Bondscoach: Markku Kanerva (FIN)

Geboren Helsinki, 24 mei 1964
...

Geboren Helsinki, 24 mei 1964 Het aandeel van Kanerva in het succes van Finland is niet te onderschatten. Als coach van de Finse U21 van 2004 tot 2010 en als assistent-bondscoach van 2011 tot 2016 zag hij elk Fins voetbaltalent opgroeien. Dat liet hem toe, sinds hij in 2016 bondscoach werd, om een plan uit te dokteren waarin hij rekening houdt met de kwaliteiten en gebreken van elk van zijn spelers, met wie hij ook naast het veld een goeie verstandhouding heeft. Toen Kanerva bondscoach werd, nam net een generatie van grote talenten afscheid. Dat betekende dat van de nieuwe bondscoach en zijn sterrenloos team niets verwacht werd. Als het met de grote jongens niet gelukt was, waarom zou het dan wel gaan met gewone jongens? Kanerva maakte van zijn groep nobody's een hecht team waarbij iedereen zorgvuldig weet wat hij op elk moment moet doen. Daartoe veranderde hij de tactiek ook van 4-4-2 naar 5-3-2 omdat dat beter bij de mogelijkheden en de beperkingen van zijn team past. Dat overbrengen leerde Kanerva als leraar, een job die hij voor hij proftrainer werd combineerde met zijn voetbalcarrière op het hoogste niveau in eigen land en korte tijd in Zweden. In totaal speelde hij 291 keer in de Finse hoogste klasse met de club uit zijn geboortestad, HJK Helsinki. In zijn laatste jaar als speler maakte hij in 1998 de eerste Champions Leaguegroepsfase van een Finse club mee. Als centraal verdediger kwam de huidige bondscoach ook zelf 59 keer voor de nationale ploeg uit. Als speler was Kanerva ook een teamspeler waarop zijn ploegmaats ten allen tijde konden rekenen. Dat wil hij ook overdragen op zijn spelers. Hij geldt als een moderne voetbaltrainer. Clever, gewoon in de omgang, naar buiten toe een beetje kleurloos misschien. Geen excentrieke coach à la Antonio Conte maar wel op de handen gedragen door de spelers. 'Het meest verbazende is dat het dit keer wel gelukt is om ons te plaatsen terwijl het vroeger zo vaak net niet was. Het keerpunt was het winnen van onze poule in de Nations League, waardoor we de echte kwalificatiecampagne zonder druk konden aanvatten. 'Het is nu om twee redenen gelukt. Finland heeft geen sterren. Het team is de ster bij ons, al hebben we in doel met Hradecky een wereldkeeper en met Pukki een spits die ze er in deze campagne van alle hoeken in trapte. Ten tweede bekampten we onze tegenstanders op het goeie moment. Bosnië bijvoorbeeld toen Pjanic er niet bij was, Griekenland net na een trainerswissel. 'De verdienste gaat ook naar de trainer die de spelers door en door kent sinds ze bij de jeugdselecties zaten. Het is een team dat compact voetbalt, dat ontspannen aan de aftrap komt en dat er tegen elke tegenstander vol voor gaat. De druk ligt bij onze tegenstanders. They love to be underdogs, en ze gaan echt niet naar het toernooi om enkel van de kwalificatie te genieten. Kapitein Tim Sparv verwoordde het goed: 'Dit mag geen eindpunt zijn maar het begin van iets moois.' De tweede ronde halen zou fantastisch zijn.' In Scandinavië kent men Glen Kamara al, maar voor de rest van Europa kan dit het toernooi worden waar hij buiten zijn eigen land en het land waar hij voetbalt (Schotland) zijn visitekaartje afgeeft. Kamara (25) is de verdedigende middenvelder van Finland, maar beperkt zich niet enkel tot die rol. Hij lijkt qua speelstijl wat op Patrick Vieira of nog meer op Yaya Touré. Hij weet goed waar de bal gaat komen en speelt, denkt en schakelt snel. In Finland speelde hij enkel clubvoetbal in de jeugdreeksen. Geboren in Tampere als kind van ouders uit Sierra Leone trok hij al jong naar Engeland. Daar brak hij niet door bij Arsenal waar hij zijn jeugdopleiding afmaakte. Via Southend (League One) en Colchester (League Two) in lagere reeksen belandde hij in 2017 in Schotland, eerst bij Dundee en twee jaar later bij de Rangers. De voormalige Finse jeugdinternational werkt zich uit de naad voor het team en speelt zelden ondermaats. Finse journalisten komen doorgaans na elke interland tot het besluit: wat was Kamara weer goed vandaag, zonder op te vallen. Misschien zit hij bij Glasgow Rangers een beetje te veel en te lang in een comfortzone en moet hij hoger mikken, maar het kan ook van Finse nuchterheid getuigen dat hij kiest om in een traditieclub net onder de absolute top prijzen te verzamelen en elke week te spelen in plaats van in een topcompetitie op de bank te zitten. Als er een stap hoger in zit, is dit EK de kans om die te zetten, al ligt hij nog onder contract in Glasgow. Zijn bijnaam, de Uilen, dankt Finland mee aan België. Het was tijdens een interland tegen de Rode Duivels dat in het Olympisch Stadion in Helsinki op 6 juni 2007 een uil rondvloog en op de lat ging zitten waardoor de match zeven minuten stilgelegd moest worden. Sindsdien worden de Finse nationale voetballers 'De Uilen' genoemd. In zijn laatste zeven interlands bleef Finland ongeslagen tegen België. De ambitie van de nationale ploeg is om daar na dit EK het cijfer 'acht' van te maken. Op die plek stond Finland in de zomer van 2017 op de wereldranglijst. Het dieptepunt. De beste ranking was 33e, in 2006. Vandaag staat Finland, dat toen het zijn allereerste interland speelde op 22 oktober 1911 (tegen Zweden) nog een hertogdom was dat deel uitmaakte van het Russische keizerrijk, nummer 54. Lang was een 4-4-2 de vaste Finse aanpak, maar de laatste twee jaar hanteerde bondscoach Markku Kanerva een 3-5-2 die in de praktijk meestal 5-3-2 is omdat Finland zelden de dominante ploeg is. In het begin kwam er veel kritiek op dat systeem met drie centrale verdedigers, maar dat werkt goed tegen de grotere tegenstanders. Normaal is Jere Uronen de man op de linkerflank en loopt Jukka Raitala rechts. Het middenveld wordt gestuurd door Glen Kamara, terwijl kapitein Tim Sparv de man is met de drive. Voorin speelt Teemo Pukki samen met Joel Pohjanpalo. In aanvallend opzicht vinden Pukki en Robin Lod die net achter Pukki speelt elkaar blindelings. Marcus Forss is een bijna 22-jarige aanvaller die makkelijk scoort bij het pas naar de Premier League gepromoveerde Brentford. Hij wordt in Finland de nieuwe Pukki genoemd.