Plaats van afspraak met Karel D'Haene en Tim Smolders is het Boothuis in Waregem, bistro-tearoom in de schaduw van het Regenboogstadion. Halverwege het gesprek komt voorzitter Willy Naessens ons er de hand schudden en die kans laten we niet passeren om ook hem de vraag te stellen: kan Zulte Waregem kampioen worden? Zijn antwoord is genuanceerd. De ploeg is degelijk en evenwichtig, het zit momenteel zeker goed, maar de weg is nog lang, beseft hij, zelfs de weg naar play-off 1. Hij zou graag de volgende bouwfase van het stadion klaarkrijgen tegen komend seizoen, benadrukt hij, en voor de rest wil hij zo hoog mogelijk eindigen en daar dag per dag van genieten. En, besluit hij met een knipoog: met de beker zou hij ook al tevreden zijn.
...

Plaats van afspraak met Karel D'Haene en Tim Smolders is het Boothuis in Waregem, bistro-tearoom in de schaduw van het Regenboogstadion. Halverwege het gesprek komt voorzitter Willy Naessens ons er de hand schudden en die kans laten we niet passeren om ook hem de vraag te stellen: kan Zulte Waregem kampioen worden? Zijn antwoord is genuanceerd. De ploeg is degelijk en evenwichtig, het zit momenteel zeker goed, maar de weg is nog lang, beseft hij, zelfs de weg naar play-off 1. Hij zou graag de volgende bouwfase van het stadion klaarkrijgen tegen komend seizoen, benadrukt hij, en voor de rest wil hij zo hoog mogelijk eindigen en daar dag per dag van genieten. En, besluit hij met een knipoog: met de beker zou hij ook al tevreden zijn. KAREL D'HAENE: 'Mocht ik een gokker zijn, ik zou durven in te zetten op 'Waregem kampioen'.' (lacht) TIM SMOLDERS: 'Je mag dat ook doen, want je speelt hier niet meer.' Zo waren we helemáál op de actualiteit ingetuned. D'HAENE: 'Ik zag hun laatste oefenmatch, tegen NEC, en toen maakten ze al indruk op mij. Toen al dacht ik: dat is een stevige ploeg! Er werd verstandig en goed ingekocht, onder meer jongens met ervaring die de club en de competitie kennen en dus weinig inpassingstijd vragen. Ze waren snel klaar met hun huiswerk en dat gaf de ploeg in de voorbereiding tijd om te groeien. Zulte Waregem stond er gewoon vanaf speeldag 1.' D'HAENE: 'De spelintelligentie achterin en vooral het talent op het middenveld. Ik vind SoualihoMeïté en Lukas Lerager twee toppers en bovendien heel complementair. Met zo'n middenveld ben je in negentig procent van de matchen baas in het midden en dan win je veel. Lerager is heel slim, loopt goed en staat bij een balaanname altijd goed ingedraaid. Die jongen zit overal tussen, infiltreert en scoort ook nog. Van Meïté wist ik van vorig seizoen al dat zijn potentieel enorm is. Maar toen stond hij fysiek nog niet op punt en dat liet zich soms gevoelen qua ritme en snelheid van uitvoering. Hij is heel duelsterk, een beetje zoals JuniorMalanda en KhaleemHyland: hij kan echt een tegenstander laten komen en hem toch afhouden. Bovendien is hij ook technisch goed, beter dan Malanda. Hij kan makkelijk een speler uitschakelen en dan versnellen, want snel is hij ook. Als controlerende middenvelder heerst hij op het middenveld. Met de komst van DavyDe fauw, TimothyDerijck en Brian Hamalainen, jongens met veel spelintelligentie, is de defensie in tegenstelling tot vorig seizoen heel stabiel. Daar kun je op bouwen. En dan is er nog Mbaye Leye,die met meer focus en drive dan ooit speelt en als aanvoerder zijn gedrevenheid om elke wedstrijd te winnen op de ploeg overzet.' SMOLDERS: 'Ik maakte hem een jaar mee bij AA Gent, maar toen stond hij op de flank. En als je een heel jaar niet mag spelen op de plaats waar je het best rendeert, dan