Bharat Chhikara (29) is niet van de minsten: een voormalige Indiase international en ploegmaat van onze landgenoot Tom Boon bij de Indiase club Dabang Mumbai. In Brasschaat komt hij zijn vrienden en ex-ploegmaats aanmoedigen. De halve finale tussen India en België (18 uur) is dus een beetje een speciale match voor hem.

'Ik hoop natuurlijk dat India wint, maar ik moet toegeven dat de Belgen favoriet zijn,' zegt Bharat. Hij speelde al meermaals zelf tegen de Red Lions, voor het eerst in 2007. 'We hebben ze al veel verslagen, maar ze zijn intussen flink gegroeid en hebben veel goede spelers, zoals mijn ploegmaat Tom Boon en hun kapitein John-john Dohmen.'

De investeringen lonen in België

Khalid Farooq

Als de Belgen tegen India winnen dan kunnen ze ook de ijzersterke wereldkampioen Australië verslaan in de finale, denkt Bharat. 'En op de Olympische Spelen is ook alles mogelijk, ze moeten vol voor die gouden medaille gaan.'

Die steile opmars van de Belgische hockeymannen heeft ook indruk gemaakt op Khalid Farooq, correspondent uit Pakistan. 'Fenomenaal hoe snel ze naar de top vijf op de wereldranglijst zijn geklommen.' Volgens Farooq zijn de sportieve successen het gevolg van de investeringen die ons land heeft gedaan om de hockeysport te boosten. 'België telt nu meer dan 30.000 hockeyspelers,' weet hij. 'Al staat het nog altijd in de schaduw van Nederland.'

'Dit is een totaal andere wereld dan het veldrijden'

Jean-Paul du Toit

In zijn thuisland vergaat het de hockeysport minder goed en dat is een belangrijk maatschappelijk discussiepunt aan het worden, zegt Khalid. 'Hockey is - meer nog dan cricket - de belangrijkste sport in Pakistan. Wij zijn altijd een topland geweest en we hebben nog nooit zoveel moeite gehad om ons te kwalificeren voor de Spelen'. (Na verlies tegen Ierland is de zevende plaats nog het hoogst haalbare voor Pakistan, nvdr.)

'Dit is wat anders dan veldrijden'

Dat de Zuid-Afrikaan Jean-Paul du Toit het toernooi kan bezoeken, is voor hem eigenlijk een gelukkig toeval. Hij is gehuwd met een Antwerpse en het koppel woont in Londen. 'Maar mijn vrouw is pas bevallen in Antwerpen en aangezien we hier nu toch zijn, maak ik van de gelegenheid gebruik om een dagje hockey te komen kijken.'

'Amazing' is zijn antwoord als we hem vragen naar zijn indruk van het event. 'Knap gedaan met die centrale plaza en alle winkeltjes, bars en eetstandjes errond. Ik was al eens naar het veldrijden gaan kijken en daar stopt hij frietjes en bekertjes bier - een totaal andere wereld dus.' (lacht)

Jean-Paul komt in Brasschaat enkele van zijn vrienden aanmoedigen. 'Ik speelde zelf hockey bij het Londense Surbiton, de grootste club ter wereld wat ledenaantal betreft. Enkele van mijn ex-ploegmaats spelen hier voor 'Team Britain'. Vanwege een enkelblessure ben ik gestopt, maar volgend jaar wil ik de draad weer oppikken.'

Hij zal vanavond de Belgen voor het eerst live zien. 'Ik zag al wedstrijden van hen op tv, ze zijn echt gegroeid. Ze zijn zeker in staat om dit toernooi te winnen en een olympische medaille te veroveren in Rio de Janeiro.'

Bharat Chhikara (29) is niet van de minsten: een voormalige Indiase international en ploegmaat van onze landgenoot Tom Boon bij de Indiase club Dabang Mumbai. In Brasschaat komt hij zijn vrienden en ex-ploegmaats aanmoedigen. De halve finale tussen India en België (18 uur) is dus een beetje een speciale match voor hem.'Ik hoop natuurlijk dat India wint, maar ik moet toegeven dat de Belgen favoriet zijn,' zegt Bharat. Hij speelde al meermaals zelf tegen de Red Lions, voor het eerst in 2007. 'We hebben ze al veel verslagen, maar ze zijn intussen flink gegroeid en hebben veel goede spelers, zoals mijn ploegmaat Tom Boon en hun kapitein John-john Dohmen.'Als de Belgen tegen India winnen dan kunnen ze ook de ijzersterke wereldkampioen Australië verslaan in de finale, denkt Bharat. 'En op de Olympische Spelen is ook alles mogelijk, ze moeten vol voor die gouden medaille gaan.'Die steile opmars van de Belgische hockeymannen heeft ook indruk gemaakt op Khalid Farooq, correspondent uit Pakistan. 'Fenomenaal hoe snel ze naar de top vijf op de wereldranglijst zijn geklommen.' Volgens Farooq zijn de sportieve successen het gevolg van de investeringen die ons land heeft gedaan om de hockeysport te boosten. 'België telt nu meer dan 30.000 hockeyspelers,' weet hij. 'Al staat het nog altijd in de schaduw van Nederland.'In zijn thuisland vergaat het de hockeysport minder goed en dat is een belangrijk maatschappelijk discussiepunt aan het worden, zegt Khalid. 'Hockey is - meer nog dan cricket - de belangrijkste sport in Pakistan. Wij zijn altijd een topland geweest en we hebben nog nooit zoveel moeite gehad om ons te kwalificeren voor de Spelen'. (Na verlies tegen Ierland is de zevende plaats nog het hoogst haalbare voor Pakistan, nvdr.)'Dit is wat anders dan veldrijden'Dat de Zuid-Afrikaan Jean-Paul du Toit het toernooi kan bezoeken, is voor hem eigenlijk een gelukkig toeval. Hij is gehuwd met een Antwerpse en het koppel woont in Londen. 'Maar mijn vrouw is pas bevallen in Antwerpen en aangezien we hier nu toch zijn, maak ik van de gelegenheid gebruik om een dagje hockey te komen kijken.''Amazing' is zijn antwoord als we hem vragen naar zijn indruk van het event. 'Knap gedaan met die centrale plaza en alle winkeltjes, bars en eetstandjes errond. Ik was al eens naar het veldrijden gaan kijken en daar stopt hij frietjes en bekertjes bier - een totaal andere wereld dus.' (lacht)Jean-Paul komt in Brasschaat enkele van zijn vrienden aanmoedigen. 'Ik speelde zelf hockey bij het Londense Surbiton, de grootste club ter wereld wat ledenaantal betreft. Enkele van mijn ex-ploegmaats spelen hier voor 'Team Britain'. Vanwege een enkelblessure ben ik gestopt, maar volgend jaar wil ik de draad weer oppikken.'Hij zal vanavond de Belgen voor het eerst live zien. 'Ik zag al wedstrijden van hen op tv, ze zijn echt gegroeid. Ze zijn zeker in staat om dit toernooi te winnen en een olympische medaille te veroveren in Rio de Janeiro.'