Ze zijn geboren in 1998, hebben geen enkele herinnering aan de aanslagen van 11 september en hebben de crisisjaren van het Belgisch voetbal niet gekend. Dit zijn de laatste nakomelingen van wat men graag de generatie Y noemt. Kerels die zijn opgegroeid met wifi en in Bulgarije hun eerste afspraak hadden met de top: het EK voor de U17. Zij waren er om te leren en hun ticket voor het WK in Chili van komende herfst in de wacht te slepen, wij om te zien hoe de toekomst na de huidige gouden generatie oogt.
...

Ze zijn geboren in 1998, hebben geen enkele herinnering aan de aanslagen van 11 september en hebben de crisisjaren van het Belgisch voetbal niet gekend. Dit zijn de laatste nakomelingen van wat men graag de generatie Y noemt. Kerels die zijn opgegroeid met wifi en in Bulgarije hun eerste afspraak hadden met de top: het EK voor de U17. Zij waren er om te leren en hun ticket voor het WK in Chili van komende herfst in de wacht te slepen, wij om te zien hoe de toekomst na de huidige gouden generatie oogt. Twee uur en 45 minuten vliegen naar Sofia, en dan nog eens zes uur bus van de Bulgaarse hoofdstad naar Pomorie. Vijfsterrenhotel Sunset Resort aan de Zwarte Zee was door de UEFA afgehuurd voor de zestien landen op het veertiende EK voor de U17. De Duivels hadden ongetwijfeld de voordelen van de 'all-in' verwacht, maar wellicht niet dat ze het kompas moesten leren hanteren. Met negen restaurants, dertien bars, vier buitenzwembaden en tientallen liften was het best mogelijk dat ze 'Team Belgium' nooit zouden terugvinden. Uiteindelijk viel het nog mee. Gevolg: alleen maar lachende gezichten en een organisatie een ontvangst op het Witte Huis waardig. De Duivels namen hun intrek in de westvleugel in blok Eta, op slechts dertig meter van het strand. Een strategische ligging, noemt men dat. "Nee, dit hadden we niet verwacht, maar het is toch het EK..." Pas uit het water relativeert Christophe Janssens de overdreven luxe. Hij is afkomstig van Mons, doet sinds een jaar ervaring op bij Club Brugge, maar zal bij zijn terugkeer in België een profcontract bij Genk tekenen. We zullen leren dat Christophe een getalenteerde linksachter is, uiterst sereen en absoluut niet gevoelig voor stress. Eenmaal uit het water trekken zijn ploegmaats naar hun ruime kamers - sommige hebben veel weg van een klein appartement. Die van Orel Mangala en Matisse Thuys is standaard. Zoals alle Franstaligen in de groep deelt Orel zijn kamer met een Nederlandstalige ploeggenoot. Nelson Azevedo en Christophe nestelen zich in de sofa's van kamer E5-11. De meeste jongens kwamen vanaf hun prille jeugd tegen elkaar uit en kennen elkaar door en door. Met de andere ploegen ligt het anders. Orel Mangala: "We mijden hen wat, het is een beetje ieder in zijn wereld. We zoeken niet echt contact." De anderen, in zwembroek en ontbloot bovenlijf, bevestigen dat. Cool als altijd, maar met duidelijke ideeën aan de vooravond van de eerste wedstrijd, tegen Duitsland. "Het is opwindend, omdat dit het EK is, maar het is maar een begin", relativeert Nelson. Het sportieve avontuur begint al de volgende avond. Dat gaat goed, afgezien van het resultaat (2-0-verlies). Een analist van de Franse staf vatte het algemene gevoel goed samen: "Ze geven een goeie indruk, vos petits Belges. In een wedstrijd op punten zou België al lang voor hebben gestaan. Jullie hebben alles: stootkracht, combinatiespel. Echt, ze spelen heel verzorgd." De waarheid is dat