Dit interview verscheen eerder op 22 augustus in Sport/Voetbalmagazine, voor de Grote Prijs van Spa-Francorchamps.
...

Op school waren er leraars die Lewis Hamilton vertelden dat hij het nooit in het leven tot iets zou brengen. Het is een opmerking die hij nooit is vergeten. De Brit werd altijd al aangedreven door een groot zelfvertrouwen en wist dat hij het als Formule 1-rijder zou maken. Sinds hij op 10 juni 2007 in Canada zijn eerste Grote Prijs won, bouwde Hamilton een imposante carrière op. Tot op dit moment behaalde hij 67 overwinningen en veroverde hij 76 keer de polepositie. In elf jaar pakte Hamilton vier keer de wereldtitel. De honger naar meer blijft groot, al heeft Hamilton heimwee naar de zwaardere circuits die volgens hem veel meer van de piloten vroegen en iedere fout genadeloos afstraften. Na een korte break herneemt het Formule 1- seizoen zondag met de Grote Prijs van België. Hamilton won drie keer op het 7,004 kilometer lange circuit van Spa-Francorchamps. Dit seizoen staan er al vijf overwinningen op zijn conto. In de WK-stand telt hij 24 punten voorsprong op Sebastian Vettel. 'Ik hou van deze sport', vertelt hij. 'Ik vind het mooi om met het team mee aan een auto te werken waarmee je kan winnen. Het is voor mij een enorme uitdaging om elk jaar opnieuw te reageren op al die veranderingen in de reglementen, qua banden bijvoorbeeld of qua motor of chassis. En omdat je als F1-rijder geen individualist mag zijn, moet je ook werken aan de contacten met het team. Ook hier is er sprake van een constante ontwikkeling. Dat vind ik zeer spannend.' Lewis Hamilton: 'Het is inderdaad zo dat veel zaken zich herhalen, ook al rijd je telkens in een ander land. Maar is dat uiteindelijk niet in ieder beroep zo? Wij zijn nu iets voorbij halfweg in het seizoen, er zijn twaalf wedstrijden gereden, er komen er nog negen. Wij hebben er vijf gewonnen en willen dat er daar nog bijkomen. We vechten voor de titel en weten niet waar we op het einde van het seizoen zullen staan. Dat maakt het zo spannend, dat houdt ons scherp, daarvoor werken wij hard, daar steken we met de hele ploeg veel energie in. Dat is alles behalve saai.' Hamilton: 'Ik heb heel veel energie. Ik kan niet alleen maar wedstrijden rijden en van 's morgens tot 's avonds daarover nadenken. Ik begrijp dat er mensen zijn die na hun job rust willen. Maar ik wil dan rondtrekken, actief blijven, andere steden leren kennen, bijvoorbeeld. Ik wil ervaren hoe er in andere genres gewerkt en gedacht wordt, of dat nu in de wereld van de muziek is of in de modebranche. Ik heb altijd geprobeerd om die verschillende culturen te begrijpen en mezelf zo te verrijken.' Hamilton: 'Absoluut niet. Ik hou van wedstrijden, ik wil kijken wie de snelste is, maar alleen in de Formule 1. En daarbij speelt de wens naar perfectie een grote rol. Er zijn zaken die me hebben gemotiveerd, zaken die ik heb beleefd toen ik nog heel jong was.' Hamilton: 'Aan duistere stemmen die me iets wilden influisteren. Leraars die me vroeger voorhielden dat ik het nooit tot iets zou brengen, dat ben ik niet vergeten. Ik ben er zeker van die nu vertellen dat ze me geholpen hebben. Zo zijn sommige mensen. Ze vergeten snel. Maar die negatieve zaken hebben me eigenlijk moed gegeven. Zo zit ik in elkaar: ik zet al het negatieve om in power.' Hamilton: 'Ja, niemand is perfect. Als je naar perfectie streeft, dan leer je heel veel over jezelf. Daar geniet ik van.' Hamilton: 'Zeker. Juan Manuel Fangio (vijfvoudige wereldkampioen uit Argentinië die in 1995 op 84-jarige leeftijd stierf, nvdr)), een van de beste