De weg naar Melwood, het trainingscentrum van Liverpool FC, staat nergens aangegeven. Melwood ligt in de buitenwijken van Liverpool, in een residentiële zone. Er staat een grijze muur omheen, niet al te hoog. Om urbanistieke redenen mocht die muur niet hoger gebouwd worden, met als gevolg dat de camera's van de Britse tv-ploegen de trainingen van de Reds kunnen filmen. De club heeft wel geprobeerd om de lastposten te verwijderen, maar die keerden terug, naar de aanpalende eigendommen, waar je vanop de eerste verdieping een prima zicht hebt op de terreinen van de voetbalclub.
...

De weg naar Melwood, het trainingscentrum van Liverpool FC, staat nergens aangegeven. Melwood ligt in de buitenwijken van Liverpool, in een residentiële zone. Er staat een grijze muur omheen, niet al te hoog. Om urbanistieke redenen mocht die muur niet hoger gebouwd worden, met als gevolg dat de camera's van de Britse tv-ploegen de trainingen van de Reds kunnen filmen. De club heeft wel geprobeerd om de lastposten te verwijderen, maar die keerden terug, naar de aanpalende eigendommen, waar je vanop de eerste verdieping een prima zicht hebt op de terreinen van de voetbalclub. Het is daar dat Simon Mignolet ons opwacht. De richtlijnen van de club wat betreft foto's in het trainingscentrum zijn vrij strikt. Alleen de hal, punt. Maar Mignolet is ook wel bereid om even mee naar buiten te gaan en voor het gebouw te poseren. De doelman is een toonbeeld van wellevendheid en professionalisme. Hij is stipt op tijd gearriveerd, ook al werd de ochtendtraining nog te elfder ure naar de namiddag verplaatst. Hij is ook bereid om op de lastige vragen in te gaan en te vertellen over de moeilijke weken die hij heeft gekend. Maar momenteel loopt alles op wieltjes, hij mag terugkijken op een uitzonderlijk goeie start van 2015. Net als zijn club overigens, die bij het begin van de winter sputterde, maar ondertussen aan een opmars begonnen is en zelfs het best gewapend lijkt om de derde plaats te veroveren na de ongenaakbare nummers een en twee, Chelsea en Manchester City. Simon Mignolet: "Neen, je zult me nooit horen zeggen dat het de moeilijkste periode uit mijn carrière was. Er zijn altijd momenten dat het minder loopt. Maar ik was inderdaad ontgoocheld toen de trainer me voor de match tegen Manchester United zei dat ik niet in de basis zou staan. Om te beginnen omdat het tegen United was, op Old Trafford, het soort topwedstrijden dat ik altijd graag speel. En ook omdat ik na onze uitschakeling tegen FC Basel in de Champions League mijn netten twee keer ongeschonden had gehouden in de Premier League. Ik hoopte dat mijn dip achter de rug was en dan beland ik plots op de bank. Ik heb mezelf in vraag gesteld, maar meteen daarna heb ik bij mezelf gezegd: blijf positief denken en trek hier lessen uit om nog sterker terug te keren. Gelukkig heeft die periode niet te lang geduurd. Manchester United was op 14 december en op 26 december stond ik alweer onder de lat tegen Burnley. Sindsdien heb ik goeie wedstrijden gespeeld, hebben we vaak de nul gehouden, ben ik een paar keer beslissend geweest en hebben we veel punten gepakt. Ik ben tevreden over de manier waarop ik gereageerd heb na mijn verwijdering uit de basis." "Niet echt. Wanneer zoiets gebeurt bij Liverpool, dan denken alle journalisten dat het einde nabij is voor jou. Zo heb ik nooit gedacht. Ik ben positief ingesteld. Ik wou die periode benutten om te kalmeren, te rusten en sterker terug te komen. Dat is ook precies hoe het gegaan is." (onderbreekt) "Neen, dat klopt niet. Na mijn