De Brusselaar, die uitkomt in de klasse tot 100 kg, bereidde zijn seizoen voor met onder meer een stage in Oostenrijk. Na een opwarmertje in de International Belgium Open, vorig weekend in Visé, trekt Toma Nikiforov (25) nu naar Parijs. Dat grandslamtoernooi is na het WK de belangrijkste afspraak van het jaar - nog meer dan het EK, want met een mondiale topbezetting. Nikiforov,...

De Brusselaar, die uitkomt in de klasse tot 100 kg, bereidde zijn seizoen voor met onder meer een stage in Oostenrijk. Na een opwarmertje in de International Belgium Open, vorig weekend in Visé, trekt Toma Nikiforov (25) nu naar Parijs. Dat grandslamtoernooi is na het WK de belangrijkste afspraak van het jaar - nog meer dan het EK, want met een mondiale topbezetting. Nikiforov, die er als kleine jongen al van droomde om er ooit te winnen, heeft er zijn eerste grote doel van het seizoen van gemaakt. Belust op revanche nadat de judoka met Bulgaarse roots er in 2017 in de openingsronde werd uitgeschakeld door een zeer discutabele beslissing van de ref. Die sloot hem dertig seconden voor tijd uit wegens een vermeende vuistslag. Nikiforov spoelde daarna de ontgoocheling door met winst in de GP van Düsseldorf, maar het EK in april en het WK begin september werden grote ontgoochelingen. Respectievelijk pas zeventiende (out in tweede ronde) en zevende (verlies in de kwartfinale). Zijn vriendin Nica Antonis, ook een judoka, drukte Nikiforov daarna op het hart dat hij zichzelf moest blijven, op zijn gevoel moest vechten. Zo vond de Brusselaar een beter evenwicht tussen zijn speelse, soms gekke vechtstijl en een meer gecontroleerde, beredeneerde tactiek. Met succes: zilver op het grandslamtoernooi van Abu Dhabi en vooral zilver op het WK voor open categorieën in Marrakesh, begin november. Nikiforov botste er in de finale op de Franse megavedette Teddy Riner, voor wie hij wel een maatje te klein en te licht was - letterlijk en figuurlijk. Daarna, begin december, behaalde hij ook nog brons in het grandslamtoernooi van Tokyo. Die positieve lijn wil Nikiforov nu doortrekken, met komend weekend Parijs, en vervolgens onder meer de GP van Düsseldorf (eind februari), het EK in Tel Aviv (april) en het WK in Bakoe (september). Grote afspraken waar hij naar eigen zeggen vol voor winst gaat.