Een kwalificatie voor de volgende Champions League is nu al zo goed als zeker, maar in Liverpool willen ze prijzen. Dus speelt de ploeg van Rafa Benítez deze week hoog spel. Gisteren werd met Real Madrid gebikkeld om een plaats in de kwartfinales en zaterdagmiddag moet Liverpool op Old Trafford van leider Man. United winnen om nog een kans(je) te maken op de titel. In het slechtste geval is het seizoen zaterdag qua prijzen voorbij.
...

Een kwalificatie voor de volgende Champions League is nu al zo goed als zeker, maar in Liverpool willen ze prijzen. Dus speelt de ploeg van Rafa Benítez deze week hoog spel. Gisteren werd met Real Madrid gebikkeld om een plaats in de kwartfinales en zaterdagmiddag moet Liverpool op Old Trafford van leider Man. United winnen om nog een kans(je) te maken op de titel. In het slechtste geval is het seizoen zaterdag qua prijzen voorbij. Dat Liverpool, Europees volgens statistieken van de UEFA de beste ploeg van de voorbije vijf jaar, tot pakweg half februari in de running was voor de titel, is nieuw. Maar op goed een paar weken tijd vergooide het team alles. Een voorsprong van acht punten op Man. United werd plots een achterstand van zeven punten. Te weinig werd het slot van de verdediging van de tegenstander opengebroken. Liverpool bleek dit seizoen voorin te afhankelijk van Fernando Torres, gaf Benítez aan als reden. Een spits die amper vijftien matchen speelde en daarin acht goals maakte. Uitstekende cijfers, maar er was geen alternatief. Nabil El Zhar of David Ngog zijn nog te jong, terwijl DirkKuijt en RyanBabel centraal niet brengen wat Torres kan. Robbie Keane kon in zijn zes maanden evenmin overtuigen. Fout van de coach, toch verantwoordelijk voor de uitbouw van zijn kern? Op de achtergrond speelt ook nog een politieke strijd, over de macht in het transferbeleid. Benítez wil dat al jaren helemaal naar zich toe trekken, net als het jeugdbeleid, maar moest die macht voor een stuk delen met de ceo sinds twaalf jaar, Rick Parry. Die stapt op het einde van het seizoen op. Te veel weerstand gekend, op het sportieve vlak met de Spanjaard, op het commerciële vlak met Tom Hicks, een van de twee Amerikaanse eigenaren. Hicks wilde een jaar geleden Parry al buiten, maar George Gillett hield Parry op het schip. Nu niet langer, omdat Gillett van zijn 50 procent af wil en druk bezig is met het zoeken naar een opvolger. Parry was een jaar geleden de man die op vraag van Gillett Jürgen Klinsmann contacteerde. Resultaten kwartfinales FA Cup: Fulham-Man. United 0-4, Coventry-Chelsea 0-2, Everton-Middlesbrough 2-1. Achtste finale: Arsenal-Burnley 3-0. Loting halve finales (op 18 en 19 april): Everton - Man. United, Arsenal/Hull City - Chelsea. Ashley Cole (Chelsea) zat een tijdje in de cel. De linksachter, dronken, beledigde wat paparazzi en tussenkomende agenten. Hij werd ter ontnuchtering achter de tralies gezet. De politieboete bedroeg een schamele 90 euro, van de club moest hij 180.000 euro ophoesten, wat gelijkstaat met ... twee weken loon. Bend it like Beckham? Niet direct. Opvallende vaststelling: in de 92 Engelse profclubs van de eerste tot de vierde klasse spelen slechts zeven spelers uit het Verenigd Koninkrijk die van Aziatische afkomst zijn. Daarbij is er niet eentje die in de Premier League voetbalt sinds het verdwijnen van Michael Chopra (ex-Sunderland, half Indiër). ZeshRehman, die in de vier afdelingen aan de slag was en opgeleid werd bij Fulham, noemt de cijfers choquerend. Rehman is van Pakistaanse afkomst. Chelsea, dat zelf in de jeugdrangen twee spelers van Aziatische afkomst opleidt, wil nu een speciaal programma ontwikkelen om dit soort voetballers te 'recupereren'. Een scène uit de rust in Newcastle - Man. United. Cristiano Ronaldo, tot SteveTaylor: "Je bent een waardeloze voetballer." Het antwoord van de verdediger: "Kan zijn. Maar jij bent lelijk." José Baxter (17), de jongste speler ooit die bij Everton aan een wedstrijd begon, tekende een nieuw contract. VictorAnichebe is met een knieletsel, net als Ayegbeni Yakubu (achillespees), out tot komende zomer. Gary Megson tekende eindelijk zijn contract voor 2,5 jaar als manager bij Bolton. Megson werkte vijftien maanden zonder officiële overeenkomst. PETER T'KINT