eerste seizoen in Sint-Truiden en de degradatie van STVV zeiden de bestuursleden al dat ze een ervaren doelman moesten halen om weer naar eerste klasse te promoveren. Ze kochten toen Tom Muyters. Uiteindelijk heb ik gespeeld, zijn we kampioen geworden en werd ik in de ogen van de supporters een held. In mijn eerste seizoen bij Sunderland mocht ik beginnen, maar moest ik nadien mijn plaats afstaan aan Craig Gordon, die uit blessure terugkwam. Vervolgens heb ik toch mijn plaats teruggepakt. Maar in het tussenseizoen kocht de club Keiren Westwood (momenteel dekeeper van Sheffield Wednesday, nvdr) en iedereen dacht dat hij zou spelen. Dat was niet zo. Ook hier vielen na mijn slechte periode de ene na de andere naam van vervangers. Wel vijftig werden er genoemd, en uiteindelijk kreeg ik mijn plaats terug." "Als je bij Liverpool speelt, moet je dat aanvaarden. Elke dag stonden er zelfs tien namen in de kranten. Zo gaat dat bij grote ploegen." "In het voetbal kun je altijd beter worden, maar ik was uit de ploeg gezet... Het was het enige dat ik kon doen om er weer bovenop te geraken. Na de match tegen Burnley, waarin ik mijn plaats terugkreeg maar ook een foutje maakte, heb ik er met mijn vrouw over gesproken. Ik zei haar dat ik misschien iets moest veranderen aan mijn werkwijze en ze vertelde me dat ik te veel nadacht. Diezelfde dag nog beweerde de technische staf net hetzelfde bij de analyse van de wedstrijd tegen Burnley!" "Tegen Burnley - waar ik voor de rest een goeie wedstrijd speelde - uitte zich dat op twee fasen. De eerste was een terugspeelbal die ik wou ontzetten, maar ik wachtte te lang. De tweede keer wilde ik naar een vrijstaande man gaan, maar dacht ik te lang na en de bal ging in corner. Je moet proberen om zo naturel, zo instinctief mogelijk te spelen. Ook al heeft nadenken natuurlijk niet alleen negatieve kanten: het is precies omdat ik er mijn hoofd bij houd dat ik nog nooit een rode kaart gekregen heb." "Dat was een groot probleem, want in het dagelijks leven denk ik ook veel na over van alles. Ik ben niet iemand die halsoverkop een Ferrari koopt. Bij al wat ik doe, weeg ik de pro's en contra's af. Maar op een voetbalveld heb je daar de tijd niet voor. Ik heb daarop gewerkt met psycholoog Steve Peters, die ook nog Bradley Wiggins begeleid heeft. Hij heeft me geholpen om mijn aanpak te veranderen, om tijdens een wedstrijd niet meer te denken. Ik kan zijn methode niet uitleggen want je moet die in zijn geheel zien - hij werkt al drie jaar met ons - om het detail op te merken dat hij veranderd heeft. Wat mij betreft: ik heb één keer onder vier ogen met hem gesproken en dat heeft niet langer dan een halfuurtje geduurd." "Die moet je aanvaarden als je voor een grote club als Liverpool voetbalt. Als je van topwedstrijden en van druk houdt, dan moet je boven die kritiek weten uit te stijgen. Ik ben alleszins blij dat ik nooit in de pers heb gereageerd! (pauzeert even) Uiteindelijk hang je als doelman ook af van de ploeg. Als je een wereldsave doet en de ploeg wint met 2-1, dan zal iedereen zich die redding herinneren. Maar als je met 1-0 verliest na vijf wereldsaves, dan vergeet iedereen die. En zo ging dat in die periode: we wonnen niet." "Dat verandert niks, of dat nu van een doelman komt of niet. Je moet de kritiek aanvaarden, punt. En de kansen keren wel. Vandaag las ik nog positief commentaar van Ray Clemence (een andere legendarische doelman van Liverpool (1967-1981), nvdr). Het ene komt niet zonder het andere. Iedereen heeft zijn mening. Ik heb de kritiek van de mensen niet nodig