Dat LeBron James nog steeds de beste basketballer op de planeet is, daar zijn vriend en vijand het over eens. Maar één prijs zal King James dit jaar wellicht aan zijn neus voorbij zien gaan: die van MVP. De 'Most Valubale Player' (zeg maar NBA-speler van het jaar) dit seizoen is met grote consensus Kevin Durant van de Oklahoma City Thunder.

Durant was goed voor gemiddeld 32 punten per wedstrijd en speelde een reeks van 41 onafgebroken wedstrijden met ten minste 25 punten bij elkaar. Met die laatste krachttoer brak hij een record dat op naam van Michael Jordan stond.

Al is scoren belangrijk, het is niet alles. Veelzeggend voor het soort seizoen dat Durant achter de rug heeft, is echter dat hij de Thunder ook rechthield tijdens de afwezigheid van zijn trouwe luitenant Russell Westbrook, die meer dan de helft van het seizoen gekwetst aan de kant zat.

De favorieten

De Miami Heat gaat op zoek naar een 'three-peat', een derde titel op rij. (Twee keer op rij kampioen worden heet een 'repeat', het Engels woord voor herhaling - heeft u 'm?) De Los Angeles Lakers waren de laatste club die dat voor elkaar speelde in 2000-02, de hoogdagen van Shaquille O'Neal en Kobe Bryant.

Miami heeft er geen buitengewoon sterk regulier seizoen op zitten, maar eindigde routineus tweede in de Eastern Conference. De Heat heeft ook de ervaring van de twee vorige kampioenschappen op zak. Bovendien - een zeldzaamheid dit seizoen - zijn de Grote Drie van Miami (James, power forward Chris Bosh en shooting guard Dwyane Wade) allemaal gezond.

Ok niet te onderschatten: als Kevin Durant straks inderdaad de MVP-trofee overhandigd krijgt door de nieuwe NBA-baas Adam Silver, zal dat voor LeBron James extra motivatie zijn om te bewijzen dat hij en niemand anders de echte nummer één is.

Miami moest vorig jaar in de Eastern Conference Finals (zeg maar de halve finale van de playoffs) tot het uiterste gaan om zich te ontdoen van de Indiana Pacers. De potige Pacers sloten de reguliere competitie af als nummer één in het oosten. Gevolg: als ze in de Conference Finals tegenover Miami komen te staan, mogen ze een potentiële beslissende wevende wedstrijd thuis spelen (in de NBA-playoffs is het 'best of seven'; wie het eerst vier keer wint, gaat door).

Dat voordeel had Indiana vorig jaar niet, met de bekende gevolgen. Of het deze keer zal helpen, valt te bezien. De Pacers kwakkelden naar het einde van het reguliere seizoen. Feit is: in de playoffs begint alles opnieuw, dus dat hoeft niet dramatisch te zijn voor Indiana.

In de sterkere Western Conference lopen kanshebbers iets dikker gezaaid. De San Antonio Spurs stonden in de zesde wedstrijd van de NBA Finals vorig jaar tegen Miami op een haartje van de titel. Met 28 seconden op de klok stonden ze vijf punten voor. Ze gaven de zege in die wedstrijd alsnog uit handen en kwamen de psychologische klap niet meer te boven in Game 7.

Nadien klonk het dat San Antonio zijn laatste kans op een titel verspeeld had, wegens te oud. Maar zie: dit jaar staan ze er weer.

Tim Duncan en kornuiten gaan de playoffs in met het beste winstpercentage van de hele NBA en hebben dus in elke ronde het thuisvoordeel. Om de Finals te halen, moeten ze wellicht echter voorbij een team waartegen ze tijdens de reguliere competitie alle vier hun confrontaties verloren: de Oklahoma City Thunder.

Ook Oklahoma City heeft nog een appeltje te schillen met Miami, waarvan het in 2012 in de Finals verloor. Sindsdien denken Kevin Durant & co. maar aan één ding: wraak.

Oklahoma speelde in het zog van Kevin Durants superjaar een ijzersterk seizoen bij elkaar. In 2012 was de Thunder niet klaar voor een kampioenschap. Met een paar jaar extra ervaring is dat nu anders.

