In Londen wordt het onder meer uitkijken naar de koningin van de atletiek, Jelena Isinbajeva. Zij kan, samen met de Jamaicaanse Veronica Campbell-Brown (200 meter), de eerste atlete ooit worden die een derde opeenvolgende gouden plak in hetzelfde atletieknummer behaalt.

Tot 2009 leek dat een uitgemaakte zaak. Maar nadat ze in Peking een tweede olympische titel op zak gestoken had, crashte ze, fysiek en mentaal uitgeblust, een jaar later op het WK in Berlijn, waar geen enkele sprong lukte.

Hoewel de Russische twee weken later in Zürich revanche nam door haar wereldrecord van Peking één centimeter (5m06) scherper te stellen, besloot ze na een ontgoochelende vierde plaats op het WK indoor in Doha een sabbatjaar te nemen.

In 2011 maakte ze een comeback, maar met een zesde stek op het WK in Daegu leek Isinbajeva (30) definitief over haar hoogtepunt. De Russian beauty diende de critici echter van antwoord door in februari 2012 in Stockholm haar wereldrecord indoor te verbeteren (5m01) en in maart de titel te veroveren op het WK indoor in Istanbul.

Toch rezen er onlangs weer twijfels toen de Russische op de meeting in Monaco drie keer strandde op 4,70 meter, ruim onder haar wereldrecord.
Faalt Isinbajeva, dan staan de Amerikaanse Jennifer Suhr (4m92 als PR) en de Braziliaanse wereldkampioene Fabiana Murer (4m85) klaar om haar op te volgen.

Spannende sprintnummers

Misschien kan Veronica Campbell-Brown (30) dan als enige atlete het unieke olympische record op haar naam zetten. De regerende wereldkampioen moet op de 200 meter wel opboksen tegen haar eeuwige rivale Allyson Felix, die 2005, 2007 en 2009 goud won op het WK, maar in Athene en Peking telkens tevreden moest zijn met zilver.

Felix (26) staat voor Londen wel met stip op één genoteerd nadat ze op de Amerikaanse trials een fenomenale 21.69 liep, de zesde tijd ooit, en de snelste chrono sinds de 21.74 van... Campbell-Brown in Peking.

De twee zullen echter ook Carmelita Jeter in het oog moeten houden. De Amerikaanse werd in Daegu tweede na de Jamaicaanse, en voor Felix, en kroonde zich op de 100 meter ook voor het eerst tot wereldkampioene, na brons in Berlijn (2009) en Osaka (2007).

Ook op dat nummer zal ze de degens kruisen met Campbell-Brown en Felix. Al gaat olympisch titelhoudster Shelly-Ann Fraser-Pryce het toernooi in als topfavoriete, nadat ze overtuigend de Jamaicaanse trials won in 10.70, een beste wereldjaartijd, voor Campbell-Brown (10.82). Jeter liep dit jaar al 10.81 en Felix 10.92. Een nagelbijter dus, die olympische 100 meterfinale voor dames.

Dibaba in de legende?

Bloedstollend beloven ook de 5000 en 10000 meter te worden met de clash tussen drie Afrikaanse iconen op de lange afstand. De 38 kilo lichte, Keniaanse politieagente Vivian Cheruiyot, regerend wereldkampioene op beide nummers, daagt op de 5 kilometer de Ethiopische Meserat Defar (goud in Athene, brons in Peking, goud WK 2007) uit en neemt het in de 10 kilometer op tegen Defars landgenote Tirunesh Dibaba, de olympische titelhoudster op beide afstanden.

Dibaba (27) miste het volledige vorige seizoen met een hardnekkige scheenbeenblessure, maar toonde begin juni in Eugene, in haar eerste pistewedstrijd in twee jaar, dat ze nog niets van haar glans verloren heeft. Ondanks maagkrampen liep de Baby-Faced Destroyer - een bijnaam die ze kreeg wegens haar verwoestende eindsprint - naar een beste wereldjaartijd op de 10 kilometer (30:24.39).

Dibaba is in Ethiopië een even grote ster als Haile Gebrselassie of Kenenisa Bekele. Toen ze na de Spelen van Peking trouwde met tweevoudig zilverenmedaillewinnaar Sileshi Sihine werd de plechtigheid live uitgezonden op tv en werd het koppel op het Meskel Square van hoofdstad Addis Abeba door honderdduizenden Ethiopiërs toegejuicht.

De vloek van de 100 meter horden

In Londen zullen ook veel camera's gericht zijn op Sally Pearson, IAAF-atlete van het jaar 2011 en regerend wereldkampioene op de 100 meter horden. Zeker nadat ze in juli in Crystal Palace verrassend verloor van de Amerikaanse Kellie Wells. Pearsons eerste nederlaag van 2012 en pas de tweede in 33 wedstrijden, nadat ze vorig jaar op de Memorial over de laatste horde struikelde. Dat deed de 25-jarige Australische tijdens de opwarming in Crystal Palace opnieuw, een val die tijdens de race nog door haar hoofd spookte.

Toch is Pearson de topfavoriete om na zilver in 2008 het goud in Londen te veroveren. Misschien zelfs in een wereldrecord, want op het WK in Daegu bleef ze slechts zeven honderdsten boven het ongenaakbaar gewaande wereldrecord van de Bulgaarse Yordana Donkova (12.21), gevestigd in 1988.

Pearson ziet evenwel al de vloek van de olympische 100 meter hordenfinale opduiken. In Barcelona 1992 was Gail Devers op weg naar goud toen ze op de laatste horde botste en pas vijfde werd, en in Peking crashte topfavoriete Lolo Jones op de voorlaatste horde, waardoor ze pas als zevende over de finish strompelde en Dawn Harper het goud opraapte, voor Pearson. Aan de Australische om af te rekenen met die vloek.

Jonas Creteur