Bij de mannen torent Australië, winnaar van de laatste vier (jaarlijkse) Champions Trophies én van de World Cup in 2010, boven de concurrentie uit. Jamie Dwyer (33), vijfvoudig wereldhockeyspeler van het jaar, is met zijn snelheid en behendigheid de motor van de fysiek bijzonder sterke Kookaburras .

Dwyer scoorde de winning goal in de olympische finale in Athene en behaalde met zijn land vier jaar later ook brons in Peking. Na een zware knieblessure in het voorjaar van 2011 nam de Australiër afscheid van zijn Nederlandse club Bloemendaal en focuste hij met de nationale ploeg volledig op Londen.

Belangrijkste uitdagers van Australië zijn Duitsland (EK 2011, zilver World Cup 2010), Groot-Brittannië (EK 2009), Spanje en Nederland (nummers twee en drie van de laatste Champions Trophy).

Bij onze noorderburen hoopt de al 36-jarige Teun De Nooijer op een vierde olympische plak na tweemaal goud (1996 en 2000) en zilver (2004). De Nooijer, een creatieve dribbelaar, wordt de Johan Cruijff van het hockey genoemd en draagt niet toevallig rugnummer 14. Hij werd ook al drie keer verkozen tot beste speler van de wereld.

Aan zijn zijde speelt een andere vedette: Taeke Taekema (32), een strafcornerspecialist die in Londen aan zijn derde olympiade begint.

Vrouwelijke Maradona

Argentinië is bij de dames topfavoriet: het won vier van de laatste vijf Champions Trophies en in 2010 ook de World Cup, aangevoerd door zevenvoudig wereldspeelster van het jaar Luciana Aymar (34). De Maradona van het vrouwenhockey of La Maga (De Tovenares) wil eindelijk goud na zilver (2000) en twee keer brons (2004 en 2008). Op de openingsceremonie zal ze ook de Argentijnse vlag dragen.

Felle tegenstand wordt verwacht van het fysiek sterke en krachtige Groot-Brittannië, dat vorig jaar Argentinië klopte op het olympische test event in Londen, waarna het drie maanden later tegen dezelfde ploeg de finale van de Champions Trophy verloor.

Ook Nederland, olympisch kampioen in 2008, ligt nog altijd op de loer met topspeelsters als Maartje Paumen (topschutter in Peking en op de World Cup 2010) en Naomi Van As (met Aymar de wereldspeelster van het jaar in 2009 en de vriendin van schaatslegende Sven Kramer).

Duitsland (met onder meer de 35-jarige Natascha Keller, toe aan haar vijfde olympiade) wil afrekenen met de vloek van de vierde plaats, de stek waarop het eindigde in Peking, de World Cup 2010 en de Champions Trophies van 2011 en 2012.

Nog een opmerkelijk feit: in het Londense Riverbank Stadium zal voor het eerst een internationaal hockeytoernooi gespeeld worden op een diepblauw terrein, met roze zijlijnen en felgele ballen, in plaats van op het klassieke groen, met witte lijnen en dito ballen. De nieuwe ondergrond werd al omgedoopt tot de 'smurf turf'. Het grotere kleurcontrast moet het makkelijker maken om het spel te volgen. De Nederlanders lieten niets aan het toeval over en trainden maanden op een blauw veld in Arnhem.

En de Belgische teams?

Na een negende stek in Peking plaatsten de Belgische mannen zich vorig jaar opnieuw voor de Spelen door vierde te worden op het EK in Mönchengladbach, na een mirakelzege (3-2) tegen Spanje, het nummer vijf van de wereld.

De Red Lions staan op de elfde plaats op de wereldranglijst - van de deelnemende olympische ploegen laten ze alleen Zuid-Afrika (twaalfde) achter zich - maar bewezen in juni, op het vierlandentoernooi in Düsseldorf, dat ze op de Spelen zeker top acht mogen ambiëren.

Onze landgenoten, fysiek veel sterker dan in 2008, wonnen er met 1-0 van Spanje en speelden 3-3 gelijk tegen Duitsland, tweede op de wereldranglijst. In twee oefenwedstrijden tegen Nederland, het nummer drie van de wereld, waren ze wel kansloos (3-1 en 3-0).

In Londen staat de Red Lions een moeilijke start te wachten met matchen tegen Duitsland en Nederland, daarna volgen meer 'haalbare' tegenstanders met Zuid-Korea, Nieuw-Zeeland en India, respectievelijk zesde, zevende en tiende op de wereldranglijst.

Al worden ook dat geen makkelijke wedstrijden: in de laatste twee oefenmatchen tegen Nieuw-Zeeland op vaderlandse bodem won België (2-1), maar verloor het ook (1-3).

De hockeydames zijn het eerste Belgische vrouwenteam ooit dat naar de Spelen mag nadat ze in maart het olympische kwalificatietoernooi in Kontich wonnen, met onder meer zeges tegen Ierland, het nummer veertien van de wereld.

Voor de Red Panthers, van alle deelnemende ploegen het laagst gerangschikt (zestiende), wordt Londen - zeggen ze zelf - een leerschool. Afwachten ook of de controversiële selectiehistorie met Sofie Gierts nog zal meespelen.

België opent tegen Nederland en speelt daarna nog tegen China, Groot-Brittannië, Japan en Zuid-Korea. Top acht lijkt uitgesloten.

Jonas Creteur