Een nationale ramp trof Maleisië toen Chong Wei Lee (29) in mei op de Chinese Thomas Cup een enkelpees scheurde. Het nummer twee van de wereld werkt sindsdien twaalf uur per dag om tijdig klaar te raken voor de Spelen, waar hij die andere Aziatische supervedette, Lin Dan, van een tweede olympische titel wil houden.

In Peking verloor Wei Lee in de finale van de Chinees, net als vorig jaar op het WK in de Londense Wembley Arena, in wat beschouwd wordt als een van de beste en spannendste badmintonmatchen ooit.

Zelfs al mocht Wei Lee in Londen honderd procent fit zijn, dan heeft de linkshandige Lin Dan op papier de beste kansen, aangezien hij 19 van de 28 duels tegen de Maleisiër won, waarvan vier zeges in de laatste vijf ontmoetingen.

Als de twee aartsrivalen opnieuw de finale halen, zal heel Azië weer even stilstaan. Vooral de populariteit van de temperamentvolle, enigmatische, maar soms arrogante Lin Dan bereikte er de jongste jaren steile hoogtes, al heeft hij ook zijn tegenstanders. De Chinese bad body staat immers bekend om zijn woede-uitbarstingen. Zo sloeg hij in aanloop naar de Spelen van Peking een coach op training, waarop critici zijn uitsluiting voor het olympisch toernooi eisten.

Op de Spelen van Athene werd hij als eerste reekshoofd wel in de eerste ronde uitgeschakeld, maar die ontgoocheling wiste Super Dan daarna uit met wereldtitels in 2006, 2007, 2009 en 2011, plus olympisch goud in Peking.

In 2010 werd de nummer één van de wereld ook de eerste badmintonner ooit die de negen grote internationale titels op zijn naam schreef, de zogenaamde Super Grand Slam.

Lin Dan is in China een commercieel goudhaantje en wordt in Londen ook een van de gezichten van Gillette, het verzorgingsmerk voor mannen dat met een eigen 'olympic team' uitpakt. Anderen leden zijn onder meer Roger Federer en zwemmer Ryan Lochte.

Er waren geruchten dat Dan zou stoppen na Londen, maar dat heeft de 28-jarige Chinees ondertussen al ontkracht. Hij zal nog minstens een jaar actief blijven.

Dichtste toeschouwers in het duel tussen Wei Lee en Dan worden allicht de andere Chinezen Jin Chen (wereldkampioen in 2010 en brons in Peking) en Long Chen (derde op de wereldranglijst).

Enige Europese medaillekandidaat lijkt de 35-jarige Deen Peter Gade, derde op de voorbije twee WK's, en toe aan zijn vierde Spelen. Op de jongste drie olympiades verloor de ex-nummer één van de wereld telkens van de latere winnaar.

Gade, die na de Spelen met pensioen gaat, is met een vijfde stek ook de enige Europeaan in de top tien van de wereldranking.

De Duitser Marc Zwiebler, de Europees kampioen van 2012, staat op de zestiende plaats, na de Denen Jan O Jorgensen (13e) en Hans Kristian Vittinghus (14e). Laatstgenoemde moet wel thuisblijven, aangezien Denemarken slechts twee deelnemers mag afvaardigen.

Indiase supertalent

Bij de dames geldt regerend wereldkampioene Yihan Wang als de favoriete, al presteert de Chinese nummer één dit seizoen wel onregelmatig met onder meer verrassende nederlagen in de Indonesia en de All England Open en in het Aziatisch kampioenschap (telkens tegen Xuerui Li, niet geplaatst voor de Spelen).

Wang vreest in Londen vooral haar landgenotes Wang Xin en Shixian Wang, tweede en vierde op de wereldranglijst.

Én niet te vergeten: het pas 22-jarige, Indiase supertalent Saina Nehwal, in Peking al kwartfinaliste en dit jaar winnares van de Indonesia, Thailand én Swiss Open. Nehwal, het nummer vijf van de wereld, krijgt de volle steun van 1,2 miljard Indiërs, maar de vraag is of ze kan winnen van Yihan Wang, iets wat haar nog nooit gelukt is (5-0 in het voordeel van de Chinese).

Europa hoopt vooral op de Deense Tine Baun en de Duitse Juliane Schenk, goud en zilver op het laatste EK en respectievelijk nummer zeven en zes op de wereldranking. Schenk won in juni nog de Singapore Open en steekt in bloedvorm. Zij of Baun zullen in de kwartfinale voorbij Nehwal moeten.

En de Belgen? Broer en zus Yuhan (25) en Lianne Tan (21), uit Bilzen, vertegenwoordigen België. Lianne moest wel gedelibereerd worden met een 28e plaats op de uitgezuiverde olympische ranglijst (het BOIC vroeg top 24). Yuhan, 54e op de wereldranking, voldeed wel aan de BOIC- en IOC-norm.

Yuhan Tan neemt het in groep D op tegen tiende reekshoofd Minh Nguyen Tien uit Vietnam en de Indiër Kashyap Parupalli. Nguyen Tien staat 11e op de wereldranglijst, Parupalli is 21e.

Zus Lianne speelt in groep E tegen de Indische favoriete Saina Nehwal en de Zwitserse Sabrina Jaquet (65e wereldranglijst).

De kans is klein dat Yuhan of Lianne de groepsfase zullen overleven.

Jonas Creteur