Het bizarre verhaal start op donderdag 2 december 2010, in het hoofdkwartier van de Wereldvoetbalbond FIFA in het Zwitserse Zürich. Daar zullen in de vooravond na een stemming de WK's van 2018 en 2022 toegewezen worden. Ook ons land is van de partij: samen met Nederland werd er immers een gezamenlijke kandidatuur ingediend voor 2018. Rusland haalt het echter totaal onverwacht, enkele uren later vallen de aanwezigen net niet van hun stoel toen Qatar aangeduid werd als organisator voor het WK van 2022. De Golfstaat haalde het in de verkiezing van de Verenigde Staten, Zuid-Korea, Japan en Australië. Enkele jaren later wordt duidelijk waarom: op basis van het 'Garcia Report' komt het grootste corruptieschandaal aller tijden in de sportwereld aan het licht. Daaruit blijkt dat heel wat toenmalige FIFA-leden destijds steekpenningen hebben aangenomen, in ruil voor hun stem. Volgens toenmalig FIFA-voorzitter Sepp Blatter heerste er binnen het Uitvoerend Comité een gentleman's agreement om de WK's respectievelijk aan Rusland en de VS toe te wijzen, maar na een politieke interventie zou de keuze in extremis op Qatar gevallen zijn en daarvoor wordt er vooral naar Frankrijk gekeken. Zowat een week voor de stemming vond er op het Élysée tussen de toenmalige president Nicolas Sarkozy, Tamim bin Hamad al-Thani (sinds 2013 emir van Qatar) en Michel Platini een verdacht gesprek plaats, waarvan de inhoud niet bekend is. Sedert enkele jaren wordt de zaak onderzocht door het Franse gerecht. Vast staat wel dat het WK plots naar Qatar ging en dat nog eens zes maanden later Paris Saint-Germain overgenomen werd door Qatar Sports Investments (QSI). Sindsdien werden de banden tussen Doha en Parijs stelselmatig versterkt, door middel van meerdere investeringsfondsen. Uiteindelijk moet zowat de hele FIFA-top opstappen en zich later ook voor rechtbanken verantwoorden, maar het kwaad is geschied en de toewijzing van de WK's wordt niet ingetrokken. Wat later neemt het verhaal nog hallucinantere proporties aan, met de beslissing om er een winter-WK van te maken. Vanwege de extreem hoge Qatarese zomertemperaturen, wordt het WK verschoven naar de wintermaanden november en december, ondanks de aanwezigheid van klimaatregeling in alle stadions. De Europese voetbalkalender wordt op die manier enkele maanden gegijzeld en fans, clubs en spelers zien het met lede ogen aan. In een land waar er dankzij de gigantische olie- en gasvoorraden op geen dollar gekeken wordt en de infrastructuurkosten voor de WK-organisatie immens zijn, wordt er evenwel stevig beknibbeld op arbeidersvergoedingen. Die arbeiders komen vaak uit naburige en vooral armere landen en worden in Qatar in mensonwaardige omstandigheden tewerkgesteld, zo concludeerden mensenrechtenorganisaties al snel. Vorig jaar alleen al zouden er volgens cijfers van de Internationale Arbeidersorganisatie ILO vijftig gastarbeiders overleden zijn bij infrastructuurwerken voor het WK. Meer dan 500 arbeiders liepen daarbij zware verwondingen op. Voor 37.600 anderen waren er licht verwondingen. In totaal zijn er in de Golfstaat meer dan twee miljoen gastarbeiders aan de slag. Volgens de Britse krant The Guardian waren er in februari van dit jaar sinds 2010 al meer dan 6.500 arbeiders overleden. Intussen zijn er wel veranderingen doorgevoerd om de arbeidsomstandigheden te verbeteren, maar eerder deze week trok Amnesty International toch opnieuw aan de alarmbel. Volgens de mensenrechtenorganisatie is er in de praktijk te weinig veranderd. Tot een boycot zal het echter niet komen, daarvoor zijn de sportieve belangen te groot. In se zal het Qatarese winter-WK qua opzet ook niet zoveel verschillen van zijn voorgangers, op uitzondering van het bizarre tijdstip en het feit dat de acht WK-stadions op een zakdoek in en rond Doha gebouwd zijn. Voor de laatste keer doen er 32 ploegen mee, onderverdeeld in acht groepen van vier. De top twee van elke groep stoot door naar de tweede ronde. Intussen zijn dertien landen zeker van deelname, waaronder België. Voor ons land is het al het vijfde grote toernooi op rij. De prijzenkast van de Gouden Generatie is echter nog steeds leeg en de kans op succes met de ouder wordende spelersgroep wordt steeds kleiner, waardoor het WK in Qatar weleens dat van de laatste kans zou kunnen worden. Zowel onder Roberto Martinez als diens voorganger Marc Wilmots konden de Belgen niet oogsten. Drie keer (WK 2014, EK 2016 en EK 2020) bleek de kwartfinale het eindstation op een groot toernooi, vooral op de voorbije twee EK's sloeg dat telkens diepe wonden. Drie jaar geleden werd er op het WK in Rusland met een derde plaats het beste resultaat ooit behaald voor de Belgische nationale elf. Op de teleurstellende Final Four van de Nations League eindigden ze onlangs op de vierde plaats. (Belga)

