Het is bijna een vast ritueel geworden tijdens persconferenties van Barcelona. Wanneer de aanwezige journalisten na afloop van een wedstrijd aan trainer Pep Guardiola vragen te reageren op het spel van Lionel Messi, valt er steeds vaker een stilte, gevolgd door een schuddend hoofd en een veelbetekenende glimlach. De Catalaanse succescoach heeft bijna geen woorden meer om de prestaties van de 24-jarige Argentijnse smaakmaker in perspectief te plaatsen. "Bedenken jullie zelf maar welke superlatieven je wil gebruiken", zo sprak hij de Spaanse pers recent nog toe. "Wat hij op zíjn leeftijd week in week uit presteert, is zó indrukwekkend dat het nergens op slaat. Hij is als voetballer meer dan beslissend op elk denkbare manier. Dat maakt het voor mij bijzonder lastig hem een keer rust te geven. Hij wil bovendien altijd spelen, of we nu in de Champions League spelen of in het bekertoernooi tegen een derdeklasser." Hoe ongelooflijk goed de prestaties van de Argentijn in 2011 waren, blijkt wel uit onderstaande momenten en statistieken.

Bijna één op één

23 april. Drie dagen na de verloren bekerfinale tegen Real Madrid (0-1 na verlenging) neemt Barcelona het op tegen Osasuna tijdens de 33e speelronde van de Primera División. De koploper wint het thuisduel met 2-0, mede door een laat doelpunt van Messi, die bij wijze van uitzondering als bankzitter begint. Het is zijn vijftigste goal in het seizoen 2010/11 en hij had er maar 49 officiële wedstrijden voor nodig. Messi is de eerste speler in de rijke historie van het Spaanse voetbal die de grens van vijftig goals bereikt namens één club in één seizoen. Hij staat na het duel met Osasuna op 31 goals in competitieverband, 7 in het nationale bekertoernooi, 9 in de Champions League en 3 in de strijd om de Spaanse supercup.

De aanvaller verzekerde zich op 12 april in de Champions Leaguewedstrijd bij Sjachtar Donetsk (0-1) met zijn 48e treffer van het seizoen al van het Spaanse record. Dat nam hij toen over van Telmo Zarra, die in de jaargang 1950/51 47 keer scoorde in dienst van Athletic de Bilbao. Ook de legendarische Ferenc Puskás maakte er ooit 47, in het seizoen 1959/60 namens Real Madrid. Messi finisht in 2010/11 uiteindelijk op 53 doelpunten in 55 officiële optredens voor Barcelona. Overigens passeert ook Cristiano Ronaldo dat seizoen de grens van vijftig treffers. De Portugees van Real Madrid sluit de jaargang af met 53 goals in 54 officiële wedstrijden.

Naast Ruud van Nistelrooy

28 mei. Barcelona staat op het heilige gras van Wembley in de Champions Leaguefinale tegenover Manchester United, waar doelman Edwin van der Sar zich opmaakt voor het laatste duel in zijn loopbaan. Op weg naar de eindstrijd is Messi met elf doelpunten al goud waard geweest voor de Catalanen. In Londen is het niet anders. Vlak na rust zet de Argentijn zijn ploeg met een verrassend schot op voorsprong (2-1), waarna Barcelona de regie overneemt en uiteindelijk met 3-1 zegeviert. Messi verovert alweer zijn vijftiende (!) hoofdprijs in zijn Barcelonaloopbaan en houdt ook drie persoonlijke records over aan het Champions Leagueseizoen 2010/11. Allereerst evenaart hij met zijn twaalf treffers in het hoofdtoernooi de prestatie van Ruud van Nistelrooy, die in de jaargang 2002/03 twaalf keer raak schoot namens Manchester United. Verder kroont hij zich voor de derde keer op rij tot productiefste speler in de Champions League, iets waarin geen enkele andere speler slaagde sinds de start van de miljoenencompetitie medio 1992. En tot slot is de 2-1 van Messi alweer zijn achttiende treffer in de knock-outfase van de Champions League. Alleen Raúl en Andrei Sjevtsjenko maakten ooit zo veel doelpunten in die fase van het toernooi. Het geeft onomstotelijk aan dat Messi er staat op momenten dat zijn team hem het hardst nodig heeft.

