Uitgerekend op 4 juli, de Amerikaanse nationale feestdag, bereikte de onheilstijding Kobe Bryant. Bij hem thuis, in Los Angeles, rinkelde de telefoon. Zijn advocate aan de lijn : de sheriff van Eagle County had een arrestatiebevel tegen hem uitgevaardigd. Bryant nam het eerste vliegtuig naar Colorado en werd daar prompt opgesloten. De superster van de Los Angeles Lakers kwam nog dezelfde avond vrij - daartoe volstond een borgsom van 25.000 dollar. Maar twee weken later werd hij door procureur Mark Hurlbert officieel in beschuldiging gesteld. De aanklacht luidt : seksueel misbruik van een minderjarig (want negentienjarig) meisje.
...

Uitgerekend op 4 juli, de Amerikaanse nationale feestdag, bereikte de onheilstijding Kobe Bryant. Bij hem thuis, in Los Angeles, rinkelde de telefoon. Zijn advocate aan de lijn : de sheriff van Eagle County had een arrestatiebevel tegen hem uitgevaardigd. Bryant nam het eerste vliegtuig naar Colorado en werd daar prompt opgesloten. De superster van de Los Angeles Lakers kwam nog dezelfde avond vrij - daartoe volstond een borgsom van 25.000 dollar. Maar twee weken later werd hij door procureur Mark Hurlbert officieel in beschuldiging gesteld. De aanklacht luidt : seksueel misbruik van een minderjarig (want negentienjarig) meisje. Op 30 juni zou Kobe Bryant in het hotel Lodge & Spa in Cordillera een hotelbediende op zijn kamer en met geweld tot geslachtsgemeenschap hebben gedwongen. Op een persconferentie beaamde Bryant drie weken later, en in het bijzijn van zijn vrouw, dat hij seks met het betrokken meisje had gehad, maar dat er niets tegen haar wil was gebeurd. Indien Bryant schuldig wordt bevonden, hangt er hem een gevangenisstraf van tussen vier jaar en levenslang boven het hoofd. Ondertussen verscheen Kobe Bryant voor het eerst in de rechtbank van Eagle County. Miljoenen Amerikanen konden dat live op televisie volgen. Kobe Bryant geldt (gold ?) als het uithangbord van de NBA. Hij leidde de Lakers naar drie opeenvolgende NBA-titels, werd vijf keer geselecteerd voor het All Star Team. En ook was hij de welopgevoede zoon van een maatschappelijk goed gepositioneerde familie. Kobe Bryant groeide op in Italië, waar zijn vader als basketbalprof aan de kost kwam. Hij spreekt drie talen, zet zich in voor mishandelde kinderen, trekt uren uit om handtekeningen te geven, schenkt wenende meisjes wel eens zijn sportschoenen. Sinds twee jaar is hij getrouwd, sinds zes maanden vader van een dochter. Bryant heeft een smetteloos imago. "Deze beschuldigingen zijn in volledige tegenspraak met Kobes karakter", liet Lakers-manager Mitch Kupchak optekenen. Ook coach Phil Jackson gelooft in de onschuld van Bryant. De media verspreiden ondertussen verhalen over het meisje. Ze zou psychologisch labiel zijn, in februari zou ze met een overdosis slaaptabletten een zelfmoordpoging ondernomen hebben. Andere perscommentaren daarentegen gaan op zoek naar de donkere kant van Kobe Bryant. Mensen die hem kennen, noemen hem ineens "extreem koud en berekend" en in de contacten met hen vaak "grof en neerbuigend". Vast staat dat Kobe Bryant die 30ste juni om tien uur 's avonds in het hotel incheckte onder de naam Javier Rodriguez. De volgend dag zou hij een artroscopie aan de rechterknie ondergaan. Katelyn Kristine F. overhandigde Bryant de sleutel van zijn kamer, ging tussen 23.15 uur en middernacht naar zijn suite en bleef daar voor onbepaalde tijd. Een hotelgast beweert dat hij lawaai in de kamer van Bryant hoorde, andere getuigen zeggen dat juffrouw F. "zichtbaar geschokt" was na het verlaten van Bryants kamer. 's Anderendaags legde ze klacht neer. Het proces begint ten vroegste in februari. Het nieuwe NBA-seizoen vangt eind oktober aan. NBA-baas David Stern kondigde al aan dat Bryant zeker zal spelen. Ook zijn sponsors Nike en Coca-Cola blijven hem alsnog steunen. Reclamespecialisten sluiten niet uit dat de speler nog winst kan slaan uit deze affaire. Het ontbrak Bryant tot dusver aan zogenaamde street credibility : jongeren kopen liever schoenen van spelers met wie ze zich kunnen identificeren. Zijn zuivere levensverhaal stond deze identificatie enigszins in de weg. "Nike zou dom zijn om Bryant te laten vallen," zegt de Amerikaanse mediaspecialist Michael Sands, "net nu hij het imago van bad boy heeft, waar de Amerikanen zo mee dwepen." door Maik Grossekathöfer