in een toernooi goed spelen tot niet veel leidt als je geen punten pakt. Terwijl de spelers hun frustratie verdrijven via een kleine cooling down op het veld zelf - "Fysiek dient dit tot niets, maar het kalmeert hen", aldus Bob Browaeys - verklaart Jean Kindermans, technisch directeur van het opleidingscentrum van Anderlecht, dat hij de verplaatsing heeft gemaakt om zijn poulains te evalueren, en niet om andere redenen. "Het is niet hier dat we zaken zullen doen. De betere spelers op dit niveau hebben al een contract, de anderen interesseren ons niet..." Duidelijke taal is dat. Eén voor één komen de spelers van onder de douche. Ze kijken ernaar uit hun gedachten te kunnen verzetten met Barça-Bayern. Tot ze het programma vernemen: diner om 22 uur (21 uur in België) en naar bed om 23 uur. De nederlaag tegen Duitsland is niet vergeten, maar de lach op hun gezicht is terug als we de Duivels in het hotel weerzien. Hun programma voor die dag: training, kine, zwembad en vrije tijd. Verrassend genoeg lijkt het erop dat iedereen de avond voordien Messi zijn ding heeft zien doen tegen Boateng. Een rustige dag, die alleen verstoord zal worden door een kleine 'bad buzz'. Twee dagen voor het vertrek naar Bulgarije had Ismail Azzaoui een interview gegeven aan La Dernière Heure. Probleem is dat de titel - "Ik ben weggegaan bij Anderlecht omdat ik Marokkaan ben" - niet overeenstemt met de woorden van de betrokkene. En dat het artikel in geen tijd een hevige polemiek losmaakt op het internet. "Iedereen heeft kritiek op me en beledigt me in de commentaren. Gelukkig hebben mijn ploegmaats op Facebook gereageerd om me te verdedigen." Onder anderen zijn maatje Orel zal vragen om de kritiek op zijn Marokkaanse vriend te matigen. De speler zelf en al zijn ploegmaats lijken niet te begrijpen waar de polemiek vandaan komt. "Dit is echt onzin. Niemand heeft zoiets gezegd. Ismail dacht alleen maar bij Tottenham meer kans te hebben om door te breken." Het belet niet dat het toekomstige toptalent net zijn eerste les journalistiek heeft gekregen. Achter de schermen probeert Brecht Schelstraete, de communicatieverantwoordelijke van de Belgische bond tijdens het toernooi, de crisis op te lossen. Telefonisch verkrijgt hij uitleg, een aanpassing van de titels, maar geen ontkenning. De sterren van de toekomst zijn nog niet bedreven in interviews en zullen zoals de oudere Duivels binnenkort clichétaal leren spreken. In elk toernooi is er een zogenaamde wedstrijd van de waarheid. Een wedstrijd die je beter niet verliest, op gevaar af je koffers vroeger te moeten pakken dan voorzien. Bob Browaeys heeft zijn eigen manier om met dit soort matchen om te gaan. "In de kleedkamer heb ik gezegd dat het de belangrijkste wedstrijd van hun carrière is. Dat ze verplicht zijn te winnen." Leren omgaan met druk maakt ook deel uit van het leerproces, vindt de selectieheer. De Duivels worden lange tijd onder druk gezet door de Tsjechen, maar winnen toch ruim (3-0). Al kunnen Orel Mangala en Alper Ademoglu, de twee steunpilaren van het Belgische spel, zich moeilijk een wedstrijd voor de geest halen waarin ze minder de bal raakten, België heeft wel de match gewonnen die nodig was om in de kwartfinale te komen. Een 'kutmatch' in de woorden van Orel, maar het eerste mooiste moment in de carrière van Jens Teunckens. Een puntenpakkende doelman is een gelukkige doelman. En Jens zal vaak goedgezind zijn tijdens dit toernooi. De middagtraining