De dappersten vertrekken morgenochtend om 7 uur in Antwerpen en rijden het volledige parcours van de profs. "Met maar liefst 4.450 zijn ze dit jaar voor de langste afstand (229 km)", zegt Van Goolen. "Voor de deelnemers aan de drie overige afstanden ligt de start in Oudenaarde aan de Qubus, opnieuw het zenuwcentrum van deze We Ride Flanders." De meerderheid -5.270 renners- kiest ook dit jaar voor de 139 km, bijna 4.030 fietsers rijden de 174 km en nog eens 2.150 deelnemers kiezen de kortste tocht van 74 km. Er staan 1.100 vrouwen, verdeeld over de diverse afstanden, aan de start. Sinds vorig jaar kunnen, één dag voor de profs, ook de kleinste koersfanaten kennismaken met de Ronde tijdens de Ronde van Vlaanderen voor Families. Een korte familietocht, met onderweg én aan de finish op de Markt in Oudenaarde de nodige animatie, leidt de deelnemers door de Vlaamse Ardennen met als top of the bill een passage over de officiële RVV-aankomstlijn. De heroïek van de Ronde en de Vlaamse koersen trekt fietsfanaten uit alle windstreken aan. Er rijden dit jaar 63 nationaliteiten rond: 42% zijn Belgen, gevolgd door ruim 2.800 Nederlanders, 1.800 Britten en 1.300 Fransen. Maar liefst 184 inwoners uit de Verenigde Staten maken de verre verplaatsing om zaterdag 'hun' Ronde te rijden. Ook 68 Australiërs en 23 Nieuw-Zeelanders ruilen Down Under voor Vlaanderen. Uit Zuid-Afrika zakt een delegatie van 20 dapperen af naar Oudenaarde. Maar ook enkelingen uit Hong-Kong, Taiwan, Niger, Nepal, Mozambique, India en Bermuda komen aan de start. Voor het zevende jaar op rij is het totaal aantal deelnemers aan het evenement gelimiteerd tot 16.000 en waren de startbewijzen weken op voorhand de deur uit. "Alleen zo kan het evenement comfortabel, veilig en met respect voor de leefomgeving en het milieu, georganiseerd worden", zegt Van Goolen. (Belga)