Waarom ze de Champions League zullen winnen

In 2013 werd Victor Valdés in zijn jacht naar een historische vijfklapper in de Trofeo Zamora gesaboteerd door een rijzige Belgische doelman. Valdés mocht toen een vijfde opeenvolgende trofee als minst gepasseerde doelman van La Liga op zijn buik schrijven. Zeven jaar later deed dezelfde Limburgse reus zijn krachttoer nog eens over. Met een ander shirt rond de schouders ontnam Thibaut Courtois zijn enige overgebleven rivaal Jan Oblak de kans om een exploot te realiseren. De laatste vier seizoenen had Oblak een monopolie verworven op de Zamoratrofee. En dat zegt veel over het uitzonderlijke talent van de Slovaak, die wellicht de beste ter wereld is als het erop aankomt om een miraculeuze redding uit te voeren ter hoogte...

In 2013 werd Victor Valdés in zijn jacht naar een historische vijfklapper in de Trofeo Zamora gesaboteerd door een rijzige Belgische doelman. Valdés mocht toen een vijfde opeenvolgende trofee als minst gepasseerde doelman van La Liga op zijn buik schrijven. Zeven jaar later deed dezelfde Limburgse reus zijn krachttoer nog eens over. Met een ander shirt rond de schouders ontnam Thibaut Courtois zijn enige overgebleven rivaal Jan Oblak de kans om een exploot te realiseren. De laatste vier seizoenen had Oblak een monopolie verworven op de Zamoratrofee. En dat zegt veel over het uitzonderlijke talent van de Slovaak, die wellicht de beste ter wereld is als het erop aankomt om een miraculeuze redding uit te voeren ter hoogte van de doellijn. Maar hij is ook het symbool van de defensieve organisatie van een Diego Simeone die voortdurend hamert op toewijding en passie. Los Colchoneros kunnen dit seizoen niet pronken met de beste verdediging van Spanje, maar ze tekenen nog altijd present als er tot het einde gebikkeld moet worden om een resultaat vast te houden. In de Primera División en in Europa hebben ze Juve, Real en Barça op een gelijkspel gehouden en sinds de jaarwisseling gaat het met de stootkracht van Atlético alleen maar crescendo. In alle discretie, en in de schaduw van de grote broer Real, hebben de mannen van El Cholo een reeks neergezet van achttien matchen op rij zonder nederlaag. De terugkeer van de energieke Yannick Carrasco, die op zijn eentje een hele verdediging kan bedreigen, en het killersinstinct van de voormalige verdedigende middenvelder Marcos Llorente (vijf doelpunten en vijf assists in zijn laatste zestien duels) gaven Atlético een boost. Aangezien ze in hun tabelhelft bespaard bleven van confrontaties met de vaste klanten van de competitie, ligt de weg naar de finale helemaal open. Geef hen negentig minuten en ze zijn tot alles in staat.Was het wanhoop of gelatenheid door de verloren finales van 2014 en 2016? Tijdens een interview aan radiozender Onda Cero formuleerde de voorzitter van Atlético, Enrique Cerezo, een publiekelijk verzoek dat zo aangevreten was door plat opportunisme dat mensen last kregen van plaatsvervangende schaamte. 'In een scenario waarin we door de gevolgen van het coronavirus alle wedstrijden moeten annuleren, zou de ploeg die de titelverdediger heeft uitgeschakeld uitgeroepen moeten worden tot eindwinnaar.' Een trofee in de lucht steken na winst in de achtste finales? Waarom heeft niemand daar eerder aan gedacht? Dankzij een gemakkelijke tabelhelft heeft Atlético in principe vrij baan tot de eindstrijd. Maar misschien heeft de patron van Los Colchoneros schrik om opnieuw uit te glijden in de finale. Wellicht beseft Cerezo dat de kwartfinale tegen RB Leipzig, waarin Atlético zijn favorietenrol zal moeten waarmaken, de perfecte hinderlaag is voor een team dat de afgelopen jaren vooral uitblonk als outsider. Zonder de naar Barcelona vertrokken Antoine Griezmann, wiens vervanger João Félix zijn exorbitante transferprijs nog niet kon rechtvaardigen, beschikt Simeone ongetwijfeld over het zwakste aanvallende compartiment sinds zijn aanstelling bij Atlético. Het gebrek aan offensieve slagkracht wordt belichaamd door een Diego Costa die meer klappen uitdeelt dan doelpunten maakt. Tot overmaat van ramp moet de Argentijnse coach het doen zonder zijn vurige fans. En net dat publiek lag in het verleden aan de basis van de meest waanzinnige stunts op de Europese scène.