is geschrapt. Aan de vooravond van de wedstrijd tegen Slovenië hebben de spelers na een afmattend seizoen recht op een kleine opwarming op het strand. Het echte doel van de dag is de theorie. Voor de spelers gaat het richting meeting room, voor ons het hele toernooi verboden terrein. Nadat ze met de staf de beelden van de tegenstrever hebben bekeken, is het aan de spelers om de sterke en zwakke punten van de tegenstander aan te duiden. Zonder de hulp van de staf zijn de jonge Duivels daarbij op zichzelf aangewezen. Aan kapitein Wout Faes om erover te waken dat iedereen evenveel aan bod komt: "Ik probeer ervoor te zorgen dat iedereen zijn mening geeft. Over het algemeen lukt dat goed." Rubin Seigers, gewoonlijk met Wout in de defensieve centrale as, bevestigt: "Wout is echt de baas. Het zit in zijn natuur om te praten, te leiden." Om te weten of de leerlingen goed gewerkt hebben, zullen we niettemin de volgende dag moeten afwachten. Enkele uren om na te denken, alvorens het oordeel volgt: "Vaak hebben ze het bij het rechte eind. En soms vergeten ze een of ander punt", vertrouwt leraar Browaeys ons toe. België heeft zijn lot in eigen handen. Meer nog, als de Duitsers Tsjechië verslaan, mogen de Duivels zelfs met 2-0 verliezen. Bij de rust leert livescore.com ons dat Duitsland een klasse te sterk is voor Tsjechië. De Duivels zijn gekwalificeerd, maar weten het nog niet. Bob Browaeys is op de hoogte, maar zal wachten tot de invalbeurt van Jorn Vancamp op zes minuten van het einde om de boodschap mee te geven. Bevrijd slagen de Duivels erin een opening te vinden in de Sloveense muur en Dennis Van Vaerenbergh scoort zijn tweede van het toernooi. Het avontuur gaat verder. En het beste moet nog komen. Na het voetbal, de studie. Voor sommigen althans. Terwijl Wout, Lennerd Daneels en Kino Delorge zich concentreren op de essentie, maken anderen een meer coole indruk in wat een gemeenschappelijke zaal lijkt met zicht op de Zwarte Zee en een plasmascherm. Het is de kamer van de twee doelmannen, Gaetan Coucke en Jens Teunckens. Rond de spelconsole van Rubin Seigers vinden we nochtans Nelson, Alper, Dries Caigneau, Orel en Ismail. FIFA 15 slorpt hun aandacht op. "Ismail is de sterkste", geeft Nelson toe. En aangezien "de winnaar hoe dan ook mag blijven", rijgt Ismail de wedstrijden aaneen. "In elk geval speelt Orel met te veel passen en laat Ismail CristianoRonaldo te veel lopen, het is altijd hetzelfde", grapt Alper. Na een dag recuperatie moeten de Duivels zich voorbereiden op de wedstrijd tegen Kroatië. Beetje bij beetje ontstaan er automatismen. De dag voor de match is er training zonder bal en op het strand. Bij die gelegenheid treffen we Norbert Deviaene, 72 jaar. Vijftien jaar dienst bij de Belgische bond maakten hem onmisbaar in de Belgische delegatie. Scouting is zijn ding: "Het is een supergroep die al vanaf de aankomst hier goed samenhangt. Maar als ze denken dat ze Kroatië gewoon zullen verslaan op talent, hoeven ze het veld niet eens op te gaan. Dit jaar hebben we geen Hazard en ontbreekt het ons nog aan maturiteit. In deze groep zijn er die, mocht men ze dat vragen, zand zouden eten en om 20 uur zouden gaan slapen. Maar niet iedereen." We weten niet of Norbert doelt op Christophe Janssens, maar die heeft wel een plan om de reus Kroatië te verschalken: "Normaal zal het moeilijk worden, maar er zijn veel verschillende manieren om een match te winnen..." Het is duidelijk: de Duivels