. Lewis gooide er al zijn frustraties uit en vertrok als een ander mens', vertelde Wolff, die de giftige relatie tussen zijn twee rijders (te) lang onder de tafel probeerde te vegen. Psychologie aan de keukentafel. 'De dynamiek tussen ons was niet goed, waardoor ik niet op mijn beste niveau kón presteren. Dit seizoen rijd ik mét mijn ploegmaat (Valtteri Bottas, nvdr), niet tégen hem. Dat we die avond alles op tafel gooiden, was het beste wat het team kon overkomen.' Hamilton vloog. In Monza vertrok hij voor de 69e keer van op de pole, een verbetering van het record van Michael Schumacher. De teller staat momenteel op 72, in absolute cijfers deed niemand beter. 'Over één ronde is er niemand sneller dan Lewis. Onwaarschijnlijk hoe hij erin slaagt om in die negentig seconden alles uit zichzelf en de wagen te halen', zei James Allison, technisch directeur van Mercedes, die vorig jaar bij Ferrari nog samenwerkte met Sebastian Vettel - viervoudig wereldkampioen tussen 2010 en 2013 - en Fernando Alonso bij Renault naar twee wereldtitels (2005, 2006) begeleidde. 'Stuk voor stuk uitzonderlijke rijders. Maar, zonder twijfel: in de kwalificaties is Lewis de snelste aller tijden.' En: in 40 van die 72 races vertaalde hij zijn poleposition in winst. Alleen Schumacher, zevenvoudig wereldkampioen, deed het hem voor.