Het leven zit vol verrassingen en avonturen. Neem nu dat van Anthony Modeste. Al heel snel werd hij als redder van OGC Nice in het diepe gegooid, maar hij bleek zwembandjes nodig te hebben om niet kopje onder te gaan. Met zijn ranke fysiek schippert hij tussen mislukking en succes, tussen enkele verrassende goals en nog meer gemiste kansen. Maar nog geen tien jaar later staat hij tussen de beste schutters van Europa, niet ver van Lionel Messi, Luis Suárez en Pierre-Emerick Aubameyang.
...

Het leven zit vol verrassingen en avonturen. Neem nu dat van Anthony Modeste. Al heel snel werd hij als redder van OGC Nice in het diepe gegooid, maar hij bleek zwembandjes nodig te hebben om niet kopje onder te gaan. Met zijn ranke fysiek schippert hij tussen mislukking en succes, tussen enkele verrassende goals en nog meer gemiste kansen. Maar nog geen tien jaar later staat hij tussen de beste schutters van Europa, niet ver van Lionel Messi, Luis Suárez en Pierre-Emerick Aubameyang. 'Zo hoog had ik hem nooit ingeschat. We wisten wel dat hij talent had, maar misschien niet zo veel', bekent Malik Couturier, patron in de defensie van Angers tijdens het seizoen dat Modeste doorbrak in de Ligue 2. Julien Sablé, die met hem samenspeelde bij Nice en Bastia, deelt die mening niet: 'Zijn huidige succes verrast me niet. Sommige spelers hebben gewoon wat meer tijd nodig om tot volle rijpheid te komen. Soms is de omgeving ook niet in overeenstemming met de mentaliteit en de waarde van een speler.' Door zijn lengte (1m86) geeft de in Cannes geboren voetballer soms een bedrieglijk nonchalante indruk. Hij wordt weinig betrokken in het spel van FC Köln, maar zijn atypische profiel leent zich wel goed tot het Kolossal Fussball. De smalle heeft spieren gekweekt. Dat verhindert hem evenwel niet om zijn snelheid te gebruiken en in de rug van de verdedigers te duiken. 'Hij had altijd al enorme atletische mogelijkheden', weet Sablé nog. 'Let wel op: hij is niet alleen maar een targetman, hij kan ook diep gaan. Ondanks zijn imposante fysiek is hij erg snel.' Uitspraken die men ook weleens over Christian Benteke hoort. Dat lengte niet compatibel zou zijn met een puntgave techniek, is een cliché dat ook Modeste al vroeg te horen krijgt. Omdat hij groter is dan de anderen, doorloopt hij zijn eerste jeugdreeksen als stopper. Dat was destijds ook de positie van zijn vader Guy, die in 1978 één wedstrijd in de hoogste klasse speelde, met Saint-Etienne. Laurent Bonadéi, Anthony's coach bij de U15 van Nice vergist zich evenwel niet in diens positie: 'Toen al was hij in staat om goed de bal te vragen, zich uitstekend te verplaatsen en vooral in het duel te gaan. Daar kwam hij vaak als winnaar uit', verzekert Bonadéi in France Football. 'We hebben hard gewerkt om hem een waaier aan capaciteiten te geven.' In theorie kan Modeste alles. Zowel over de grond als in de lucht. Maar de feiten zijn: mislukt bij Nice, Bordeaux en Blackburn. Daar wordt hij wel gezocht door zijn middenvelders, maar ligt hij met zichzelf in de knoop. Hij blijft wel zijn doelen voor ogen houden. 'In de dagelijkse omgang was hij redelijk introvert, maar op het veld werkte hij heel hard', onderstreept Couturier. 