knaagt dat natuurlijk. Nu bewijst hij elk jaar dat hij een echte centrumspits is die ballen van de flanken moet krijgen en ze er dan wel inlegt. Hij is ook een heel verstandige gast. Iemand die het durft zeggen als het nodig is, tegen wie dat dan ook is.' SMOLDERS: 'Als je het zo bekijkt, is dat eigenlijk wel een serieus ploegske.' D'HAENE: 'Zo 'n bank, dat wil zeggen dat de elf die op het veld staan heel sterk zijn. Er zijn heel veel wissel- en variatiemogelijkheden. De enige plaats waar ze iets onderbezet zijn, is centraal achterin. Met Derijck, MarvinBaudry en Luca Marrone zijn er drie spelers voor twee posities. Een blessure en een schorsing en je moet al beginnen te schuiven met De fauw of ChristopheLepoint.' SMOLDERS: 'Een comeback van Karel misschien?' D'HAENE: 'Misschien als libero dertig meter achter de verdediging, met zo 'n ploeg kan dat wel lukken, denk ik. (lacht) Maar met 'iets speciaals' bedoel je wellicht de titel?' SMOLDERS: 'Vier jaar geleden bewezen ze al dat het mogelijk is, toen ze tot de laatste speeldag meededen en uiteindelijk als tweede eindigden.' DHAENE: 'Dat weet ik niet. Het echte rastalent van Thorgan Hazard is er nu niet natuurlijk en de genialiteit van Franck Berrier bij momenten evenmin. Wat er wel meer is dan toen, is het geloof dat er iets kan. De spelers die er vier jaar geleden al waren, weten: in een seizoen waarin je in de flow zit, kan alles. Toen was dat minder het geval. Toen we halverwege de competitie tweede stonden, was het gevoel: wauw, wat gebeurt er nu?! En: we moeten ervan genieten zolang het duurt. We dachten: als we in play-off 1 geraken, is ons seizoen al gelukt, ook omdat we het jaar daarvoor lang tegen de degradatie hadden moeten vechten. Het besef dat we voor de titel konden meedoen, is pas op het einde gekomen. Dus op de vraag of ze kampioen kunnen worden, antwoord ik 'ja', al zullen ze het daar misschien niet graag horen. (lacht) Maar de vraag is ook: wat gebeurt er in de winterstop? Kunnen ze deze ploeg samenhouden?' SMOLDERS: 'Dat is wel de moeilijkste stap om te zetten, denk ik, als subtopper in die positie zeggen: laat ze maar komen, we zullen het zelf proberen te doen. Het is een heel andere insteek dan: ons doel is al bereikt, we zien wel wat er nog komt. Maar ik vind wel dat ze voldoende winnaars in de ploeg hebben. Ervaren mannen als Mbaye, Lepoint, De fauw en Derijck, dat zijn gasten op wie je kunt bouwen en die er elke match hun kop voor leggen. Dat is absoluut noodzakelijk om stappen te kunnen zetten.' D'HAENE: 'En Francky Dury is een coach die altijd meer wil. Na de ervaring van vier jaar geleden denk ik dat hij nu elke dag met héél veel goesting werkt.' (lacht) SMOLDERS: 'Hij is ook een man van de club, zit intussen in de structuur ingebakken en draagt mee verantwoordelijkheid voor de uitbouw van de club. Dat verklaart volgens mij ook mee waarom hij na al die jaren bij dezelfde club nog altijd zo gedreven is.' D'HAENE: 'Hij voelt zich enorm verantwoordelijk voor wat er met de club gebeurt. Dat was ook zo toen we destijds opeens laatste stonden, want hij wil niemand ontgoochelen. Sindsdien is hij altijd maar aan het duwen geweest om de club te laten groeien.' SMOLDERS: 'Zo'n symbiose is noodzakelijk om een langetermijnvisie uit te bouwen.' D'HAENE: 'Club en trainer zijn samen gegroeid. Ze maakten samen carrière.' SMOLDERS: 'Zijn spelconcept is ook heel duidelijk en bij de meeste spelers al bekend. Dat maakt dat hij heel snel kon beginnen met de effectieve voorbereiding en dat speelt ongetwijfeld mee in de sterke start. Anderzijds is er ook