Wat bezielt CEO Patrick Decuyper om een controversieel figuur als John Bico te benoemen tot sportief manager van Antwerp? Het is dé vraag die iedereen zich medio oktober stelt. Al gauw doen duistere theorieën de ronde. Decuyper weigert al meer dan anderhalf jaar te zeggen met wiens geld hij de oudste voetbalclub van het land runt, dus leeft er intussen heel wat argwaan ten opzichte van hem. Komt hij met Bico op de proppen omdat die hem aan geld helpt? Ligt de verklaring bij de band tussen Bico en spelersmakelaar Mogi Bayat? Al maanden gonst het van de geruchten dat Decuyper geld toegestopt kreeg uit de makelaarswereld.
...

Wat bezielt CEO Patrick Decuyper om een controversieel figuur als John Bico te benoemen tot sportief manager van Antwerp? Het is dé vraag die iedereen zich medio oktober stelt. Al gauw doen duistere theorieën de ronde. Decuyper weigert al meer dan anderhalf jaar te zeggen met wiens geld hij de oudste voetbalclub van het land runt, dus leeft er intussen heel wat argwaan ten opzichte van hem. Komt hij met Bico op de proppen omdat die hem aan geld helpt? Ligt de verklaring bij de band tussen Bico en spelersmakelaar Mogi Bayat? Al maanden gonst het van de geruchten dat Decuyper geld toegestopt kreeg uit de makelaarswereld. De waarheid blijkt simpel. Na het ontslag van trainer Frederik Vanderbiest is Decuyper er heilig van overtuigd geraakt dat Bico dé man is die Antwerp op korte termijn naar de hoogste klasse kan loodsen. Met een bescheiden club als WS Bruxelles kaapte Bico vorig seizoen de titel weg voor de neus van Antwerp. Hij bouwde een reputatie op als motivator en als man van de harde aanpak, wat van pas kan komen nu de kleedkamer van Antwerp niet de makkelijkste blijkt. In zijn overpeinzingen stapt Decuyper vlot over de donkere kanten die Bico in het verleden etaleerde als makelaar en clubleider. De imposante Afrikaan durft verbaal en fysiek stevig uit de hoek te komen en de boekhouding van WS Bruxelles was vorig seizoen een zootje. Maar Decuyper herinnert zich uit zijn periode als CEO van Zulte Waregem vooral nog hoe Bico hem indertijd diensten bewees. Niemand kan Decuyper op andere gedachten brengen: Bico móét komen. De CEO vraagt zijn anonieme geldschieters toestemming en krijgt die. Velen vrezen intussen voor de reactie van de rood-witte achterban. Met enkele uitspraken over Antwerp maakte Bico zich vorig seizoen niet populair bij de fans op de Bosuil. Hij stelde onder meer vragen bij de licentie van Antwerp. Maar Decuyper denkt dat de supporters wel zullen bijdraaien. De voeling met het grote publiek is niet de sterkste kant van de Oost-Vlaamse zakenman. Toen hij in 2013 plannen smeedde om Zulte Waregem naar Antwerpen te verhuizen, haalde hij zich al eens eerder de woede van een menigte op de hals. Ook toen klopte het nochtans allemaal in zijn eigen ingenieursbrein. Decuyper verrast op 15 oktober niet alleen met de komst van Bico; ook trainer David Gevaert gaat weer aan de slag op de Bosuil. Hem lukte het vorig seizoen niet om met Antwerp de titel te pakken, ondanks een riante voorsprong in het klassement. Decuyper ontzette hem daarom in mei uit zijn functie, maar bleef wel overtuigd van bepaalde kwaliteiten van Gevaert. De CEO vroeg hem bij de club te blijven in een andere functie. Gevaert weigerde. Dik vijf maanden later keert hij dus toch terug. 