X-factor voor Oklahoma City is de geopereerd knie van Russell Westbrook. Als hij gezond blijft en Durant zijn ongelooflijke niveau aanhoudt, mag de concurrentie beginnen bibberen.

De anderen

In Los Angeles zijn de machtsverhoudingen omgekeerd. Terwijl de roemruchte Lakers niet eens naar de playoffs mogen, zijn de eeuwige kneusjes, de LA Clippers, een gevaarlijke outsider.

Met hoogvlieger Blake Griffin en de beste spelverdeler ter wereld, Chris Paul, hebben de Clippers een van de gevaarlijkste tandems in de NBA in huis. Dit seizoen hebben ze coach Doc Rivers op de bank, de man die de Boston Celtics naar de titel leidde in 2008. Daarmee is hun geloofwaardigheid nog gestegen. Of ze echt klaar zijn voor het grote werk, zal moeten blijken.

Hetzelfde geldt voor de Houston Rockets. Zij pakken uit met krachtmens Dwight Howard op de centerpositie, geflankeerd door James Harden, die destijds het vijfde wiel aan de wagen was in Oklahoma City, maar zich sinds hij twee jaar terug in Houston terechtkwam tot een absolute ster ontwikkeld heeft.

In het oosten mogen alleen de Brooklyn Nets in staat geacht worden om Miami en Indiana te bedreigen. Zij kozen dit jaar voor een 'alles of niets'-benadering door van de Boston Celtics voor een indrukwekkende smak geld de sterspelers Kevin Garnett en Paul Pierce over te nemen. Probleem is: Pierce en Garnett zijn op hun retour. Bij Boston bleken ze de voorbije jaren al te oud om LeBron James echt te bedreigen. Het zou merkwaardig zijn als dat bij Brooklyn anders zou lopen.

De affiches in de eerste ronde:

OOST

Indiana Pacers-Atlanta Hawks

Miami Heat-Charlotte Bobcats

Toronto Raptors-Brooklyn Nets

Chicago Bulls-Washington Wizards

WEST

San Antonio Spurs-Dallas Mavericks

Oklahoma City Thunder-Memphis Grizzlies

LA Clippers-Golden State Warriors

Houston Rockets-Portland Trail Blazers

Dat LeBron James nog steeds de beste basketballer op de planeet is, daar zijn vriend en vijand het over eens. Maar één prijs zal King James dit jaar wellicht aan zijn neus voorbij zien gaan: die van MVP. De 'Most Valubale Player' (zeg maar NBA-speler van het jaar) dit seizoen is met grote consensus Kevin Durant van de Oklahoma City Thunder. Durant was goed voor gemiddeld 32 punten per wedstrijd en speelde een reeks van 41 onafgebroken wedstrijden met ten minste 25 punten bij elkaar. Met die laatste krachttoer brak hij een record dat op naam van Michael Jordan stond. Al is scoren belangrijk, het is niet alles. Veelzeggend voor het soort seizoen dat Durant achter de rug heeft, is echter dat hij de Thunder ook rechthield tijdens de afwezigheid van zijn trouwe luitenant Russell Westbrook, die meer dan de helft van het seizoen gekwetst aan de kant zat. De favorieten De Miami Heat gaat op zoek naar een 'three-peat', een derde titel op rij. (Twee keer op rij kampioen worden heet een 'repeat', het Engels woord voor herhaling - heeft u 'm?) De Los Angeles Lakers waren de laatste club die dat voor elkaar speelde in 2000-02, de hoogdagen van Shaquille O'Neal en Kobe Bryant. Miami heeft er geen buitengewoon sterk regulier seizoen op zitten, maar eindigde routineus tweede in de Eastern Conference. De Heat heeft ook de ervaring van de twee vorige kampioenschappen op zak. Bovendien - een zeldzaamheid dit seizoen - zijn de Grote Drie van Miami (James, power forward Chris Bosh en shooting guard Dwyane Wade) allemaal gezond. Ok niet te onderschatten: als Kevin Durant straks inderdaad de MVP-trofee overhandigd krijgt door de nieuwe NBA-baas Adam Silver, zal dat voor LeBron James extra motivatie zijn om te bewijzen dat hij en niemand anders de echte nummer één is. Miami moest vorig jaar in de Eastern Conference Finals (zeg maar de halve finale van de playoffs) tot het uiterste gaan om zich te ontdoen van de Indiana Pacers. De potige Pacers sloten de reguliere competitie af als nummer één in het oosten. Gevolg: als ze in de Conference Finals tegenover Miami komen te staan, mogen ze een potentiële beslissende wevende wedstrijd thuis spelen (in de NBA-playoffs is het 'best of seven'; wie het eerst vier keer wint, gaat door). Dat voordeel had Indiana vorig jaar niet, met de bekende gevolgen. Of het deze keer zal helpen, valt te bezien. De Pacers kwakkelden naar het einde van het reguliere seizoen. Feit is: in de playoffs begint alles opnieuw, dus dat hoeft niet dramatisch te zijn voor Indiana. In de sterkere Western Conference lopen kanshebbers iets dikker gezaaid. De San Antonio Spurs stonden in de zesde wedstrijd van de NBA Finals vorig jaar tegen Miami op een haartje van de titel. Met 28 seconden op de klok stonden ze vijf punten voor. Ze gaven de zege in die wedstrijd alsnog uit handen en kwamen de psychologische klap niet meer te boven in Game 7. Nadien klonk het dat San Antonio zijn laatste kans op een titel verspeeld had, wegens te oud. Maar zie: dit jaar staan ze er weer. Tim Duncan en kornuiten gaan de playoffs in met het beste winstpercentage van de hele NBA en hebben dus in elke ronde het thuisvoordeel. Om de Finals te halen, moeten ze wellicht echter voorbij een team waartegen ze tijdens de reguliere competitie alle vier hun confrontaties verloren: de Oklahoma City Thunder. Ook Oklahoma City heeft nog een appeltje te schillen met Miami, waarvan het in 2012 in de Finals verloor. Sindsdien denken Kevin Durant & co. maar aan één ding: wraak. Oklahoma speelde in het zog van Kevin Durants superjaar een ijzersterk seizoen bij elkaar. In 2012 was de Thunder niet klaar voor een kampioenschap. Met een paar jaar extra ervaring is dat nu anders. X-factor voor Oklahoma City is de geopereerd knie van Russell Westbrook. Als hij gezond blijft en Durant zijn ongelooflijke niveau aanhoudt, mag de concurrentie beginnen bibberen.De anderen In Los Angeles zijn de machtsverhoudingen omgekeerd. Terwijl de roemruchte Lakers niet eens naar de playoffs mogen, zijn de eeuwige kneusjes, de LA Clippers, een gevaarlijke outsider. Met hoogvlieger Blake Griffin en de beste spelverdeler ter wereld, Chris Paul, hebben de Clippers een van de gevaarlijkste tandems in de NBA in huis. Dit seizoen hebben ze coach Doc Rivers op de bank, de man die de Boston Celtics naar de titel leidde in 2008. Daarmee is hun geloofwaardigheid nog gestegen. Of ze echt klaar zijn voor het grote werk, zal moeten blijken. Hetzelfde geldt voor de Houston Rockets. Zij pakken uit met krachtmens Dwight Howard op de centerpositie, geflankeerd door James Harden, die destijds het vijfde wiel aan de wagen was in Oklahoma City, maar zich sinds hij twee jaar terug in Houston terechtkwam tot een absolute ster ontwikkeld heeft. In het oosten mogen alleen de Brooklyn Nets in staat geacht worden om Miami en Indiana te bedreigen. Zij kozen dit jaar voor een 'alles of niets'-benadering door van de Boston Celtics voor een indrukwekkende smak geld de sterspelers Kevin Garnett en Paul Pierce over te nemen. Probleem is: Pierce en Garnett zijn op hun retour. Bij Boston bleken ze de voorbije jaren al te oud om LeBron James echt te bedreigen. Het zou merkwaardig zijn als dat bij Brooklyn anders zou lopen.De affiches in de eerste ronde:OOST Indiana Pacers-Atlanta Hawks Miami Heat-Charlotte Bobcats Toronto Raptors-Brooklyn Nets Chicago Bulls-Washington WizardsWEST San Antonio Spurs-Dallas Mavericks Oklahoma City Thunder-Memphis Grizzlies LA Clippers-Golden State Warriors Houston Rockets-Portland Trail Blazers