om kritisch voor mezelf te zijn. Ik ben mijn eigen eerste criticus." "Neen, ik heb altijd in mezelf geloofd." "Ja, dat is zo. Maar het belangrijkste is dat de ploeg goed draait. We zijn nog in de running voor de derde plaats in de competitie en we zitten nog in de beker. Alleen jammer dat we door Besiktas uit de Europa League gegooid zijn." "Het is niet alleen door zijn vertrek dat we een moeilijke periode gekend hebben. Sommige spelers waren uit vorm of geblesseerd, zoals Daniel Sturridge. Uiteindelijk is het gewoon van belang dat we eind maart zijn en nog altijd meedoen voor de prijzen." "Ja, maar dat was een seizoen zonder Champions League of Europa League en we waren toen ook al uitgeschakeld in de FA Cup." "Dat weet ik niet. Vorig seizoen wonnen we onze eerste drie wedstrijden op de valreep met 1-0, met een beetje geluk. Daardoor waren we gelanceerd en het gaf ons vertrouwen. Dit seizoen hadden we dat geluk niet." "Het is een speler die beslissend kan zijn, heel snel is en gemakkelijk de weg naar het doel vindt. Zo'n speler in je ploeg maakt dat de tegenstander zich anders op je instelt. Zijn snelheid verplicht de verdedigers van de tegenpartij om voorzichtiger te zijn en achteruit te lopen. Daardoor krijgen de andere spelers dan weer meer ruimte." "Ja, dat zijn twee spelers die klasse zat hebben. In de toekomst gaan zij zeker hun stempel drukken op de geschiedenis van deze club. Philippe Coutinho heeft net een nieuw contract getekend en Raheem Sterling gaat dat binnenkort ook doen. Ook de jonge Jordon Ibe is aan het doorbreken - die komt terug van een uitleenbeurt aan Derby en is nog maar achttien. Hij is erg goed. Ook Jordan Henderson en Alberto Moreno zijn nog niet zo oud." "Zij hebben een ruimere kern." "Dat is wat ik al zei: als doelman ben je altijd afhankelijk van andere spelers." "Neen. Maar als je erop terugkijkt, dan is er misschien een andere verklaring. Ik heb in mijn laatste twee seizoenen van Sunderland alles gespeeld. Bij Liverpool idem. Daarna ben ik naar het WK gegaan en voor ik bij Liverpool herbegon, heb ik maar twee weken vakantie gehad. Misschien maakte ik een periode van mentale moeheid door. Maar ik wil geen excuses zoeken." "Een droom!" "Ik denk dat we een goed toernooi gespeeld hebben." "Voetbal is een ploegsport!" "Ja, maar je hebt niet alles zelf in de hand. De trainer stelt de ploeg op. Het enige wat ik kon doen, was alles geven." "We komen goed overeen en we werken goed samen. Ik doe altijd mijn uiterste best om mijn ploeg en mijn land te helpen." (onderbreekt) "Dat is nog altijd zo." "Dat is toch normaal? Ik heb nog nooit een profspeler geweten die het oké vond om op de bank te zitten." "Ik zeg het nog eens: ik kan niet anders doen dan heel hard trainen. Niet alleen op de positie van doelman is er veel concurrentie." "Dat zou me niks vooruit helpen!" "Er zijn geen gemakkelijke tegenstanders meer. Iedereen zet zich schrap tegen ons en past zich aan ons aan. We voelen vooral respect." "Neen, ik denk dat we nog altijd honger hebben. We willen het EK spelen. We hebben van het WK kunnen proeven en dat was een mooie ervaring voor deze jonge groep - zo willen we er nog." "Je hoort weleens wat, maar ik ben niet in een positie om te kunnen oordelen wat er nu precies van klopt en wat niet. Dat zijn onze zaken ook niet. Het enige waar wij mee bezig moeten zijn, is wat er op het veld gebeurt." "Neen, dat denk ik niet. Dat is louter extrasportief." ?DOOR STÉPHANE VANDE VELDE IN LIVERPOOL - BELGAIMAGE / BRUNO FAHY"Als doelman ben je altijd afhankelijk van andere spelers."