Onverwacht was zijn afscheid wel. Nadat Nico Rosberg in 2016 wereldkampioen werd, maakte hij vijf dagen later bekend zijn carrière te beëindigen. Na 206 wedstrijden, 23 overwinningen, 30 polepositions en 57 podiumplaatsen was het voor Rosberg genoeg geweest. De voortdurend knagende stress, de soms interne strijd met zijn ploegmaat Lewis Hamilton, Nico Rosberg snakte naar een ander leven.
...

Onverwacht was zijn afscheid wel. Nadat Nico Rosberg in 2016 wereldkampioen werd, maakte hij vijf dagen later bekend zijn carrière te beëindigen. Na 206 wedstrijden, 23 overwinningen, 30 polepositions en 57 podiumplaatsen was het voor Rosberg genoeg geweest. De voortdurend knagende stress, de soms interne strijd met zijn ploegmaat Lewis Hamilton, Nico Rosberg snakte naar een ander leven. Dat heeft hij nu gevonden. Sinds dit seizoen is de 32-jarige Rosberg consultant bij RTL dat iedere Grote Prijs rechtstreeks uitzendt en ook met een omkaderingsprogramma uitpakt. Daar is hij heel blij mee. De Duitser heeft altijd graag over zijn sport verteld, hij weet wat er in het hoofd van een piloot omgaat, hoe het voelt om tegen een snelheid van 300 kilometer per uur een duel aan te gaan. Spijt dat hij uit de arena is gestapt, heeft Nico Rosberg niet. 'Ik heb op het juiste moment de juiste beslissing genomen', zegt hij. Het was een afscheid in schoonheid. U had eindelijk Lewis Hamilton verslagen. Terwijl velen dat onmogelijk achtten. NICO ROSBERG: 'Als je de beste wil kloppen, dan moet je op zijn zwakheden letten. Ik had Lewis uitgebreid geanalyseerd, het kwam erop aan zijn mindere punten uit te buiten en op die momenten geen enkele fout te maken. Bij Hamilton zie je relatief snel als hij niet 100 procent is. Aan de manier waarop hij een paar dagen voor de wedstrijd naar het circuit komt bijvoorbeeld. Hij kan dan zeer humeurig zijn. Dat komt ook omdat hij tussen de races door altijd op andere plaatsen zit. Kennelijk heeft hij dat nodig, het hoort bij zijn levensstijl. Ik was op die momenten altijd bij mijn familie.' Wie is op dit moment de beste Formule 1-piloot? ROSBERG: 'Hamilton is een absoluut natuurtalent, niemand is sneller dan hij. Maar Sebastian Vettel speelt natuurlijk in dezelfde klasse. En Fernando Alonso eigenlijk ook. Die mag dan niet meer zo snel zijn, ik vind het indrukwekkend wat hij in een minder competitieve auto als McLaren doet. Mentaal is hij erg sterk.' En wat er in het hoofd omgaat is belangrijk in de Formule 1? ROSBERG: 'Niet alleen in de Formule 1. Ook in andere sportdisciplines. Je kan je lichaam trainen, maar je moet ook je hersenen trainen. Toen ik in 2016 wereldkampioen werd, heb ik me ook in de kop van Hamilton kunnen verplaatsen. Hij vond het vanzelfsprekend te winnen. Dat moet je doorbreken.' Zoals Sebastian Vettel dat nu doet. ROSBERG: 'Vettel legt een enorme focus op zijn sport. Hij bereidt zich zeer goed voor op iedere wedstrijd en zuigt iedere informatie in zich op. Dat zorgt ervoor dat hij heel constant is in zijn prestaties. Hij is zeer sterk in het hoofd, maar op hetzelfde moment is dat ook zijn zwakte. Dat hebben we vorig jaar in Bakoe gezien. Toen hij op het moment dat de safety car op het circuit verscheen Hamilton aanreed toen die remde. Het valt me dan op dat Vettel de schuld in dat soort situaties bij anderen legt. Maar F1-rijders zijn egoïsten, ergens kan ik die reactie begrijpen. Je zag dat ook al bij Michael Schumacher. Wat dat betreft lijkt Sebastian op hem. Van de ene kant toont dat de wil om er alles uit te halen, maar anderzijds bestaat het gevaar dat je je laat meeslepen door emoties en dat die je manier van handelen gaan beslissen.' Bent u zelf op een andere manier in duel gegaan met Hamilton dan met Vettel? ROSBERG: 'Met Vettel heb ik eigenlijk niet zoveel duels uitgevochten. Maar wel met Hamilton en ook met Max Verstappen. Ik vind dat Lewis zich in een directe tweekamp veel verbeterd heeft. Hij is voorzichtiger. Dat moet voor iemand die er altijd tegenaan ging niet gemakkelijk zijn geweest. Niettemin waren onze duels vaak heel heftig. Wij hadden hetzelfde materiaal. En dezelfde ambitie. Dan wil de ene niet onderdoen voor de andere.' Met Valtteri Bottas is het iets gemakkelijk voor Hamilton. Waarom is het verschil tussen beiden zo groot? ROSBERG: 'De stap van Williams naar Mercedes valt natuurlijk niet te onderschatten. Bottas is een groot talent, hij heeft dat herhaaldelijk getoond. Het is trouwens opvallend dat Mercedes zich niet op een nummer 1 vastlegt. Ook al omdat je nooit weet hoe Hamilton uit de winter komt. Bij Ferrari is het anders. Daar wordt de kaart van Vettel getrokken. Hij moet wereldkampioen worden en Kimi Räikkönen dient hem daarbij te helpen. Dat is een duidelijke afspraak.' Bent u na uw actieve carrière eigenlijk nog in een Formule 1-auto gestapt? ROSBERG: 'Eigenlijk niet. Ook al zou ik dat best willen, voor een paar rondjes tenminste. Ik denk dat ik in één ronde nog heel snel zou zijn, daar twijfel ik zelfs niet aan. Je verleert dat niet. Maar een hele wedstrijd, dat gaat niet meer, daarvoor moet je trainen. Je hersenen moeten weer sneller worden, je spieren stabieler. Maar ik heb in die richting geen enkele ambitie. Ik ben dankbaar dat ik de Formule 1 achter me kon laten zonder grote kwetsuren. Daar ben je je nog meer van bewust vanaf het moment dat je wat afstand hebt genomen. Die wereldtitel was mijn missie. Ik ben trots op wat ik bereikte.' En u hoeft ook niet meer op uw gewicht te letten. ROSBERG: 'Ik ben twee kilo bijgekomen. Dat is een strijd die ik altijd zal moeten voeren. Om mijn gewicht onder controle te houden doe ik aan sport. Ik zoek op dit moment naar een nieuwe uitdaging. Misschien speel ik weer tennis, ik heb in mijn jeugdjaren een redelijk niveau gehaald, ik zat zelfs in een regionale selectie. Het zou een terugkeer zijn naar mijn wortels.' Michael Wittershagen