Magische grens bereikt

1 november. Op een frisse avond in Praag werkt Barcelona zich moeiteloos langs Champions Leaguedebutant Viktoria Plzen. De Catalanen winnen met 4-0 en het is Messi die de score opent in de 24e minuut. Zijn benutte penalty tilt het aantal doelpunten in dienst van Barcelona naar exact tweehonderd, in 286 officiële optredens. Messi, die tegen Plzen ook nog doelpunt nummer 201 en 202 aan zijn sportieve cv toevoegt, is na clubtopscorer aller tijden César Rodríguez (235 goals) pas de tweede speler van de Catalanen die de grens van tweehonderd treffers bereikt. Guardiola: "Pff... 202 goals voor deze club en pas 24 jaar, het is ongekend. Ik weet zeker dat hij het clubrecord van César Rodríguez gaat verbeteren. Wellicht gebeurt dat al dit seizoen." De veertiende hattrick van Messi in Catalaanse dienst levert in Spanje een stortvloed aan statistieken over zijn loopbaan bij Barcelona op. Een van de mooiste feitjes is deze: Messi had sinds zijn debuut bij Barça op 16 oktober 2004 welgeteld 1918 dagen nodig om tot zijn eerste honderd doelpunten te komen. Voor zijn tweede honderd goals had hij slechts 654 dagen nodig ...

Wéér slachter van Real

11 december. Real Madrid en Barcelona maken zich in het Estadio Bernabéu op voor een clásico. In de Spaanse competitie is Real na veertien speelronden koploper met 37 punten, drie meer dan de Catalaanse aartsrivaal die bovendien een wedstrijd méér heeft gespeeld. De algehele verwachting is dat De Koninklijke op eigen veld weleens een cruciale tik zou kunnen uitdelen aan Barça, dat in competitieduels buiten Camp Nou worstelt met zichzelf. Het loopt totaal anders. De Madrilenen komen nog wel op voorsprong door een razendsnelle treffer van Karim Benzema, maar de geduldige bezoekers stellen nog vóór rust orde op zaken via Alexis Sánchez. De Chileen wordt op fraaie wijze gelanceerd door Messi, die tussen vier tegenstanders als een mes(si) door de boter snijdt en alweer een fraaie steekpass kan versturen. De gelijkmaker geeft Barcelona vertrouwen voor de tweede helft, waarin het via Xavi en Cesc Fàbregas nog twee keer scoort en Real gedesillusioneerd achterlaat: 1-3.

Met de belangrijke assist toont Messi opnieuw zijn klasse in duels met de gehate rivaal uit de hoofdstad. In de zeven clásicos van 2011 is hij met in totaal zes doelpunten en drie assists bij liefst negen van de twaalf treffers van zijn ploeg direct betrokken. Na het optreden van Messi in Bernabéu doet de bekende Spaanse schrijver en dichter Manuel Rivas een prachtige uitspraak. "De voetballer Messi is als Charlie Chaplin in zijn bekende rol als The Tramp ( De Zwerver, nvdr). Niemand weet welke kant hij opgaat, maar achter elke stap zit een gedachte."

Altijd trefzeker in finaleduels

18 december. Elke keer als Barcelona een hoofdprijs voor het grijpen heeft, kan de club blind rekenen op Messi. Dat blijkt eens temeer op het WK voor clubs in Japan. Nadat Barcelona zich in de halve finale eenvoudig van het Qatarese Al Sadd heeft ontdaan (4-0), wacht het Braziliaanse Santos in de eindstrijd in Yokohama. Een oppermachtig Barça degradeert de ploeg van Ganso en Neymar tot vertwijfelde figuranten en zegeviert opnieuw met 4-0. Messi laat zich met twee treffers niet onbetuigd. De aanvaller houdt met die goals een fraaie reeks in stand. Bij alle finaleduels die de Catalanen in 2011 speelden, verschijnt de naam van Messi prominent op het scoreformulier. Behalve tijdens de eerder genoemde Champions League-eindstrijd tegen Manchester United gebeurt dat ook medio augustus in de strijd om de Spaanse Supercup, waarin de Catalanen - mede dankzij drie doelpunten van Messi - in twee duels de baas zijn over Real Madrid (2-2, 3-2). En in het gevecht met FC Porto om de Europese supercup (2-0-zege) zet de Argentijn zijn ploeg met de openingsgoal vlak vóór rust ook weer op het goede spoor.

In Japan sluit Messi zijn voortreffelijke kalenderjaar af met 55 doelpunten in 57 officiële wedstrijden voor Barcelona en pakt hij en passant nóg een record mee. Hij is de eerste speler die namens een Spaanse club in één kalenderjaar minimaal één keer scoort en minimaal één doelpunt voorbereidt in zes verschillende competities (Primera División, Copa del Rey, Champions League, Spaanse en Europese supercup én WK voor clubs). Hoe onwerkelijk de jaloersmakende balbehandeling, flitsende loopacties, talrijke doelpunten en assists van Messi in 2011 waren, werd nog het best samengevat door Arsenalmanager Arsène Wenger. Die sprak in maart van dit jaar in een reactie op de uitschakeling tegen Barcelona in de achtste finale van de Champions League vijf alleszeggende woorden: "Messi is als een PlayStation."

