Drie topnamen in vier dagen. Het is de ploeg uit het noorden van Engeland menens. Middlesborough kende naar gewoonte, met een plaats in de middenmoot, een grijs seizoen. Vooral dankzij een ijzersterke defensie, gebouwd rond Gareth Southgate. Maar liefst veertien keer hield die de nul. Bondscoach Sven-Göran Eriksson, nochtans wat gewend in Italië, kwam onder de indruk van het werk van manager Steve McLaren en nam hem tijdelijk onder contract als assistent. McLaren, vroeger ook nog schaduwfiguur bij Manchester United, moest er de Engelse verdediging helpen organiseren.
...

Drie topnamen in vier dagen. Het is de ploeg uit het noorden van Engeland menens. Middlesborough kende naar gewoonte, met een plaats in de middenmoot, een grijs seizoen. Vooral dankzij een ijzersterke defensie, gebouwd rond Gareth Southgate. Maar liefst veertien keer hield die de nul. Bondscoach Sven-Göran Eriksson, nochtans wat gewend in Italië, kwam onder de indruk van het werk van manager Steve McLaren en nam hem tijdelijk onder contract als assistent. McLaren, vroeger ook nog schaduwfiguur bij Manchester United, moest er de Engelse verdediging helpen organiseren. Maar om echt mee te spelen voor de prijzen, daarvoor woog de club uit het prachtige Riverside Stadium iets te licht. Vooral voorin. De analyse van McLaren was duidelijk : onvoldoende scorend vermogen. In het seizoen 1998/99, het jaar waarop de club terugkeerde op het hoogste niveau, maakte Hamilton Ricard vijftien goals. Dat leverde de club een negende plaats op. Sindsdien geraakte niemand nog boven de twaalf goals en raakte Boro zelf niet meer bij de eerste tien. Met een twaalfde, een veertiende, een twaalfde en twee elfde plaatsen blijft de ploeg ver in de schaduw van die andere grote in het noorden, Newcastle. En daar wilde Middlesborough wat aan doen. Dus werden, naast Michael Reiziger (31, Barcelona), vooral spitsen aangetrokken. Mark Viduka (28, Leeds) kon ook naar Celtic, maar verkoos in de buurt te blijven. De Australiër maakte 59 goals in 126 wedstrijden voor Leeds, een ploeg die al twee jaar tegen de degradatie vecht. De Nederlander Jerrel Hasselbaink (32) kan nog betere cijfers voorleggen : 77 goals in 147 matchen voor Leeds en Chelsea. Hij kreeg van Roman Abramovich zijn laatste contractjaar uitbetaald en mocht vrij een andere club kiezen. Fulham, Celtic en Rangers meldden zich, maar Hasselbaink ging voor Middlesborough. McLaren meent dat hij met deze spitsen gewapend is voor een succesvolle strijd op vier fronten : het kampioenschap, de twee bekertoernooien en Europees. Want dankzij winst in de Ligabeker mag Middlesborough straks Europa in. De ploeg heeft op dat vlak ervaring genoeg, met ook nog Boudewijn Zenden (pas definitief overgenomen van Chelsea) en de Spanjaard GaizkaMendieta (geleend van Lazio, maar ook hij zou definitief mogen blijven). Met veel ervaring moet de club in staat zijn op korte termijn voor de prijzen mee te draaien. (PTK)FULHAM speelde vorige week voor het eerst terug een wedstrijd op het vernieuwde Craven Cottage. Het stadion telt nu 22.000 zitjes. De renovatiewerken bedroegen 7,5 miljoen pond. PORTSMOUTH werkt ook volop aan versterkingen. De trans-fers van de spitsen LomanoLua Lua en Ricardo Fuller en dat van de verdediger DavidUnsworth zo goed als rond. Met Panathinaikos wordt onderhandeld over de komst van middenvelder AngelosBasinas, die een alternatief is als de Rus AlexeiSmertin door Chelsea niet meer wordt uitgeleend. LEEDS, dat belangstelling heeft voor Nico Vaesen, stelt zijn stadion Elland Road te koop in een poging om de schuldenberg af te bouwen. MARIO MELCHIOT verlaat Chelsea voor Birmingham. ARSENE WENGER, wiens contract met Arsenal in 2005 afloopt, wil in oktober beslissen wat hij gaat doen. De Fransman kreeg een aanbieding om de Duitse nationale ploeg te coachen. Maar omdat die hem onmiddellijk nodig heeft en Wenger bij de Gunners niet wegkan, zei de Elzasser neen. MARIO STANIC (32, Chelsea en ex-Club Brugge) stopt met voetballen. (PTK)PTK