'Bij Angers sprak hij niet veel. Hij was daar om zich te herpakken.' Of om zich schuin te parkeren, want hij reed rond in een... Smart. In elk geval weet hij zich in West-Frankrijk wel door te zetten: in het seizoen 2009/10 scoort hij twintig keer. Vervolgens gaat hij naar de Girondins de Bordeaux. In anderhalf seizoen in de wijnstreek vergaart Modeste meer fluitconcerten dan applaus. Hij wordt verbannen naar Engeland, waar hij de lijn doortrekt bij Blackburn: negen wedstrijden en één... rode kaart. Bastia waagt niettemin de gok en laat hem tekenen in de zomer van 2012. Modeste bereidt zich op zijn eentje voor, thuis in Fréjus. Sablé ziet hem daar aan het werk: 'Hij behoort tot degenen die niet overlopen van talent, maar dat compenseren door hard te werken. Wat ik aan hem bewonder, is dat hij niet bang is om zichzelf in vraag te stellen.' Met vijftien rozen in Corsica wint hij zijn ticket voor de Bundesliga. Een bevestiging, maar nog meer een verrassing. De Duitsers geven hem vertrouwen en vriendschap. Na twee goeie seizoenen bij Hoffenheim leidt zijn weg naar de op drie na grootste stad van Duitsland. Hij wordt de grote troef van een FC Köln dat naar zijn vroegere grandeur op zoek is. 'Hij heeft karakter en hij is erg gevoelig. Hij heeft een groep rond zich nodig om te kunnen presteren', zegt zijn coach en psycholoog bij Bastia, Frédéric Hantz, aan France Football. 'Als hij evenwel fysiek of mentaal niet goed in zijn vel zit, kan hij heel onhandig overkomen.' In zijn nieuwe cocon trekt Modeste een werkmanskostuum aan. Maar niet alleen dat. Zoals de gewoontes vereisen, verkleedt hij zich voor het carnaval en defileert hij door Keulen als... banaan. Een opmerkelijke daad die hem meteen tot lieveling van de fans maakt, ter vervanging van een andere Anthony: Ujah, die als 'verrader' naar Bremen vertrokken was. De man die het stemmetje van Jean Tigana nabootste in de kleedkamer van Bordeaux heeft eindelijk zijn thuis gevonden. En dat wil hij niet meteen weer verlaten. Na een bod uit China geweigerd te hebben, verlengt hij het contract met 'de club van zijn hart' tot 2021. De familiale context vindt hij belangrijk. Een van zijn kinderen lijdt aan een ziekte en krijgt in Duitsland de beste zorgen. Als voortreffelijke afwerker in een Big 5-competitie, met nu al 22 goals in de Bundesliga, zou een logisch vervolg voor Anthony Modeste de Franse nationale ploeg zijn. Peter Stöger, de Oostenrijkse coach van FC Köln, ziet zijn poulain al bij Les Bleus, maar hij weet ook dat Didier Deschamps zich weinig aantrekt van zijn mening. Op zijn 28e heeft Modeste evenwel de toekomst niet meer voor zich. Hij heeft ook nog nooit een Europacupmatch gespeeld. En dan is er nog de concurrentie in de spits bij Frankrijk. Anderzijds: Kévin Gameiro werd op zijn 29e weer opgeroepen. André-Pierre Gignac ook, terwijl die zelfs in Mexico speelt. Zijn contractverlening bij FC Köln, met het oog op deelname aan de Europa League, moet gekaderd worden in een zoektocht naar stabiliteit, die de poorten van de nationale ploeg kan openen. Sablé: 'Bij Bastia leverde hij soms zo veel inspanningen dat hij luciditeit miste. Terwijl internationaal niveau dat wel vereist. Hij moet in staat zijn om mee te verdedigen en meteen daarna te scoren.' Zijn goal tegen Bayern (1-1) in oktober vierde hij met het imiteren van een emoticon met wijd opengesperde ogen. Het is zelfs zijn handelsmerk geworden, alsof hij wil aangeven dat de wereld niet goed kijkt. Misschien is het ook een boodschap voor Deschamps... Maar mag hij echt zo hoog mikken? 'Zijn enige limiet, dat is hijzelf', filosofeert Sablé. 'Hij moet vooral mentaal rust vinden. Daar ligt de sleutel tot het hoogste niveau. De vraag is ook: is Antho gelukkig met wat hij nu heeft?' Wat er ook van zij, Effzeh, dat al 24 lentes geen Europees voetbal meer heeft gezien, is erg blij met de modeste geschenken van de Fransman. DOOR NICOLAS TAIANA - FOTO BELGAIMAGE