De Rode Duivels kunnen zaterdag op de voorlaatste speeldag in Rusland al groepswinnaar worden, op voorwaarde dat ze minstens een punt pakken. Op de slotspeeldag kunnen de Russen die achterstand dan niet meer goedmaken, aangezien het onderlinge resultaat in het voordeel van de Belgen is. Vlak voor het voorlaatste duel van het jaar staan er geen vraagtekens meer achter de namen van Romelu Lukaku en Thomas Vermaelen. Beiden zijn speelklaar, zo bevestigde bondscoach Roberto Martinez vrijdag aan de Belgische media. Vermaelen is hersteld van een kuitblessure, Lukaku trainde de voorbije dagen niet mee. Het tweetal wordt zaterdag dan ook aan de aftrap verwacht. Leandro Trossard en Nacer Chadli zijn niet naar Rusland afgereisd. Chadli was niet helemaal fit en sluit maandag opnieuw aan bij de groep. Trossard is ook out voor de interland tegen Cyprus. Bij Rusland kan bondscoach Stanislav Cherchesov wegens kwetsuren geen beroep doen op winger Denis Cheryshev en aanvallende middenvelder Aleksandr Golovin. Zo verliest Rusland twee bepalende spelers voorin die het verschil kunnen maken. Cheryshev was op het WK met vier doelpunten topschutter bij Rusland en Golovin de revelatie, wat hem een transfer naar Monaco opleverde. Van de drietand voorin blijft enkel diepe spits en aanvoerder Artem Dzyuba over. Geen opsteker voor de Russen, die sinds de val van de Sovjet-Unie nog geen enkele keer van België konden winnen. De heenwedstrijd in Brussel werd in maart met 3-1 verloren, tot dusver het enige tegendoelpunt dat de Duivels in deze kwalificaties moesten slikken. Op de laatste speeldag moet komende week dinsdag tegen Cyprus een misstap vermeden worden, om het reekshoofdstatuut van eind deze maand bij de loting in Boekarest niet in gevaar te brengen. Enkel de beste zes groepswinnaars worden immers reekshoofd en de onderverdeling gebeurt voor het eerst met een ranking op basis van de prestaties in deze kwalificatieperiode. Bij een gelijke stand in deze ranking is het doelsaldo doorslaggevend. Ook een historische dertig op dertig is nog steeds mogelijk. (Belga)