'David wordt de T1', zo legt Decuyper uit, 'en John wordt de man die de ploeg opstelt en de tactische richtlijnen geeft.' Ge-vaert doet de wenkbrauwen nog meer fronsen: 'Mijn rol zal niet veel verschillen in vergelijking met vorig seizoen. Maar John is de eindverantwoordelijke.' Sterker kun je jezelf niet tegenspreken: zijn titel van T1 was vorig seizoen vol en nu hol. Hij wordt een hoofdtrainer zonder slagkracht. Maar officieel draagt hij dus wel de titel T1 en dat lijkt belangrijk voor hem. Voor de club is het ook essentieel, want Bico heeft niet het vereiste trainersdiploma. Gevaert kent het huis. Dat is handig, want er blijft weinig tijd over. Antwerp moet de eerste of de tweede periodetitel pakken om naar Betaald Voetbal 1A te kunnen promoveren. Door de mindere resultaten onder Vanderbiest is de eerste periodetitel veraf en de tweede ronde begint al over vijf speeldagen. Maar Gevaert belandt in een kleedkamer die hem de gemiste titel van vorig seizoen nog altijd aanrekent. Dat hypothekeert zijn vertrouwensrol richting de spelers. Die zou hij nochtans moeten kunnen opnemen naast een pletwals als Bico. Ook dat schat Decuyper allemaal anders in. Hij weet zeker dat het plaatje klopt nu Gevaert als veldtrainer wordt overkoepeld door een sterke figuur. 'Mijn droomduo', zo verwoordt Decuyper het. Een dag na hun voorstelling wonen Bico en Gevaert de thuismatch tegen OHL bij. Antwerp wordt in die wedstrijd geleid door Wim De Decker, vorig seizoen nog speler bij Antwerp. Tijdens de match uiten enkele fans meteen hun ongenoegen: 'Bico Buiten!' Spits Björn Vleminckx zet de 2-1-eindstand op het bord. Na die overwinning weigert De Decker wijselijk om assistent te worden onder het duo Bico-Gevaert. Hij grapt: 'Ik stop als trainer op een hoogtepunt.' De trainingsweek die volgt, begint ook nog geestig. Op de Bosuil ligt er geen teamkleding in de maat van Bico. De Afrikaanse reus moet het dan maar doen met enkele kledingstukken uit de fanshop. Maar het lachen vergaat iedereen snel. Bico waarschuwt de spelers: wie een misstap begaat, kan hij zomaar de deur wijzen. Democratie werkt niet, vindt de sportief manager; híj is de baas. De polars gooit hij aan de kant. 'Vanaf nu ben ik jullie polar.' Wat een contrast met Gevaert. Ook de voetbalvisie van beide heren verschilt danig; Bico is in de eerste plaats een aanjager. Zondag 23 oktober volgt de eerste wedstrijd met het zogenaamde droomduo. Vleminckx komt niet van de bank, hoewel hij de vorige match besliste. Geoffry Hairemans, Joeri Dequevy en Jannes Vansteenkiste moeten toekijken vanaf de tribune. Antwerp speelt inspiratieloos in Lommel. Het wordt 1-1. Een Antwerpfan oppert op Facebook het idee om bij de volgende wedstrijd, thuis tegen Tubeke, het stadion in de 80e minuut te verlaten; een zogenaamde walk out. De animo voor die protestactie blijft voorlopig beperkt, maar Decuyper wordt toch wat ongerust; hij herinnert zich nog de rellen die uitbraken toen Antwerp eind april de titel miste. In het gezelschap van Bico praat de CEO met enkele fans. Intussen leert de clubleiding Bico kennen als een warme man met humor, die eens binnenspringt voor een koffietje. De spelers ervaren dan weer vooral zijn autoritaire en chaotische kant. De weekplanning verandert constant, soms zelfs meerdere keren per dag. En als de spelers per mail de wedstrijdselectie toegestuurd krijgen, zit die telkens vol verrassingen. Zo moet Fabien Camus, in Lommel nog een basispion, de match tegen Tubeke plots vanaf de tribune volgen. Dequevy, Hairemans en Vansteenkiste staan dan weer ineens aan de aftrap. Het hoort allemaal bij de impulsieve stijl van Bico; hij springt van de hak op de tak. Antwerp brengt tegen Tubeke weer weinig fraais op de mat. Gewonnen wordt er deze keer wel. In de 71e minuut valt de 2-0. Tien minuten later krijgt de walk out weinig navolging. Maar de negativiteit keert snel terug als in de derde week onder Bico-Gevaert het eerste incident met de sportief manager uitlekt. Middenvelder Stallone Limbombe, een jongen die iemand het bloed vanonder de nagels kan halen, raakt verwikkeld in een discussie met Bico. Limbombe krijgt een veeg van de hand van de reus. In