DOOR RAMON MIN

"Messi is als Charlie Chaplin in zijn rol van De Zwerver. Niemand weet welke kant hij opgaat, maar achter elke stap zit een gedachte." Manuel Rivas

Het is bijna een vast ritueel geworden tijdens persconferenties van Barcelona. Wanneer de aanwezige journalisten na afloop van een wedstrijd aan trainer Pep Guardiola vragen te reageren op het spel van Lionel Messi, valt er steeds vaker een stilte, gevolgd door een schuddend hoofd en een veelbetekenende glimlach. De Catalaanse succescoach heeft bijna geen woorden meer om de prestaties van de 24-jarige Argentijnse smaakmaker in perspectief te plaatsen. "Bedenken jullie zelf maar welke superlatieven je wil gebruiken", zo sprak hij de Spaanse pers recent nog toe. "Wat hij op zíjn leeftijd week in week uit presteert, is zó indrukwekkend dat het nergens op slaat. Hij is als voetballer meer dan beslissend op elk denkbare manier. Dat maakt het voor mij bijzonder lastig hem een keer rust te geven. Hij wil bovendien altijd spelen, of we nu in de Champions League spelen of in het bekertoernooi tegen een derdeklasser." Hoe ongelooflijk goed de prestaties van de Argentijn in 2011 waren, blijkt wel uit onderstaande momenten en statistieken. 23 april. Drie dagen na de verloren bekerfinale tegen Real Madrid (0-1 na verlenging) neemt Barcelona het op tegen Osasuna tijdens de 33e speelronde van de Primera División. De koploper wint het thuisduel met 2-0, mede door een laat doelpunt van Messi, die bij wijze van uitzondering als bankzitter begint. Het is zijn vijftigste goal in het seizoen 2010/11 en hij had er maar 49 officiële wedstrijden voor nodig. Messi is de eerste speler in de rijke historie van het Spaanse voetbal die de grens van vijftig goals bereikt namens één club in één seizoen. Hij staat na het duel met Osasuna op 31 goals in competitieverband, 7 in het nationale bekertoernooi, 9 in de Champions League en 3 in de strijd om de Spaanse supercup. De aanvaller verzekerde zich op 12 april in de Champions Leaguewedstrijd bij Sjachtar Donetsk (0-1) met zijn 48e treffer van het seizoen al van het Spaanse record. Dat nam hij toen over van Telmo Zarra, die in de jaargang 1950/51 47 keer scoorde in dienst van Athletic de Bilbao. Ook de legendarische Ferenc Puskás maakte er ooit 47, in het seizoen 1959/60 namens Real Madrid. Messi finisht in 2010/11 uiteindelijk op 53 doelpunten in 55 officiële optredens voor Barcelona. Overigens passeert ook Cristiano Ronaldo dat seizoen de grens van vijftig treffers. De Portugees van Real Madrid sluit de jaargang af met 53 goals in 54 officiële wedstrijden. 28 mei. Barcelona staat op het heilige gras van Wembley in de Champions Leaguefinale tegenover Manchester United, waar doelman Edwin van der Sar zich opmaakt voor het laatste duel in zijn loopbaan. Op weg naar de eindstrijd is Messi met elf doelpunten al goud waard geweest voor de Catalanen. In Londen is het niet anders. Vlak na rust zet de Argentijn zijn ploeg met een verrassend schot op voorsprong (2-1), waarna Barcelona de regie overneemt en uiteindelijk met 3-1 zegeviert. Messi verovert alweer zijn vijftiende (!) hoofdprijs in zijn Barcelonaloopbaan en houdt ook drie persoonlijke records over aan het Champions Leagueseizoen 2010/11. Allereerst evenaart hij met zijn twaalf treffers in het hoofdtoernooi de prestatie van Ruud van Nistelrooy, die in de jaargang 2002/03 twaalf keer raak schoot namens Manchester United. Verder kroont hij zich voor de derde keer op rij tot productiefste speler in de Champions League, iets waarin geen enkele andere speler slaagde sinds de start van de miljoenencompetitie medio 1992. En tot slot is de 2-1 van Messi alweer zijn achttiende treffer in de knock-outfase van de Champions League. Alleen Raúl en Andrei Sjevtsjenko maakten ooit zo veel doelpunten in die fase van het toernooi. Het geeft onomstotelijk aan dat Messi er staat op momenten dat zijn team hem het hardst nodig heeft. 