zijn iets aan het bedisselen. Bob Browaeys bevestigt dat. Voor de eerste keer weigert hij ons zijn opstelling te geven. We weten nog niet wat, maar er zit iets in de pijplijn. We hadden een verrassing verwacht en die komt er. Orel Mangala wordt verbannen naar de bank en vervangen door Dante Rigo, die Matisse Thuys bijspringt onderaan in de driehoek op het middenveld. Een meer verdedigende uitgangspositie, dus. De Duivels komen eerst op achterstand maar zullen terugkomen dankzij het derde doelpunt van Ismail Azzaoui. Ze halen het uiteindelijk met de strafschoppen: vijf op vijf! Voldoende om kapitein Wout Faes te ontroeren. "Ik wist dat Jens er één zou stoppen, maar eerlijk gezegd kan ik het niet geloven. Nu kunnen we beginnen te dromen van de finale. Te gek!" Met de kwalificatie op zak en Bob Browaeys die in Stara Zagora de toekomstige tegenstrever van de Duivels gaat bekijken, is het vandaag een verlofdag, zonder training. Het al lang ter sprake gebrachte idee van het Aquapark wordt niet uitgevoerd. Het park is gesloten. Het wordt een excursie naar Burgas, havenstad zonder charme of glijbaan. Gelukkig is er een immens winkelcentrum. Een namiddag shopping die niet kan tippen aan het enige goeie culinaire moment van het verblijf voor de spelers: het halfuur in de KFC. Het is eens iets anders dan het droge kippenwit van de kantine. De ene kip is duidelijk de andere niet. Frankrijk heeft Italië de avond voordien een pandoering gegeven (3-0), er zal vandaag dus moeten worden gewerkt. Training, beelden bekijken en analyse van de kwartfinale tegen Kroatië alvorens te studeren! Jawel, op zondag! Niet voor iedereen, wel voor Lennerd Daneels. "Het EK mag belangrijker zijn dan de examens, morgen heb ik mijn overgangsexamen Nederlands." Als hij niet slaagt, zal Lennerd moeten dubbelen. Echte mannen nemen geen vakantie. Al bekent de flankspeler van PSV dat hij zich in twee weken slechts vijf schamele uurtjes over zijn Nederlands heeft gebogen. Dat kan beter. Alper vat nog het best de situatie van de dag samen: "Gisteren was het beter!" Alper droomt nog na van gefrituurde kip. Zoals vaak is het Norbert Deviaene die een deel van de theorie onderwijst aan de vooravond van de halve finale tegen Frankrijk. "Wat ik ze zal zeggen? Drie dingen eerst: we hebben het voordeel van het veld - zij hebben hier nog nooit gespeeld -, een dag extra recuperatie en vooral hebben we niets te verliezen." Het echt goeie nieuws van de dag is het uitstel van Lennerds examen. Dat zal uiteindelijk plaatsvinden bij zijn terugkeer in Eindhoven. Zoals de generatie Hazard-Benteke in 2007 gaan de jonge Duivels er na de strafschoppen uit tegen de latere winnaar. De wonderbaarlijke reddingen van Jens Teunckens kunnen er niets aan veranderen, België keert terug naar huis. "We balen dat we geen geschiedenis hebben geschreven, maar zijn toch ook een beetje blij dat we terug naar huis mogen." Jorn Vancamp vat goed het gevoel samen van een ontgoochelde maar realistische groep: na drie weken groepsleven zal de terugkeer naar het normale leven deugd doen. Bij Rubin gebeurt dat met een weekendje met het gezin, bij Siebe Horemans met de combinatie McDonald's / Red Bull. ?DOOR MARTIN GRIMBERGHS IN BULGARIJE - FOTO'S: BELGAIMAGE / ANTON CHALAKOV"Wout is echt de baas. Het zit in zijn natuur om te praten, te leiden." Rubin Seigers Het namiddagje shoppen kan niet tippen aan het enige culinaire moment van het verblijf: een halfuur in de KFC.