Georges Leekens heeft Dries Mertens van FC Utrecht opgeroepen voor de nationale ploeg. Frappant is dat Georges Leekens Dries Mertens niet liet doorstromen naar de eerste ploeg toen hij bij AA Gent trainer was en Mertens er bij de beloften speelde. Sterker nog: Dries Mertens werd van de hand gedaan.
...

Georges Leekens heeft Dries Mertens van FC Utrecht opgeroepen voor de nationale ploeg. Frappant is dat Georges Leekens Dries Mertens niet liet doorstromen naar de eerste ploeg toen hij bij AA Gent trainer was en Mertens er bij de beloften speelde. Sterker nog: Dries Mertens werd van de hand gedaan. Etienne De Wispelaere, voormalig trainer aan de topsportschool en bij de beloften van AA Gent - dat laatste is hij nu nog - vertelt: "Dries liet mij op een stage van de topsportschool in Tongerlo verstaan dat hij niet zo gelukkig meer was bij Anderlecht omdat hij daar wat minder aan spelen toe kwam. Ik heb toen Michel Louwagie gebeld met de letterlijke woorden: 'Hier loopt de toekomstige Gouden Schoen van België en hij zou graag naar Gent komen.' ( lacht) Misschien een tikkeltje overdreven, maar hij was wel tweede bij de verkiezing van de Gouden Schoen in Nederland en in België kan hij het nog altijd worden. Ik ben in dertig jaar voetbal niemand tegengekomen die zo technisch, slim én snel op de eerste meters was als Dries Mertens. Ik was enorm onder de indruk. In Gent heeft hij dan zijn studie met voetbal gecombineerd en een half jaar bij de reserven gespeeld. Met Nieuwjaar kwam Gent wat in de knoei en ben ik hoofdtrainer geworden in Aalst. Ik heb Dries Mertens meegenomen, samen met Steve De Ridder, Ludovic Buyssens, Jasper Lootens en Jan Straetman. Freddy Heirman, die ook een vakman is - dat zeg ik er nadrukkelijk bij - zei: 'Ga jij met Dries Mertens in derde klasse spelen?!' Ook andere mensen reageerden zo en gingen met mij in discussie. Maar Dries Mertens heeft toch kleur gegeven aan mijn trainerscarrière. Bij Aalst is namelijk gebleken dat jongeren progressie kunnen maken als je ze ervaring laat opdoen in de eerste ploeg gecombineerd met ochtendtraining. Na een half jaar Aalst, waarin hij trouwens de Gouden Schoen van de supporters kreeg, overwoog Dries om te blijven, maar we hebben hem overtuigd dat hij moest weten wat zijn doel was en dat het beter was om een stap vooruit te zetten als hij het als profvoetballer wou maken. Zo is hij naar AGOVV gegaan en dan naar Utrecht. "In Gent - en ik wik mijn woorden - was zowat iedereen ervan overtuigd dat Dries te klein was om het op topniveau te halen. Hij wás ook heel klein, maar hij had - ik herhaal het - een techniek en slimheid die ik nooit eerder gezien had. Ik herinner me dat we in Aalst bij de eerste ploeg geen trainingspak vonden in de juiste maat voor hem. Geen enkel was klein genoeg, we zijn er een bij de scholieren moeten gaan halen. Hij was licht, al kon je weten dat hij als volwassene gespierder zou worden. Maar zeggen dat alleen Leekens vond dat hij te klein was, is te kort door de bocht, vind ik." Chris Van Trappen, ook voormalig trainer van de beloften, beaamt dat: "Hij is vergelijkbaar met Boussoufa, maar die had zijn naam - hij kwam van Engeland - iets meer mee bij Gent. Maar Dries is in staat hetzelfde parcours als Boussoufa af te leggen. Leekens had het niet voor kleine spelers, werd toen gezegd, maar dat hij niet doorbrak is te wijten aan een teveel aan buitenlanders en een te grote A-kern, waar dan spelers van afzakten naar de reserven en Dries op de bank belandde. Ik hoop dat ze er in Gent lessen uit trekken. De vraag is: wat wil je spenderen aan je beloften? Dus het is te gemakkelijk om het allemaal op Leekens af te schuiven." S Raoul De Groote'Geen enkel trainingspak van de eerste ploeg was klein genoeg.' Etienne De Wispelaere