wel de trend dat de topclubs de laatste jaren echt wel beginnen in te zetten op play-off 1 en minder op de competitiestart. Dat maakt een verschil. Maar dat net Waregem daarvan profiteert, is wel hun verdienste natuurlijk.' SMOLDERS: 'Qua talent sowieso, maar als ploeg niet op dit moment.' D'HAENE: 'Een betere ploeg dan Waregem zag ik nog niet. Anderzijds heb ik ook wel het gevoel dat de grote ploegen met minder focus aan de competitie zijn begonnen, omdat ze de voorbije jaren ondervonden dat toch alles wordt beslist in play-off 1. ' SMOLDERS: 'Dat zie je ook aan die late transfers.' D'HAENE: 'Misschien wordt het niet gezegd maar onbewust speelt dat mee, want die weten ook: in principe zitten we erbij in play-off 1. Ik denk zelfs dat fysiektrainers daarnaartoe werken. Darije Kalezic bracht hier destijds Raymond Verheijen mee, de grote naam onder de fysiektrainers, en die zei toen al: er is kwaliteit om play-off 1 te halen, we moeten zorgen dat we fysiek top zijn in play-off 1. Bij de grote ploegen ligt de focus in het begin vooral op de Europese matchen en daar kunnen kleinere ploegen hun voordeel mee doen.' SMOLDERS: 'Bij Club heb ik toch het gevoel dat er wat decompressie is na die titel.' D'HAENE: 'Ik denk dat de decompressie na die titel een grotere rol speelt dan de meesten denken. Na tien jaar was de druk daar zo groot geworden en de berg om te beklimmen zo hoog dat je de decompressie die dat teweegbrengt niet mag onderschatten. Hoe hoger de druk, hoe hoger de decompressie. Dat speelt zeker een rol in de mindere start.' SMOLDERS: 'Johan Desmadryl, de mental coach van Cercle destijds, zei me ooit eens: als ze je zeggen 'we gaan die berg beklimmen, ga je mee?', raak je daardoor opgeladen. Maar als je je doel dan bereikt en ze zeggen dat je nog vijfhonderd meter hoger moet... dan is dat een heel andere benadering dan dat je van bij het begin weet waar je naartoe moet - en het bijvoorbeeld niet stopt bij één titel. Dan is het niet makkelijk om nog iets bij te steken en moet je heel flexibel zijn om een nieuwe drive te creëren. Maar het is niet alleen decompressie. Nu zie je dat ze ook in de Champions League tekortkomen.' D'HAENE: 'Als dat doel dat voor een nieuwe drive zorgt net te hoog gegrepen blijkt, dan kan dat ook voor een terugval en minder presteren zorgen. Ik denk dat ze het grote doel, overwinteren, nu best weghalen en focussen op een klein doel: bijvoorbeeld op een overwinning in de Champions League.' SMOLDERS: 'De meest herkenbare ploeg van de topclubs is Gent, hoewel het ook daar nog met ups en downs is. Het is afwachten hoe het verder gaat lopen met de vervangers van Matz Sels, Sven Kums en Laurent Depoitre, maar ik denk dat ze hun huiswerk maakten en er wel wat klaarstaat. En: het concept van Vanhaezebrouck is nog altijd zeer zichtbaar. Toen ze kampioen speelden, werd er gezegd: het zijn geen grote spelers, maar er staat wel een ploeg. Ze zijn toen boven zichzelf uitgestegen en dat kan nu ook gebeuren.' D'HAENE: 'Kums kun je niet vervangen, dat niveau kan niemand halen, dus hij zal zeker gemist worden. Maar feit is dat als je tegen hen speelt, je soms het gevoel krijgt dat ze met een man meer spelen én dat ze je ook beter kunnen vastzetten dan andere ploegen.' SMOLDERS: 'Vorig seizoen is er soms met succes kracht tegenover hun manier van voetballen gezet. Maar ze beschikken toch ook nu weer over heel veel kwaliteit, hoor. Kalifa Coulibaly is een topspits in wording. Dat wordt een grote. Ik ben fan. Hij is sterk, snel en kan een bal bijhouden. Alleen het scorend vermogen mist hij nog een