België zit in een zware poule met ook nog Servië en Wit-Rusland. Als de Belgian Cats die goed doorkomen, kunnen ze volgens waarnemers ver doorstoten. Twee jaar geleden wonnen de basketvrouwen EK-brons in Praag. Vorig jaar bevestigden ze die prestatie met een vierde plek op het WK in Tenerife. "We zijn een kandidaat, inderdaad, misschien op papier", vertelde bondscoach Philip Mestdagh woensdag na een training in Zrenjanin. "We zitten in een heel stevige groep en we zullen minstens een keer moeten winnen om door te stoten. Daarna zien we wel of we ons tussen de favorieten kunnen scharen." De Belgische vrouwen dromen ook van deelname aan de Olympische Spelen van 2020 in Tokio. Op het EK moeten ze top zes halen om erbij te zijn in het olympisch kwalificatietoernooi. "Er is veel druk, dat klopt, maar de meisjes houden daarvan", aldus Mestdagh. "Ze hebben die adrenaline soms zelfs nodig om te presteren. Men verwacht veel van België, maar velen zijn dat al gewend. Anderzijds is het ook aangenaam te zien hoe de benadering door de media is geëvolueerd (het EK is te volgen op Sporza, red). We moesten het tien jaar zonder EK doen. Dit is ons tweede op rij en vorig jaar was er het WK. Dat speelt mee." Donderdag tegen Rusland moeten de Belgen vooral oppassen voor Vadeeva en Musina, zegt Mestdagh. "Het zijn niet de meest creatieve speelsters maar ze kunnen shooten. Het wordt een van de sleutels van de wedstrijd. We mogen onze start niet missen, goed collectief verdedigen en vooral, dat is ons zwakke punt, het aantal balverliezen proberen te beperken." Belgiës sterspeelster Emma Meesseman kent het Russische basket goed na vier jaar bij Ekaterinburg. "Het is een jonge ploeg maar met ook enkele ervaren meisjes", zegt Meesseman, die zelf nog onder de coach van de Russen, Olaf Lange, speelde bij Ekaterinburg. "Het is zeker een pluspunt voor die ploeg. Hij is tactisch heel sterk en kent de Russische speelsters zeer goed. En dan heb je nog Maria Vadeeva. Ze is jong maar heel sterk, bijna niet te stoppen. Dit gezegd zijnde, basket speel je met vijf tegen vijf. Het is aan ons om onze ploeggeest te laten spelen." Titelverdediger Spanje, derde op het voorbije WK, behoort op dit EK uiteraard tot de topfavorieten. De Spanjaarden staan sinds 2001 telkens op het EK-podium (titel in 2013 en 2017), met uitzondering van 2011. Onder meer Frankrijk zal Spanje van de Europese titel proberen te houden. Servië hoopt dan weer voor eigen publiek een herhaling van het scenario in 2015, toen het zich tot Europees kampioen kroonde. Rusland, dat de Europese titel in 2003 en 2007 pakte, behoort na een perfect rapport in de kwalificaties tot de outsiders, net als België. (Belga)