Tot het prille begin van de twintigste eeuw werd een op de drie voetbalclubs in de provincie Luik gesticht, en daarvan zowat de helft in de agglomeratie van de Vurige Stede zelf. Naar de Eerste Wereldoorlog toe werd die boom aan clubs wel wat minder, maar geregeld zag nog een nieuwe club het levenslicht. In 1921 werd Racing Vottem opgericht, in de gelijknamige deelgemeente van Herstal, vlak bij Luik.
...

Tot het prille begin van de twintigste eeuw werd een op de drie voetbalclubs in de provincie Luik gesticht, en daarvan zowat de helft in de agglomeratie van de Vurige Stede zelf. Naar de Eerste Wereldoorlog toe werd die boom aan clubs wel wat minder, maar geregeld zag nog een nieuwe club het levenslicht. In 1921 werd Racing Vottem opgericht, in de gelijknamige deelgemeente van Herstal, vlak bij Luik. De club kende in zijn beginjaren veel succes en promoveerde al in 1925 naar de toenmalige tweede klasse. Maar al even snel ging het weer bergaf. Tot het begin van de jaren vijftig pendelde Vottem geregeld tussen de provinciale en de nationale reeksen, die toen nog maar drie klassen omvatten. In 1952 werd de vierde klasse ingevoerd, waar Vottem zich nog twee jaar wist te handhaven. Dan degradeerde de club voorgoed naar het provinciale niveau, zelfs tot in de allerlaagste afdeling. De kleine Axel Witsel sloot in 1995 aan bij Vottem. Zijn ouders woonden in de gemeente, net als die van Jonathan Legear trouwens, maar die ging bij Thier-à-Liège voetballen. Zijn eerste jeugdtrainer was Jean Jadot jr, de zoon van Jean Jadot sr, een van de Standardvedetten uit de jaren vijftig. Jadot jr is er best trots op dat hij de eerste was die de kleine Axel onder zijn hoede had. Hij had ook snel door wat voor een talent er in de kleine kleurling schuilging: "Zowel fysiek als technisch zag je dat hij enorme mogelijkheden had. Bovendien was het een toffe jongen: rustig, eenvoudig, vriendelijk. Maar dat het allemaal zo snel zou gaan, de Gouden Schoen en al, dat had ik niet kunnen voorzien." Voetballen hield voor de kleine Axel niet op wanneer hij de velden van RRC Vottem verliet, want dan ging hij met zijn vrienden gewoon verder sjotten. De straat werd een even belangrijke leerschool als de club. Uren en uren speelden ze daar. De jongens van andere buurten, zoals Droixhe of Ans, werden uitgedaagd in wedstrijdjes van vijf tegen vijf. Het was voetbal de klok rond, in de zomer sliepen ze soms in een tentje en als ze dan 's nachts wakker werden gingen ze vaak wat voetballen. Om twee uur 's ochtends zelfs. Even veel als bij RRC Vottem heeft Axel Witsel daar zijn techniek opgedaan. En zijn duelkracht, want tegen vaak oudere jongens moest hij zijn voet zetten om niet weggedrumd te worden. Andere krachtvoetballers als Vincent Kompany en Anthony Vanden Borre bewandelden diezelfde weg. Het ooit befaamde maar nu erg bescheiden RRC Vottem werd al snel te klein voor Axel Witsel. Na twee jaar verkaste hij naar Wezet, waar hij ook al niet veel langer bleef. In 1999 kwam hij bij Standard terecht. En vervolgens ...? Jean Jadot jr laat er alleszins geen twijfel over bestaan: "Ik ben er zeker van dat hij klaar is voor eender welke buitenlandse topclub." Meer foto's vind je op www.groundhopping.be Dit was de laatste aflevering van 'de eerste club' dit seizoen. DOOR PETER MANGELSCHOTS - BEELDEN: JURGEN VANTOMME