1 november. Op een frisse avond in Praag werkt Barcelona zich moeiteloos langs Champions Leaguedebutant Viktoria Plzen. De Catalanen winnen met 4-0 en het is Messi die de score opent in de 24e minuut. Zijn benutte penalty tilt het aantal doelpunten in dienst van Barcelona naar exact tweehonderd, in 286 officiële optredens. Messi, die tegen Plzen ook nog doelpunt nummer 201 en 202 aan zijn sportieve cv toevoegt, is na clubtopscorer aller tijden César Rodríguez (235 goals) pas de tweede speler van de Catalanen die de grens van tweehonderd treffers bereikt. Guardiola: "Pff... 202 goals voor deze club en pas 24 jaar, het is ongekend. Ik weet zeker dat hij het clubrecord van César Rodríguez gaat verbeteren. Wellicht gebeurt dat al dit seizoen." De veertiende hattrick van Messi in Catalaanse dienst levert in Spanje een stortvloed aan statistieken over zijn loopbaan bij Barcelona op. Een van de mooiste feitjes is deze: Messi had sinds zijn debuut bij Barça op 16 oktober 2004 welgeteld 1918 dagen nodig om tot zijn eerste honderd doelpunten te komen. Voor zijn tweede honderd goals had hij slechts 654 dagen nodig ... 11 december. Real Madrid en Barcelona maken zich in het Estadio Bernabéu op voor een clásico. In de Spaanse competitie is Real na veertien speelronden koploper met 37 punten, drie meer dan de Catalaanse aartsrivaal die bovendien een wedstrijd méér heeft gespeeld. De algehele verwachting is dat De Koninklijke op eigen veld weleens een cruciale tik zou kunnen uitdelen aan Barça, dat in competitieduels buiten Camp Nou worstelt met zichzelf. Het loopt totaal anders. De Madrilenen komen nog wel op voorsprong door een razendsnelle treffer van Karim Benzema, maar de geduldige bezoekers stellen nog vóór rust orde op zaken via Alexis Sánchez. De Chileen wordt op fraaie wijze gelanceerd door Messi, die tussen vier tegenstanders als een mes(si) door de boter snijdt en alweer een fraaie steekpass kan versturen. De gelijkmaker geeft Barcelona vertrouwen voor de tweede helft, waarin het via Xavi en Cesc Fàbregas nog twee keer scoort en Real gedesillusioneerd achterlaat: 1-3. Met de belangrijke assist toont Messi opnieuw zijn klasse in duels met de gehate rivaal uit de hoofdstad. In de zeven clásicos van 2011 is hij met in totaal zes doelpunten en drie assists bij liefst negen van de twaalf treffers van zijn ploeg direct betrokken. Na het optreden van Messi in Bernabéu doet de bekende Spaanse schrijver en dichter Manuel Rivas een prachtige uitspraak. "De voetballer Messi is als Charlie Chaplin in zijn bekende rol als The Tramp ( De Zwerver, nvdr). Niemand weet welke kant hij opgaat, maar achter elke stap zit een gedachte." 18 december. Elke keer als Barcelona een hoofdprijs voor het grijpen heeft, kan de club blind rekenen op Messi. Dat blijkt eens temeer op het WK voor clubs in Japan. Nadat Barcelona zich in de halve finale eenvoudig van het Qatarese Al Sadd heeft ontdaan (4-0), wacht het Braziliaanse Santos in de eindstrijd in Yokohama. Een oppermachtig Barça degradeert de ploeg van Ganso en Neymar tot vertwijfelde figuranten en zegeviert opnieuw met 4-0. Messi laat zich met twee treffers niet onbetuigd. De aanvaller houdt met die goals een fraaie reeks in stand. Bij alle finaleduels die de Catalanen in 2011 speelden, verschijnt de naam van Messi prominent op het scoreformulier. Behalve tijdens de eerder genoemde Champions League-eindstrijd tegen Manchester United gebeurt dat ook medio augustus in de strijd om de Spaanse Supercup, waarin de Catalanen - mede dankzij drie doelpunten van Messi - in twee duels de baas zijn over Real Madrid (2-2, 3-2). En in het gevecht met FC Porto om de Europese supercup (2-0-zege) zet de Argentijn zijn ploeg met de openingsgoal vlak vóór rust ook weer op het goede spoor. In Japan sluit Messi zijn voortreffelijke kalenderjaar af met 55 doelpunten in 57 officiële wedstrijden voor Barcelona en pakt hij en passant nóg een record mee. Hij is de eerste speler die namens een Spaanse club in één kalenderjaar minimaal één keer scoort en minimaal één doelpunt voorbereidt in zes verschillende competities (Primera División, Copa del Rey, Champions League, Spaanse en Europese supercup én WK voor clubs). Hoe onwerkelijk de jaloersmakende balbehandeling, flitsende loopacties, talrijke doelpunten en assists van Messi in 2011 waren, werd nog het best samengevat door Arsenalmanager Arsène Wenger. Die sprak in maart van dit jaar in een reactie op de uitschakeling tegen Barcelona in de achtste finale van de Champions League vijf alleszeggende woorden: "Messi is als een PlayStation." DOOR RAMON MIN"Messi is als Charlie Chaplin in zijn rol van De Zwerver. Niemand weet welke kant hij opgaat, maar achter elke stap zit een gedachte." Manuel Rivas