De Gentenaars staan eigenlijk al met een half been in de zestiende finales, dankzij hun stuntzege van enkele weken geleden op het veld van het Duitse Wolfsburg. Een 1-0 achterstand werd toen in de Volkswagen Arena omgezet in een 1-3 zege, waardoor de Buffalo's de leidersplaats in groep I stevig in handen hebben en aan een gelijkspel in Saint-Étienne (18u55) voldoende hebben om door te stoten naar de volgende ronde. Moest dat niet lukken, zakt er met het Oekraïense Olexandriya op de slotspeeldag ook nog eens de zwakste tegenstander in de groep naar de Ghelamco Arena af. In vergelijking met de met 3-2 verloren heenwedstrijd in Gent heeft Saint-Étienne met Claude Puel wel een nieuwe coach. "Een coach brengt steeds zijn eigen filosofie en speelstijl mee, maar als ik naar hun matchen kijk zie ik geen grote verschillen", lijkt Gent-coach Jess Thorup er gerust in. "Ze zijn sterker dan op de eerste speeldag, maar dat zijn wij ook. We hebben meer vertrouwen en automatismen, het wordt dus een strijd tussen twee teams die fel gegroeid zijn." Voor Standard leek de Europa League-campagne op de vorige speeldag tijdens het thuisduel tegen Eintracht Frankfurt zo goed als afgelopen, totdat invaller Maxime Lestienne diep in de blessuretijd de Rouches toch nog een 2-1 zege bezorgde. De tweede plaats is daardoor in Luikse handen en de troepen van Michel Preud'homme staan donderdagavond (21u) met een bezoek aan het bijna uitgeschakelde Vitoria Guimaraes voor een heel wat makkelijkere opdracht dan de Duitsers, die naar Arsenal moeten. Met vier punten meer dan de eerste achtervolgers zijn de Londenaars de soevereine leiders in groep F. Op de slotspeeldag zijn de rollen omgekeerd, want dan ontvangt Frankfurt Vitoria en speelt Standard gastheer voor Arsenal, dat tegen dan waarschijnlijk wel al geplaatst is. Wat het scenario donderdagavond ook is, een definitief verdict voor de Luikenaars kan er nog niet zijn. (Belga)