Op de pole mogen starten en tot ronde 45 de race domineren, maar na motorpech uiteindelijk nog blij moeten zijn met een derde plaats: het overkwam Charles Leclerc in Bahrein, de tweede grand prix van het seizoen, waar Mercedes met Lewis Hamilton en Valtteri Bottas de eerste twee plaatsen bezette én Ferrari eerherstel kreeg.
...

Op de pole mogen starten en tot ronde 45 de race domineren, maar na motorpech uiteindelijk nog blij moeten zijn met een derde plaats: het overkwam Charles Leclerc in Bahrein, de tweede grand prix van het seizoen, waar Mercedes met Lewis Hamilton en Valtteri Bottas de eerste twee plaatsen bezette én Ferrari eerherstel kreeg. Maar: de rollen leken omgekeerd bij de Scuderia. Niet Sebastian Vettel maar de 21-jarige Monegask had indruk gemaakt. Binnen zijn team, maar zeker ook bij de concurrentie. 'Knappe race, de toekomst lacht je toe', vond Hamilton over het weekend van Leclerc, die zelfs na zijn tegenslag een volwassen indruk maakte. 'Je moet verder kijken dan de pech of het resultaat. De wagen heeft het potentieel om dit seizoen goed te presteren.' De twee Ferrari's zetten in de kwalificaties de snelste tijden neer, maar tot ieders verbazing was het de jonge leeuw die bijna drie tienden van een seconde sneller ging dan de viervoudige wereldkampioen. 'Het belangrijkste is dat het team, in de twee weken na de GP van Australië, de auto op punt heeft gezet', zei Vettel. 'Het waren gespannen en uitputtende weken. Vooral omdat iedereen verbaasd was door het grote verschil tussen de testen in Barcelona, waar we bijzonder snel waren, en de eerste grand prix.' De snelste wagen én een uitzonderlijk talent, de toekomst lacht de Ferrarifamilie eindelijk opnieuw toe. In zijn debuutseizoen reed de Monegask, die opgroeide langs het iconische parcours en zich een persoonlijke vriend van prins Albert mag noemen, in een makke Sauber naar een zesde en vier zevende plaatsen. Insiders noemden Leclerc, in 2016 in het opleidingsprogramma van Ferrari opgenomen, toen al een typische rijder voor de Scuderia. 'Een indrukwekkende jonge kerel, op alle vlakken', vond ook Toto Wolff, grote baas bij Mercedes. 'Bescheiden en snel, maar tegelijk ook in staat om goede prestaties én tegenslagen te kunnen plaatsen. De combinatie van al die factoren heb ik de voorbije jaren bij niemand gezien. Ik denk dat we dit seizoen een serieuze klant zullen hebben aan Ferrari, en in het bijzonder aan Leclerc.' Maar in China, waar Hamilton voor zijn tweede zege van het seizoen tekende, werd duidelijk dat de verhoudingen bij Ferrari ongewijzigd zijn. Leclerc ging nog in de eerste ronde voorbij zijn ploegmaat, maar kreeg na tien ronden te horen dat hij de Duitser moest laten passeren. 'We hebben geprobeerd en het werkte niet. Maar het was wel de juiste keuze om Seb een kans te geven', legde Mattia Binotto, teamchef van Ferrari, de miskleun uit. Onbegrijpelijk, vonden de analisten. Vettel beet zich met Ferrari vier seizoenen lang de tanden stuk op de rijders, wagens én motor van Mercedes, Leclerc leek na amper drie grands prix in een Ferrari dé concurrent voor Hamilton en Bottas te worden. Maar op Maranello zijn ze daar nog altijd niet van overtuigd.