In Londen staat de spectaculaire 200 meter (kano en kajak) voor het eerst op het olympisch programma (bij de mannen ter vervanging van de K1 en K2 500 meter), een poging om de sport spectaculairder en explosiever te maken en duidelijk te onderscheiden van grote broer roeien.

De 28-jarige Brit Ed McKeever, die in de K1 op de halve finale van het WK 2011 het wereldrecord verbeterde (34,2 seconden) en omschreven wordt als de Usain Bolt on water, is samen met Piotr Siemionowski topfavoriet. De Pool snoepte McKeever in de finale zijn wereldtitel van 2010 af.

Op de K2 200 meter hoopt Groot-Brittannië ook op olympische eremetaal aangezien Liam Heath en Jonathan Schofield zilver en brons behaalden op de laatste twee WK's, telkens na de Franse kajakkers Sébastien Jouvé en Arnaud Hybois.

Met de 35-jarige Tim Brabants, de olympische titelverdediger op de K1 1000 meter en toe aan zijn vierde olympiade, heeft het thuisland nog een medaillekandidaat in het kajakken. Hij botst op het Eton Dorney Lake wel op de 30-jarige Canadees Adam van Koeverden, goud en brons op de 500 en 1000 meter in Athene, zilver op de 500 meter in Peking en regerend wereldkampioen op de 1000 meter.

Topfavoriet is echter de Duitser Max Hoff (29), die in Peking vijfde werd, maar daarna vier Europese titels (2009 tot 2012) en twee wereldtitels (2009, 2010) veroverde. Op het laatste WK eindigde hij wel pas als vierde, na Van Koeverden, Anders Gustafsson en Eirik Larsen.

Bij de kanovaarders hoopt David Cal (C1), na goud en driemaal zilver in Athene en Peking, de meest succesvolle Spaanse olympiër ooit te worden. Een vijfde medaille zou hem boven pistier Juan Llaneras en tennisster Arantxa Sánchez plaatsen.

Twee iconen bij dames

Bij de dames is het uitkijken naar Natasa Janics-Douchev (30), een van de meest gelauwerde kajaksters uit de geschiedenis met achttien wereldtitels, plus driemaal goud en eenmaal zilver op de Spelen van Athene en Peking.

De Hongaarse werd na 2008 moeder, zag de 23-jarige Lisa Carrington uit Nieuw-Zeeland vorig jaar naar de wereldtitel in de K1 200 meter varen, maar maakte ondertussen een comeback en is weer grote kanshebster in dat sprintnummer.

Net als in de K2 500 meter met partner Katalin Kovacs, met wie ze een derde opeenvolgende olympische titel kan veroveren.

Een andere vrouwelijke icoon in het kajakken is de 35-jarige Katrin Wagner-Augustin, die in Londen voor een vierde opeenvolgende gouden medaille in de K4 gaat. De Duitse won in Sydney ook goud in de K2 en kroonde zich al tien keer tot wereldkampioene.

In Peking vaarde ze aan de zijde van achtvoudig wereldkampioene Nicole Reinhardt (26), die in Duitsland een grote ster werd door na Peking naakt te poseren in Playboy. (WEG: Ook zij is opnieuw van de partij, en onder meer favoriete op de K1 500 meter.) Zij moest echter afhaken voor de Spelen met een ernstige schouderblessure.

En de Belgen?

Na een vierde plaats op het WK 2011, waar ze in de K2 1000 meter op amper 35 honderdsten van brons en op 1,2 seconde van goud strandden, worden Olivier Cauwenbergh (25) en Laurens Pannecoucke (24) tot de Belgische medaillekandidaten gerekend.

Ze vormen pas een kajaktandem sinds de lente van 2011 en hebben dus nog een grote progressiemarge. Al valt het af te wachten of het jonge duo genoeg kracht en ervaring heeft voor eremetaal.

Vooral de Slovaken (Peter Gelle-Erik Vlcek, goud WK 2011), de Zweden (Hendrik Nilsson-Markus Oscarsson, zilver WK 2011), de Hongaren (Rudolf Dombi-Roland Kökény, EK 2012) en de Duitsers (Andres Ihle-Martin Hollstein, winnaars WB-manches Poznan en Duisburg) worden moeilijk te kloppen.

In Poznan en Duisburg eindigden Cauwenbergh/Pannecoucke pas als negende en vijfde, al hadden ze daar niet gepiekt. Veel hangt af van hoe ze de laatste 500 meter verteren, na hun traditioneel snelle start. Aan de voorbereiding zal het zeker niet liggen, want ze sliepen wekenlang op grote hoogte, in een container naast de watersportbaan van Hazewinkel. Lieten ook het EK in Zagreb vallen om alles op Londen te zetten.

In de K1 200 meter plaatste ook de Waal Maxime Richard (24) zich na winst in het Europese olympische kwalificatietoernooi in Poznan. Met een halvefinaleplaats zal hij tevreden moeten zijn.

Jonas Creteur