Met Barak Itzhaki contracteerde Racing Genk na Elyaniv Barda een tweede Israëliër. Itzhaki debuteerde in 2003/2004 bij topclub Beitar Jeruzalem en speelde daarvoor bij de bescheiden derdeklasser Ashkelon. Hadden ze 50.000 dollar betaald voor zo'n magere kip, was destijds de eerste reactie van een mede-eigenaar van Beitar. Er zat nauwelijks vlees aan?! Maar na één wedstrijd al bood de sportief manager van de club hem een driejarig contract aan. Om de speler te halen, maakte Genk gebruik van vroegere sponsorconnecties en van de op...

Met Barak Itzhaki contracteerde Racing Genk na Elyaniv Barda een tweede Israëliër. Itzhaki debuteerde in 2003/2004 bij topclub Beitar Jeruzalem en speelde daarvoor bij de bescheiden derdeklasser Ashkelon. Hadden ze 50.000 dollar betaald voor zo'n magere kip, was destijds de eerste reactie van een mede-eigenaar van Beitar. Er zat nauwelijks vlees aan?! Maar na één wedstrijd al bood de sportief manager van de club hem een driejarig contract aan. Om de speler te halen, maakte Genk gebruik van vroegere sponsorconnecties en van de optie dat hij voor 1 miljoen euro naar Europa kon. In de Israëlische pers toonde Itzhaki zich vervolgens wel enigszins verbaasd dat Beitar geen enkele moeite had gedaan hem een verbeterd tegenvoorstel te doen, terwijl hij bijna door iedereen de beste speler uit de competitie werd genoemd. Volgens Israëlische journalisten was hij bij Beitar de chouchou van voormalig trainer Luis Fernandez. "Ik hield van die jongen", zegt Fernandez vanuit Parijs. "Omdat hij jong en veelbelovend was, een goede mentaliteit had en dus makkelijk te coachen was. Hij werkte goed én was zeer handig voor doel." Die doeltreffendheid en zijn techniek en snelheid worden Itzhaki's grootste kwaliteiten genoemd; zijn gebrek aan leiderschap en fysieke kracht -hij is tenger- zijn belangrijkste tekortkomingen. Daarom gaat de in Israël vaak gemaakte vergelijking met Eli Ohana niet helemaal op: hij heeft wel de voetbalkwaliteiten, maar is kleiner en geen voortrekker. Guy Levi, de trainer onder wie hij met de -21 het EK in Nederland speelde (en met 1-0 van België verloor), is vooral lovend: "Hij was op dat toernooi onze beste speler. Heel aimabel karakter, slim, snel, maakt ruimte voor anderen, sterk voor doel, kan op rechts in een 4-3-3 of als tweede spits of op de rechterflank in een 4-4-2. Twee seizoenen geleden is hij geblesseerd geraakt, en is hij lang out geweest. Daarna heeft hij een grote stap gezet: hij kwam, vond ik, agressiever, fitter én rijper terug. Maanden zonder voetbal heeft hem doen inzien wat het voetbal voor hem betekent. Het verschil met Barda is dat Barak zijn stap voorwaarts in Israël al heeft gezet en Barda, naar ik verneem, in België. Itzhaki is de betere schutter van de twee én beter op de flank, dat zeker. Geloof me, hij zal ieders vriend zijn en iedereen zal zijn vriend zijn. Hij gaat het maken in België." Zijn transfer is in een ruimere context niet onbelangrijk, zegt Levi. "Er zitten ondertussen veel Israëli's in Europese clubs. Ze zullen een hoger tempo aannemen en fysieker worden. Onze nationale ploeg ( Itzhaki is ook A-international, nvdr) gaat nog beter worden, daarom is het belangrijk dat Barak naar het buitenland gaat." Kan/wil Itzhaki hogerop, dan heeft hij in elk geval een makelaar die de weg kent: namelijk Ronil Kazav, dezelfde als Yossi Benayoun van Liverpool. RAOUL DE GROOTE