Afgelopen zomer verruilde Carl Hoefkens (27) Germinal Beerschot voor de Engelse tweedeklasser Stoke City, die gemiddeld voor twintigduizend fans speelt. Na een moeilijke competitiestart komt de ploeg stilaan in de buurt van de zesde plaats die recht geeft op een plaats in de play-offs.
...

Afgelopen zomer verruilde Carl Hoefkens (27) Germinal Beerschot voor de Engelse tweedeklasser Stoke City, die gemiddeld voor twintigduizend fans speelt. Na een moeilijke competitiestart komt de ploeg stilaan in de buurt van de zesde plaats die recht geeft op een plaats in de play-offs. Carl Hoefkens : "Inderdaad. We hebben eindelijk onze typeploeg wat gevonden. De meeste transfers vonden pas laat plaats, waardoor de nieuwkomers zich dienden aan te passen aan de vereisten van de First Division.""Absoluut.Er wordt hier meer gebruikgemaakt van een hoge pressing : de spitsen zitten korter op de bal, zijn enorm sterk, geven de verdedigers geen tijd om rustig uit te voetballen. Soms lijkt het meer op rugby. Het moet veel sneller.""Een heleboel ploegen wil graag promoveren, beschikt ook over een gigantisch budget. Leeds, Southampton, Crystal Palace en de Wolves zijn daartoe verplicht. Na de degradatie kan je twee jaar je tv-geld behouden, daarna moet je zwaar saneren. Momenteel steken Reading en Sheffield United wat boven de rest uit.""De play-offs blijven nog altijd ons doel. Ik moet toegeven dat het niveau toch veel hoger ligt dan ik aanvankelijk dacht. Nu hebben we een redelijk goede ploeg. Er wordt nu ook rekening met ons gehouden.""Ja, Sammy verkeert in een bloedvorm. Hij speelt naast Mamady Sidibe, een bonk van bijna 1,95 meter die de ballen verlengt. Als een bal in de backlijn komt, is Sammy bijzonder sterk en opportunistisch.""Daar trekken de spelers zich niet veel van aan. Niemand wil dat de coach vertrekt, want de band tussen hem en de groep is gewoon perfect. Maar John Rudge heeft hier al een lange staat van dienst, hij haalde ook Jan de Koning binnen. Het is een echte tweestrijd, maar alles wordt binnenskamers opgelost.""Hij heeft een totaal andere visie op voetbal, omdat hij streeft naar voetbal met veel passing over de grond én buitenspelers. In het begin leidde dat tot veel gefrons, omdat het hier zo fysiek is. Nu spelen we veel op balbezit, kunnen het verschil maken door ons hoog circulatievoetbal. We verplichten de tegenstander achter de bal te lopen. Iedereen is daar vol lof over.""Nee, ik doe wat mij bevalt. De centrale verdedigers hier zijn doorgaans reuzen van minstens 1,90 meter groot en een meter breed die de bal heel ver kunnen wegkoppen en shotten. Daarom is het plezant om met een trainer te kunnen werken die van voetbal houdt en de opbouw van achteruit verkiest. Voor mij is er daarin een belangrijke rol weggelegd. Ik mag absoluut niet klagen, ik zit een beetje in het paradijs.""Natuurlijk. Ik wil niet al te hautain klinken, maar misschien ligt dat voetbal me nog beter. De ploegen onderaan de First Division spelen echt nog puur kick and rush, een stapje hoger kom je alleen maar voetballende teams tegen. Maar als de promotie met Stoke niet mogelijk is, overweeg ik zeker een transfer.""Ja. Ik krijg veel aandacht, werd al een paar keer verkozen tot man van de match. Belangrijk om in the picture te komen.""Natuurlijk. Ik ben blij dat ik tegen Spanje mijn waarde kon bewijzen. De volgende keer hoop ik er weer bij te zijn. Het volgende EK moeten we er absoluut bij zijn." l FRéDéRIC VANHEULE'IK ZIT EEN BEETJE IN HET PARADIJS.'