Het bizarre verhaal start op donderdag 2 december 2010, in het hoofdkwartier van de Wereldvoetbalbond FIFA in het Zwitserse Zürich. Daar zullen in de vooravond na een stemming de WK's van 2018 en 2022 toegewezen worden. Ook ons land is van de partij: samen met Nederland werd er immers een gezamenlijke kandidatuur ingediend voor 2018. Rusland haalt het echter totaal onverwacht, enkele uren later vallen de aanwezigen net niet van hun stoel toen Qatar aangeduid werd als organisator voor het WK van 2022. De Golfstaat haalde het in de verkiezing van de Verenigde Staten, Zuid-Korea, Japan en Australië. Enkele jaren later wordt duidelijk waarom: op basis van het 'Garcia Report' komt het grootste corruptieschandaal aller tijden in de sportwereld aan het licht. Daaruit blijkt dat heel wat toenmalige FIFA-leden destijds steekpenningen hebben aangenomen, in ruil voor hun stem. Volgens toenmalig FIFA-voorzitter Sepp Blatter heerste er binnen het Uitvoerend Comité een gentleman's agreement om de WK's respectievelijk aan Rusland en de VS toe te wijzen, maar na een politieke interventie zou de keuze in extremis op Qatar gevallen zijn en daarvoor wordt er vooral naar Frankrijk gekeken. Zowat een week voor de stemming vond er op het Élysée tussen de toenmalige president Nicolas Sarkozy, Tamim bin Hamad al-Thani (sinds 2013 emir van Qatar) en Michel Platini een verdacht gesprek plaats, waarvan de inhoud niet bekend is. Sedert enkele jaren wordt de zaak onderzocht door het Franse gerecht. Vast staat wel dat het WK plots naar Qatar ging en dat nog eens zes maanden later Paris Saint-Germain overgenomen werd door Qatar Sports Investments (QSI). Sindsdien werden de banden tussen Doha en Parijs stelselmatig versterkt, door middel van meerdere investeringsfondsen. Uiteindelijk moet zowat de hele FIFA-top opstappen en zich later ook voor rechtbanken verantwoorden, maar het kwaad is geschied en de toewijzing van de WK's wordt niet ingetrokken. Wat later neemt het verhaal nog hallucinantere proporties aan, met de beslissing om er een winter-WK van te maken. Vanwege de extreem hoge Qatarese zomertemperaturen, wordt het WK verschoven naar de wintermaanden november en december, ondanks de aanwezigheid van klimaatregeling in alle stadions. De Europese voetbalkalender wordt op die manier enkele maanden gegijzeld en fans, clubs en spelers zien het met lede ogen aan. In een land waar er dankzij de gigantische olie- en gasvoorraden op geen dollar gekeken wordt en de infrastructuurkosten voor de WK-organisatie immens zijn, wordt er evenwel stevig beknibbeld op arbeidersvergoedingen. Die arbeiders komen vaak uit naburige en vooral armere landen en worden in Qatar in mensonwaardige omstandigheden tewerkgesteld, zo concludeerden mensenrechtenorganisaties al snel. Vorig jaar alleen al zouden er volgens cijfers van de Internationale Arbeidersorganisatie ILO vijftig gastarbeiders overleden zijn bij infrastructuurwerken voor het WK. Meer dan 500 arbeiders liepen daarbij zware verwondingen op. Voor 37.600 anderen waren er licht verwondingen. In totaal zijn er in de Golfstaat meer dan twee miljoen gastarbeiders aan de slag. Volgens de Britse krant The Guardian waren er in februari van dit jaar sinds 2010 al meer dan 6.500 arbeiders overleden. Intussen zijn er wel veranderingen doorgevoerd om de arbeidsomstandigheden te verbeteren, maar eerder deze week trok Amnesty International toch opnieuw aan de alarmbel. Volgens de mensenrechtenorganisatie is er in de praktijk te weinig veranderd. Tot een boycot zal het echter niet komen, daarvoor zijn de sportieve belangen te groot. In se zal het Qatarese winter-WK qua opzet ook niet zoveel verschillen van zijn voorgangers, op uitzondering van het bizarre tijdstip en het feit dat de acht WK-stadions op een zakdoek in en rond Doha gebouwd zijn. Voor de laatste keer doen er 32 ploegen mee, onderverdeeld in acht groepen van vier. De top twee van elke groep stoot door naar de tweede ronde. Intussen zijn dertien landen zeker van deelname, waaronder België. Voor ons land is het al het vijfde grote toernooi op rij. De prijzenkast van de Gouden Generatie is echter nog steeds leeg en de kans op succes met de ouder wordende spelersgroep wordt steeds kleiner, waardoor het WK in Qatar weleens dat van de laatste kans zou kunnen worden. Zowel onder Roberto Martinez als diens voorganger Marc Wilmots konden de Belgen niet oogsten. Drie keer (WK 2014, EK 2016 en EK 2020) bleek de kwartfinale het eindstation op een groot toernooi, vooral op de voorbije twee EK's sloeg dat telkens diepe wonden. Drie jaar geleden werd er op het WK in Rusland met een derde plaats het beste resultaat ooit behaald voor de Belgische nationale elf. Op de teleurstellende Final Four van de Nations League eindigden ze onlangs op de vierde plaats. (Belga)