Vijf dagen voor wereldkampioen Argentinië aan het WK van 1982 moet beginnen in een wedstrijd tegen België onderwerpen de vedetten zich aan de bevelen van César Luis Menotti. De Argentijnse bondscoach heeft een afgeleefde kop, een indringende blik en lange haren, hij oogt vermoeid, alsof hij van een of andere nachtclub recht naar het trainingsveld is gekomen. De Argentijnse vedetten zijn aan hun 115e dag in een trainingskamp begonnen. Eerst in eigen land, in een complex aan de kust van Mar del Plata, nadien in het ten noorden van Buenos Aires gelegen Tortuguitas en nu in het Spaanse kustplaatsje Villajoyosa, halverwege tussen Alicante en Benidorm.
...

Vijf dagen voor wereldkampioen Argentinië aan het WK van 1982 moet beginnen in een wedstrijd tegen België onderwerpen de vedetten zich aan de bevelen van César Luis Menotti. De Argentijnse bondscoach heeft een afgeleefde kop, een indringende blik en lange haren, hij oogt vermoeid, alsof hij van een of andere nachtclub recht naar het trainingsveld is gekomen. De Argentijnse vedetten zijn aan hun 115e dag in een trainingskamp begonnen. Eerst in eigen land, in een complex aan de kust van Mar del Plata, nadien in het ten noorden van Buenos Aires gelegen Tortuguitas en nu in het Spaanse kustplaatsje Villajoyosa, halverwege tussen Alicante en Benidorm. Eén keer per week wordt de pers toegelaten, onder het oog van militairen en politie, de op dat moment zijn sporen nalatende Falklandcrisis heeft de veiligheidsmaatregelen verscherpt, de vrees voor terrorisme is groot. In een verschroeiende hitte lopen de Argentijnen zich uit de naad, één man valt op door een enorme werklust, door de erg energieke manier waarop hij ieder duel aangaat. Het is Diego Maradona. Trainingen zijn voor hem, en zijn ploegmaats, het enige middel om zich uit te leven. Nadien rijden de heren terug naar hun twee kilometer verderop gelegen hotel, een moskeeachtig, op een rots gebouwd complex, dat dag en nacht wordt bewaakt. Het leven verloopt er saai, al mogen de spelers elke dag een uurtje hun vrouwen zien, die in het hotel daarnaast logeren. Iedereen, zelfs Diego Maradona, kijkt angstvallig op zijn uurwerk of die 60 minuten niet worden overschreden. Hebben ze daarbuiten voor hun partner nog andere mededelingen, dan moeten ze die, staande op de rotsen, naar beneden roepen. Ontspannende avonden staan er niet op het programma, die zouden namelijk alleen voor uitspattingen zorgen. Argentijnse voetballers blijken, een keer dat ze losgelaten zijn, nauwelijks over enige discipline te beschikken, zo hoor je fluisteren. César Luis Menotti kent zijn pappenheimers. Maar in weerwil van zijn wat norse uiterlijk is de Argentijnse bondscoach wel de toegankelijkheid in persoon. Of hij tijd had voor een interview, vroegen we hem twee maanden eerder, nadat hij de Rode Duivels was gaan scouten in een vriendschappelijke wedstrijd tegen Ajax. Menotti vroeg ons om de dag nadien naar de luchthaven van Zaventem te komen. En warempel, hij maakte wat tijd. Eerst spuide hij wat clichés over de collectieve sterkte van de Rode Duivels en over het verlangen om met Argentinië weer wereldkampioen te worden. Maar hij zei ook, midden in de drukte van de luchthaven, dat voetbal een feest moet zijn en dat je moet proberen de dictatuur van de tactiek en de terreur van het systeem te overwinnen. Hij verstond de kunst zijn teksten een intellectueel cachet te geven. César Luis Menotti, de rebelse kettingroker, maakte zich over de eerste wedstrijd tegen België weinig zorgen. De verdediging leek hem niet erg honkvast. Maar het draaide anders uit. Argentinië verloor met 1-0 van de Rode Duivels, na 62 minuten trapte Erwin Vandenbergh een gekrulde voorzet van Frankie Vercauteren binnen. De wereldkampioen overleefde de eerste poule, maar sneuvelde in de groepsfase van de volgende ronde, na nederlagen tegen de latere wereldkampioen Italië en Brazilië. Op het moment dat de koffers worden gepakt, zijn de Argentijnen precies 140 dagen onderweg geweest. En Menotti na dat WK? Zijn uitstraling was er nog steeds maar zijn status brokkelde af. Hij trainde nog veertien clubs in vijf landen, waaronder Barcelona. Successen waren er amper nog. Op zijn 70e zette hij een punt achter zijn carrière. Maar in de Argentijnse media duikt Menotti, die twee maanden geleden 75 werd, nog geregeld op. En toen Pep Guardiola trainer werd van Barcelona, ging hij bij Menotti raad vragen. De Spanjaard deed vorige zomer hetzelfde toen hij naar Bayern München overstapte. Als Guardiola roept dat de charme van het voetbal hem niet alleen in het resultaat zit, maar vooral in de betovering van het spel, van wie zou hij dat dan gehoord hebben? JACQUES SYS