86 caps staan er intussen op de teller bij Mertens. Hij is al meer dan acht jaar Rode Duivel, maar sleet lijkt er niet op te zitten. "Ik voel me nog goed en dat komt vooral omdat ik een laatbloeier ben", vertelde Mertens zondag. "Nu zie ik sommigen op hun achttien al zoveel wedstrijden spelen, dat heb ik nooit meegemaakt. Op mijn achttiende speelde ik bij Eendracht Aalst, daarna ben ik naar Nederland gegaan. Hoeveel toernooien ik nog zal meegaan? Zolang ze mij oproepen, zal ik aanwezig zijn." Opvallend was dat Mertens en Chadli vrijdag meteen beslissend waren voor de Duivels, terwijl Januzaj en vooral Origi in de eerste helft amper voet aan de grond kregen. "De trainer had een goed plan, maar dan moeten de taken wel correct uitgevoerd worden en dat was niet het geval. Dan krijg je het zelfs moeilijk tegen een ploeg als San Marino. We hadden wel niet de indruk dat zij op de laatste plaats op de wereldranking staan, zo speelden zij niet." Mertens en bondscoach Roberto Martinez staken Romelu Lukaku ook een hart onder de riem. De kersverse spits van Inter werd vorig weekend in Cagliari slachtoffer van racisme. "Rom heeft daar toch wel een schok van gekregen", gaf Mertens toe. "Maar nu wordt hij door iedereen gesteund en dat zal wel deugd gedaan hebben. Hij zal wel waardering krijgen in Italië en belangrijk zijn voor Inter." "Ik heb hem deze week met een enorme focus gezien op training", vulde de bondscoach later aan. "Hij is zo gedreven dat het zijn spel niet zal aantasten. Ik zie hem vrij, gelukkig. Hij is helemaal klaar voor zijn nieuwe uitdaging bij Inter." (Belga)