beetje.' D'HAENE: 'Wat dat betreft, kan hij wel wat van Jérémy Perbet leren natuurlijk.' SMOLDERS: 'Voorin beschikken ze over enorm veel mogelijkheden. Elke keer als ik naar Gent ga kijken, amuseer ik mij. Ik krijg altijd wel iets te zien.' D'HAENE: 'Voor mij is dat nog een beetje een vraagteken. Tot nu toe zijn ze wisselvallig. Er is veel veranderd, de coach vond zijn ploeg nog niet en heeft tijd nodig, denk ik. De transferperiode was moeilijk, stresserend en turbulent. Dan loop je het risico dat het langer duurt voor het in elkaar valt en daar dragen ze nog een beetje de gevolgen van.' SMOLDERS: 'Ik heb een goed gevoel bij Anderlecht. Ze deden serieuze inkopen met Nicolae Stanciu, LukaszTeodorczyk en Hamdi Harbaoui. En met Dennis Appiah en AndyNajar zijn er ook nog een paar geblesseerden die moeten terugkeren. Als ze daar een ploeg van kunnen maken, dan zullen ze heel hoog eindigen.' D'HAENE: 'Ook Sofiane Hanni vind ik een goeie.' D'HAENE: 'Er is veel aanvallend geweld en zodra de ploeg draait, verwacht ik er wel veel van, maar de defensieve stabiliteit is er inderdaad nog niet en de vraag is: kan het er nog van komen?' SMOLDERS: 'Ergens ligt daar wel het pijnpunt, maar als Appiah terugkeert, kan Uros Spajic centraal komen en misschien keert Olivier Deschacht nog terug en komt Bram Nuytinck in een betere vorm. Maar dat is veel 'als' en 'misschien' natuurlijk.' SMOLDERS: 'Standard is mee, maar ik zie hen niet meteen voor de titel spelen. Mijn indruk is dat er heel veel politiek is en minder focus op het sportieve en dat die onrust errond soms sportieve dipjes creëert. Er is nog geen voedingsbodem om iets neer te zetten.' D'HAENE: 'Dat is ook mijn gevoel. Ik denk dat er momenteel te weinig stabiliteit is. Het is ook een heel rare situatie om aan een competitie te beginnen met het idee dat behoudens een mirakel er binnen een paar weken een andere trainer zal zijn. Ik hoor wel dat Aleksandar Jankovic een trainer is die sterk in zijn schoenen staat, wat daar zeker nodig is, en ik hoor ook goeds over zijn visie, manier van werken en omgang met spelers. Maar ik zie Standard niet als titelkandidaat. Genk ook niet. Ik verwachtte veel van hen en ik schat hun trainer hoog in. Ik dacht: vorig jaar is een inloopjaar om ook een beetje de boel op te schonen, ze speelden een goeie tweede ronde en zullen op dat elan doorgaan. Maar blijkbaar sputtert het wat en loopt het niet zoals Peter Maes wil.' SMOLDERS: 'En Oostende is ook nog niet wat het geweest is.' D'HAENE: 'Matig. Moeilijk.' D'HAENE: 'Waregem, Club, Anderlecht en Gent.' SMOLDERS: 'Dat is ook mijn mening.' SMOLDERS: 'Dat Charleroi het weer goed doet. En Kortrijk.' D'HAENE: 'Inderdaad.' SMOLDERS: 'Charleroi is rustiger en stabieler geworden sinds nonkel Bayat er weg is en ik denk dat Felice Mazzu een toptrainer is, als je ziet wat een talent daar al vertrokken is.' D'HAENE: 'Jaar na jaar bewijst hij dat.' SMOLDERS: 'Hij is heel down-to-earth. Ik apprecieer hem enorm. En voor de rest staan de onderste vijf à zes ploegen waar iedereen hen verwachtte, denk ik. Mijn indruk is ook dat de mensen liever naar 1B gaan kijken dan naar Moeskroen tegen Eupen in 1A. Het niveau is er volgens mij ook niet meer lager.' DOOR CHRISTIAN VANDENABEELE - FOTO'S BELGAIMAGE'Het is niet alleen decompressie bij Club Brugge, je ziet dat ze ook in de Champions League tekortkomen.' - TIM SMOLDERS 'Mocht ik een gokker zijn, ik zou durven in te zetten op 'Waregem kampioen'.' - KAREL D'HAENE 'De defensieve stabiliteit is er nog niet bij Anderlecht en de vraag is: kan het er nog van komen?' - KAREL D'HAENE