Waarom ze de Champions League zullen winnen

Omdat we allemaal stiekem hopen dat een club uit een stadje met 120.000 inwoners en met een loonmassa van 36 miljoen euro een grootmacht als PSG, met een sportief budget van 340 miljoen, aan de kant zet. En omdat Atalanta record na record verbetert en maar van geen ophouden weet. Na de kwalificatie voor de kwartfinales dacht iedereen dat ze na de coronapauze zouden inzakken, maar in Italië haalde na de hervatting alleen AC Milan meer punten. De derde plaats van vorig jaar, met de historische rechtstreekse kwalificatie, leek al een niet te evenaren sprookje, maar dit seizoen deed Atalanta even goed. Het scoorde zelfs nog meer. Allemaal omdat ze...

Omdat we allemaal stiekem hopen dat een club uit een stadje met 120.000 inwoners en met een loonmassa van 36 miljoen euro een grootmacht als PSG, met een sportief budget van 340 miljoen, aan de kant zet. En omdat Atalanta record na record verbetert en maar van geen ophouden weet. Na de kwalificatie voor de kwartfinales dacht iedereen dat ze na de coronapauze zouden inzakken, maar in Italië haalde na de hervatting alleen AC Milan meer punten. De derde plaats van vorig jaar, met de historische rechtstreekse kwalificatie, leek al een niet te evenaren sprookje, maar dit seizoen deed Atalanta even goed. Het scoorde zelfs nog meer. Allemaal omdat ze Gian Piero Gasperini als trainer hebben: een coach die als credo heeft om altijd één goal meer te maken dan de tegenstander, die nooit een bang team het veld in stuurt en die de toverformule bezit om een grote ploeg te maken zonder topspelers. Gasperini roteert niet, maar gaat uit van een basisteam, waardoor nieuwkomers als Roeslan Malinovski dit seizoen tevreden moeten zijn met invalbeurten. Maar de trainer geeft zijn invallers het gevoel dat ze evenveel waard zijn als basisspelers. Het gevolg is dat de nieuwkomers naadloos ingepast worden én topprestaties leveren. Voor de Colombianen Duván Zapata en Luis Muriel en ex-Genkie Malinovski betaalde Atalanta samen 40 miljoen euro, maar ook al hadden ze geen basisplaats, Zapata en Muriel maakten toch elk 18 goals, terwijl Malinovski in zijn aanpassingsjaar waarin hij toch 51 keer op het veld kwam (22 keer als titularis) ook al 12 goals maakte en er 8 aanbracht.Omdat Josip Ilicic er niet bij is. De 32-jarige Sloveen was tot februari de beste man in het aanvallende compartiment, maar kreeg tijdens de afzondering in het door corona zwaar geteisterde Bergamo zo'n mentale klap dat hij bij de herneming nog maar een schim was van zijn vroegere zelf. Na vijf wedstrijden mocht hij na Juventus-Atalanta (11 juli) naar Slovenië terugkeren om mentaal tot rust te komen, wat in Bergamo niet meer lukte. 'Ilicic is voor ons wat Romelu Lukaku voor Inter is en Paulo Dybala voor Juventus', zegt trainer Gian Piero Gasperini. Hij rekent dit seizoen niet meer op zijn speler. 'Het zal al goed zijn als hij begin volgend seizoen weer zichzelf is.' Ook al mist Atalanta in deze slotfase een van zijn bezielers, toch heeft het er nóg een die nooit aflaat: de 32-jarige Argentijnse spits Papu Gómez is al jaren het hart van de ploeg. Geen topspeler, maar hij rijgt de topprestaties wel aaneen en was dit jaar al goed voor 18 assists. Door die aanvallende ingesteldheid neemt Atalanta achterin risico's en is het daar, in vergelijking met de meeste andere overgebleven concurrenten, kwetsbaar. Dat mag, zolang men zelf een doelpuntje meer scoort. Een minpunt is ook dat de ploeg uit Bergamo een sterk collectief is zonder uitschieters. De spelers maken elkaar sterk, maar ze hebben geen CR7 of Kevin De Bruyne om met één actie een match te doen kantelen. Een ander minpunt: niets moest tot nog toe, maar straks mist de ploeg in de slotfase van haar allereerste CL-campagne de ervaring van de grote topwedstrijden.