de aanloop naar de uitwedstrijd tegen Roeselare is het opnieuw Gevaert die tegenover journalisten de fratsen van Bico moet verdedigen. Het gaat hem slecht af. Op Schiervelde komt ook de ploeg weer belabberd voor de dag. Bij zijn derde wissel stuurt Bico Stephen Buyl het veld op. Voor Jordan Remacle, bankzitter in Roeselare, betekent het dat hij die dag niet in actie komt. In de beleving van Bico is er een cynische reactie bij de Waalse aanvaller, een pion van Bayat nota bene. Remacle zal niet meer op training verschijnen. Roeselare wint met 2-1 en pakt de eerste periodetitel. Money time. Zondag 13 november start voor Antwerp de tweede periode; alle tellers gaan op nul. Als Antwerp die tweede periode wint, mag het tegen Roeselare strijden om de promotie. In theorie is nog niks verloren. Tot Antwerp meldt dat er zich twee trainers bij de staf gaan voegen. De eerste is Sadio Demba en werkte vorig seizoen al onder Bico bij WS Bruxelles. De tweede, Jeffrey Rentmeister, voetbalde medio 2015 even bij WS Bruxelles. Nog in het communiqué staat dat Bico zich voortaan meer zal bezighouden met 'overkoepelende taken'. 'Hij zal tijdens de trainingen geen actieve rol meer opnemen en tijdens wedstrijden op de tribune plaatsnemen.' Zo probeert de club plots te ontkrachten dat de niet-gediplomeerde Bico hoofdtrainer is, om geen last te krijgen met de licentie van de club. Maar in de praktijk verandert er niks. Nu Gevaert niet alleen meer naar de pijpen van Bico moet dansen, maar ook nog eens twee pionnen van hem in de maag gesplitst krijgt, vindt de kinesist uit Nazareth het welletjes. Hij stapt op. Ook sportcentrum Sportoase, een zakelijke partner van Antwerp, neemt afstand: 'Het is niet duidelijk wat de club vandaag inhoudt.' Daags voor de match tegen Cercle staat Bico doodleuk weer op het oefenveld. Wie gaat er hem wat maken? Later die zaterdag, tijdens de thuismatch van WS Bruxelles tegen Beerschot-Wilrijk, ziet een tv-ploeg van de Antwerpse zender ATV dat Bico op de Brusselse tribunes zit. Hij is er druk aan het telefoneren. Niemand kan of wil uitleggen welke rol Bico nog speelt bij WS Bruxelles. Als de ATV-cameraman tijdens de rust postvat in de catacomben, filmt hij Demba, de nieuwe 'trainer' van Antwerp, terwijl die uit de kleedkamer van WS Bruxelles stapt. Bij de Antwerpfans schieten de beelden in het verkeerde keelgat. Op de Bosuil gaat Decuyper nog maar eens samenzitten met enkele supporters. Tijdens de match tegen Cercle klinken de spreekkoren tegen Bico veel luider dan twee weken voordien. De walk out krijgt deze keer massaal navolging. Een bestorming van het veld wordt maar nipt vermeden terwijl Antwerp blijft steken op een 0-0. Bico krijgt zelfs vanuit de eretribune verwijten naar het hoofd geslingerd. Enkele heethoofden proberen door te dringen tot de kleedkamer van Antwerp. De volgende dag meldt Antwerp dat de club de samenwerking met Bico stopzet. Ook Demba en Rentmeister vertrekken, vijf dagen na hun aanstelling. 'Ik onderschatte de controverse die door Bico ontstaan is', zegt Decuyper op een persconferentie. 'Ik besef dat ik imagoschade geleden heb.' Na deze inschattingsfouten valt voor de Antwerpfans te hopen dat de CEO zich niet evenzeer misrekent in zijn contacten met de geheime investeerders, die zelf ook geen veto stelden tegen de samenwerking met Bico. 'Zij zijn correcte, goedmenende Vlaamse investeerders', herhaalt Decuyper nog eens. 'En zij gaan niet stoppen met investeren als we in de eerste klasse geraken, integendeel.' Na een promotie zal er dus nog veel geld zijn om weer betere voetballers te halen. Zou dat de huidige spelerskern motiveren om vol aan de bak te gaan? DOOR KRISTOF DE RYCK - FOTO'S BELGAIMAGE'Ik besef dat ik imagoschade geleden heb.' - PATRICK DECUYPER