Zaterdagavond zat er voor de topper tegen Parma met 30.000 kijkers een stuk minder volk in het stadion van Bari dan afgelopen woensdag. Toen was het Stadio San Nicola (genoemd naar de patroonheilige van de stad) met zijn 58.000 plaatsen voor het WK-kwalificatieduel Italië-Ierland (1-1) uitverkocht. Bari verloor met 0-2, na een serie van zestien opeenvolgende wedstrijden zonder nederlaag. De laatste nederlaag dateerde al van 5 december, toen Empoli zich met 2-0 te sterk toonde.
...

Zaterdagavond zat er voor de topper tegen Parma met 30.000 kijkers een stuk minder volk in het stadion van Bari dan afgelopen woensdag. Toen was het Stadio San Nicola (genoemd naar de patroonheilige van de stad) met zijn 58.000 plaatsen voor het WK-kwalificatieduel Italië-Ierland (1-1) uitverkocht. Bari verloor met 0-2, na een serie van zestien opeenvolgende wedstrijden zonder nederlaag. De laatste nederlaag dateerde al van 5 december, toen Empoli zich met 2-0 te sterk toonde. Architect van het sportieve succes is trainer Antonio Conte (40), van 1992 tot 2004 een gewaardeerde middenvelder bij Juventus en de nationale ploeg (20 A-caps). In december 2008 volgde hij Giuseppe Materazzi, de vader van Interverdediger Marco, op. Conte zweert bij een vast 4-4-2-systeem, met hoog spelende middenvelders, en speelt doorgaans met hetzelfde team. Na Nieuwjaar zorgden de Wit-Russische spits Vitalii Kutuzov (overgekomen van Parma) en middenvelder Stefano Guberti (ex-Ascoli) voor een toegevoegde waarde. Dé sterkhouder is een Belg: doelman Jean-François Gillet wordt in mei dertig, genoot zijn opleiding bij Standard, dat hem echter te klein (1,81 m voor 80 kg) vond. De voormalige jeugdinternational verdedigt het doel van AS Bari sinds september 2000, op een seizoen bij Treviso (van augustus 2003 tot juni 2004) na. Niet alleen heeft de Luikenaar dit seizoen de meeste speelminuten achter zijn naam, hij is ook de enige speler uit de 25-koppige kern die zich nog herinnert hoe het was om met Bari in de Serie A te voetballen. Na zijn eerste seizoen degradeerde Bari in mei 2001 voor het laatst, na een verblijf van vier jaar op het hoogste niveau in Italië. In zijn 101-jarige geschiedenis voetbalde de club uit de hoofdstad van Puglia (met 335.000 inwoners) in totaal 28 jaar in eerste klasse. Met een jaarlijkse loonlast van vijftien miljoen euro zit Bari in de Serie B aan de top, samen met Parma en Mantova. Promotie levert elke speler straks 50.000 euro op. Antonio Di Natale moet dan toch niet geopereerd worden. De spits van Udinese die in het WK-kwalificatieduel tegen Montenegro al in de eerste helft uitviel met een letsel aan de kruisbanden, zal wel minstens anderhalve maand onbeschikbaar zijn. Udinese hoopt zijn aanvoerder te recupereren voor een eventuele finale van de UEFA Cup op 20 mei. Eerst moet Udinese zich dan wel in de halve finales voorbij Werder Bremen hijsen. In Bari bleef de nationale ploeg steken op een 1-1-gelijkspel tegen Ierland, waardoor het twee punten voorsprong behoudt op het team van Giovanni Trapattoni. Italië viel al na drie minuten terug tot tien man, toen Fiorentinaspits Giampaolo Pazzini - voor het eerst aan de aftrap - uitgesloten werd omwille van een elleboogstoot. Na tien minuten bracht Vincenzo Iaquinta (Juventus) de thuisploeg op voorsprong (zijn tweede goal voor de nationale ploeg), twee minuten voor tijd maakte Robbie Keane gelijk. Bondscoach Marcello Lippi zag de Duitse scheidsrechter als voornaamste excuus voor het puntenverlies. Christian Vieri (36) is met onmiddellijke ingang opgestapt bij Atalanta Bergamo, waar hij afgelopen zomer een contract voor één jaar kreeg (met een jaarloon van 230.000 euro). In totaal speelde de spits 292 minuten, gespreid over negen matchen. Hij scoorde daarin tweemaal. Nog een blessure: tijdens de interland tegen Ecuador blesseerde de Braziliaanse rechtsachter Douglas Maicon (Inter) zich aan het rechterbeen. Hij zal voor de rest van het seizoen onbeschikbaar zijn, al blijft er een kleine kans dat hij de competitiewedstrijd van 24 mei tegen Cagliari nog haalt. Zijn plaats wordt ingenomen door het jonge Italiaanse talent Davide Santon (18), die tot vorige week linksback was, maar van nature rechtsvoetig is. GEERT FOUTRé