rijders van zijn generatie. Wat die presteerde en vooral ook de risico's die hij nam, dat was echt indrukwekkend. Ik weet niet zoveel over hem en ik heb hem nooit kunnen ontmoeten, maar als je ziet hoe die auto's toen al reden, dat is echt fascinerend.' Hamilton: 'Nee, dat is niet mijn doel. Het is er mij nooit om gegaan records te breken.' Hamilton: 'Nee, echt niet. Dat was ook niet de reden waarom ik mijn contract heb verlengd. Ik voel me heel erg goed bij Mercedes. Het team is voor mij als een familie. En we gaan samen een gemeenschappelijke weg: zoveel mogelijk wedstrijden winnen. Maar ik weet niet eens of ik er binnen twee jaar nog bij zal zijn. Ik ben nu 33 jaar. Hoe mijn leven eruit zal zien binnen twee jaar, dat valt niet te voorspellen. Misschien heb ik een familie of een kind. Of misschien beleef ik iets anders dat heel opwindend is. Op dit moment is dat nog altijd de Formule 1. In die zin is de contractverlening voor mij een mijlpaal.' Hamilton: 'Ik ben nu 20 jaar aan Mercedes verbonden, dat is een lange, zeer lange tijd. Er is geen enkele andere constructeur in de Formule 1 waar zo'n familiale sfeer heerst. Dat geeft me telkens weer een heel speciaal gevoel. Ik vind het fantastisch als een team gelukkig is met een piloot en omgekeerd. Wij hebben dezelfde arbeidsethiek. Je wilt records breken, maar mét het team, voor het team. Het is cool als je dat met een ploeg kan doen die zo'n rijke historie heeft.' Hamilton: 'Ja, heel zeker. Het is ongelooflijk hard. Hoe ouder ik word, hoe meer ervaring ik verwierf, hoe groter mijn respect wordt voor wat Fangio en Schumacher hebben gepresteerd. Er zat een onvoorstelbare continuïteit in hun prestaties. Zij waren er altijd, zij veroorloofden zich geen enkele zwakte. Hoe ouder ik word, hoe meer ik leer om dat de waarderen.' Hamilton: 'Je moet constant aan je ontwikkeling werken. Dat hoort nooit op, het is een dynamisch proces. De strategie speelt ook een zeer belangrijke rol, welke stappen je zet in je carrière, welke niet, welke offers je brengt, hoe hard je ervoor gaat. Maar dat is niet alleen afhankelijk van je wilskracht. Belangrijk voor het succes is ook de manier waarop je je kan positioneren. Elke F1-rijder werkt hard. Het doel is om nog harder te werken dan de anderen. Er zijn piloten die met weinig talent toch veel bereiken, juist omdat ze er alles voor doen. Ik ben me er altijd bewust van geweest dat ik talent heb. En toen dacht ik: als ik nu met dat talent ook nog eens harder werk dan mijn concurrenten, dan kan ik ze verslaan.' Hamilton: 'Zeker. Het is de langste omloop ter wereld, met een apart karakter, met veel fantastische bochten, door berg en dal. Dergelijke circuits worden niet meer gebouwd. Maar het zal te veel geld hebben gekost om deze omloop helemaal op maat te knippen voor de Formule 1. Het oude circuit in Hockenheim sprak me ook erg aan met die lange rechte stukken. Op een gegeven moment kwam je in een bos terecht, tussen de bomen als het ware. Dat was heel bijzonder. Oude omlopen hebben een bepaald karakter, de nieuwe jammer genoeg niet meer. Vroeger had je passages waarin je niet de kleinste fout mocht maken, of je betaalde er een prijs voor. Nu is dat minder. Als jonge, onervaren piloten een fout begaan, rijden ze naar de pits en komen terug op de piste. Dat maakt het voor hen een stuk simpeler.' Hamilton: 'Ze laten je veel meer toe fouten te maken. Vroeger was het harder. Je kon niet het circuit verlaten en vervolgens weer verder rijden. Als je er nog maar één procent naast lag, dan belandde je in de muur. Dat was mentaal heel zwaar.' Arno Hecker