De Jonge Duivels zitten in een groep met reekshoofd Denemarken, Turkije, Schotland en Kazachstan. Vrijdag beginnen ze hun campagne op bezoek bij die laatste tegenstander. "We zitten in een groep waarin het lijkt dat de landen elkaar allemaal waard zijn", begon Mathijssen zijn vooruitblik. "Kazachstan is dan misschien nog de minste naam, maar we mogen ze zeker niet onderschatten. De Rode Duivels hebben het in het verleden ook niet makkelijk gehad in Kazachstan. Het zal geen ploeg zijn die je makkelijk opzij kan zetten. Maar het is in het beginstadium nog extra belangrijk de puntjes die je kan pakken, ook te pakken." "Beginnen in Kazachstan is geen cadeau. Het was een compromis dat we hebben genomen. We hebben voor wat betreft de andere wedstrijden de betere data, vind ik. Dit moesten we erbij nemen. Het is een verre verplaatsing, met tijdverschil, en het blijkt er nu ook nog eens enorm warm te zijn. Kortom: we hebben een hoop excuses, maar die mogen onze motivatie niet aantasten. We moeten deze klip kunnen ronden. We moeten winnen. Dat is het enige goed resultaat." Intussen is de eindronde van het vorige EK nog volop aan de gang. Duitsland, dat in de kwalificaties tot twee maal toe van de Jonge Duivels verloor, staat daar in de halve finales. "Dat doet natuurlijk heel veel pijn", erkende Mathijssen. "We hebben in de vorige campagne gespeeld in de filosofie van de Rode Duivels: dominant zijn en vanuit balbezit proberen kansen te creëren. Maar we zijn gefaald tegen ploegen die een laag blok neerzetten. Dat was heel jammer. De vorige lichting had genoeg kwaliteiten om mee te dingen voor een Europese titel. Dat doet absoluut pijn. Daar moeten we lessen uittrekken. Dat geef ik ook mee aan de huidige generatie. Er is soms een surplus nodig aan motivatie, agressie en organisatie nodig. Hopelijk pikken zij dit zo snel mogelijk op. Want vrijdag is al een 'challenge' op dat vlak." Er staat voor de Jonge Duivels de komende jaren meer op het spel dan enkel EK-kwalificatie. Er wordt ook gespeeld om deelname aan de Olympische Spelen van 2024 in Parijs. Het is geleden van de Spelen in 2008 in Peking dat er nog een Belgische voetbalploeg aanwezig was op een olympiade. "Natuurlijk motiveert mij dat enorm", gaf Mathijssen aan. "Maar het is wel nog een enorm lang parcours. We gaan eerst kijken naar onze eerste opdracht, dan ons proberen te kwalificeren voor het EK en dan zien we wel. En wie weet komt deze jongensdroom, ook voor mij, uit." Zestien teams spelen de eindronde van het EK. De negen groepswinnaars en de beste nummer twee plaatsen zich rechtstreeks voor het EK. De overige acht runner-ups spelen barragewedstrijden voor nog vier tickets. Roemenië en Georgië zijn als organisator zeker van deelname. (Belga)

De Jonge Duivels zitten in een groep met reekshoofd Denemarken, Turkije, Schotland en Kazachstan. Vrijdag beginnen ze hun campagne op bezoek bij die laatste tegenstander. "We zitten in een groep waarin het lijkt dat de landen elkaar allemaal waard zijn", begon Mathijssen zijn vooruitblik. "Kazachstan is dan misschien nog de minste naam, maar we mogen ze zeker niet onderschatten. De Rode Duivels hebben het in het verleden ook niet makkelijk gehad in Kazachstan. Het zal geen ploeg zijn die je makkelijk opzij kan zetten. Maar het is in het beginstadium nog extra belangrijk de puntjes die je kan pakken, ook te pakken." "Beginnen in Kazachstan is geen cadeau. Het was een compromis dat we hebben genomen. We hebben voor wat betreft de andere wedstrijden de betere data, vind ik. Dit moesten we erbij nemen. Het is een verre verplaatsing, met tijdverschil, en het blijkt er nu ook nog eens enorm warm te zijn. Kortom: we hebben een hoop excuses, maar die mogen onze motivatie niet aantasten. We moeten deze klip kunnen ronden. We moeten winnen. Dat is het enige goed resultaat." Intussen is de eindronde van het vorige EK nog volop aan de gang. Duitsland, dat in de kwalificaties tot twee maal toe van de Jonge Duivels verloor, staat daar in de halve finales. "Dat doet natuurlijk heel veel pijn", erkende Mathijssen. "We hebben in de vorige campagne gespeeld in de filosofie van de Rode Duivels: dominant zijn en vanuit balbezit proberen kansen te creëren. Maar we zijn gefaald tegen ploegen die een laag blok neerzetten. Dat was heel jammer. De vorige lichting had genoeg kwaliteiten om mee te dingen voor een Europese titel. Dat doet absoluut pijn. Daar moeten we lessen uittrekken. Dat geef ik ook mee aan de huidige generatie. Er is soms een surplus nodig aan motivatie, agressie en organisatie nodig. Hopelijk pikken zij dit zo snel mogelijk op. Want vrijdag is al een 'challenge' op dat vlak." Er staat voor de Jonge Duivels de komende jaren meer op het spel dan enkel EK-kwalificatie. Er wordt ook gespeeld om deelname aan de Olympische Spelen van 2024 in Parijs. Het is geleden van de Spelen in 2008 in Peking dat er nog een Belgische voetbalploeg aanwezig was op een olympiade. "Natuurlijk motiveert mij dat enorm", gaf Mathijssen aan. "Maar het is wel nog een enorm lang parcours. We gaan eerst kijken naar onze eerste opdracht, dan ons proberen te kwalificeren voor het EK en dan zien we wel. En wie weet komt deze jongensdroom, ook voor mij, uit." Zestien teams spelen de eindronde van het EK. De negen groepswinnaars en de beste nummer twee plaatsen zich rechtstreeks voor het EK. De overige acht runner-ups spelen barragewedstrijden voor nog vier tickets. Roemenië en Georgië zijn als organisator zeker van deelname. (Belga)