Het ziet ernaar uit dat Real Madrid dit seizoen recht op de Spaanse titel afstevent, want de kloof met Barcelona is groot. De verdediging lijkt ook eindelijk op punt te staan. Doelman Iker Casillas is in de vorm van zijn leven, maar ook voor hem staat iedereen veel zekerder te voetballen. Een van de pijlers in die verdediging is Pepe, vorige zomer voor 30 miljoen euro overgenomen van FC Porto. De transfer was verrassend omdat er weinig bekend was over de in Brazilië geboren Portugees. Toen Pepe zich in oktober blesseerde aan het dijbeen en twee maanden aan de kant moest blijven, leek het alsof Real veel geld had verspild. Maar nu staat hij er als nooit tevoren.
...

Het ziet ernaar uit dat Real Madrid dit seizoen recht op de Spaanse titel afstevent, want de kloof met Barcelona is groot. De verdediging lijkt ook eindelijk op punt te staan. Doelman Iker Casillas is in de vorm van zijn leven, maar ook voor hem staat iedereen veel zekerder te voetballen. Een van de pijlers in die verdediging is Pepe, vorige zomer voor 30 miljoen euro overgenomen van FC Porto. De transfer was verrassend omdat er weinig bekend was over de in Brazilië geboren Portugees. Toen Pepe zich in oktober blesseerde aan het dijbeen en twee maanden aan de kant moest blijven, leek het alsof Real veel geld had verspild. Maar nu staat hij er als nooit tevoren. Intussen werd Pepe - zijn echte naam luidt Képler Laverán Lima Ferreira - al een paar keer opgeroepen voor de Portugese nationale ploeg. Voor hem was de keuze voor Portugal logisch. "Ik wou iets terugdoen voor de mensen die me in Portugal goed opvingen toen ik hier aankwam", stelt hij. "Veel Brazilianen zullen mijn beslissing niet begrijpen, maar ik liet mijn hart spreken. Mijn leven in Brazilië was nogal monotoon: van thuis naar het trainingscomplex rijden en terug." Zoals zo veel Brazilianen leerde Pepe voetballen op het strand. "Ik denk dat ik daar mijn snelheid ontwikkelde. Ik trainde ook veel met gewichten aan mijn enkels om mijn fysiek te verbeteren. Daar pluk ik nu de vruchten van." Zijn eerste Portugese club was Maritimo Funchal, waar hij tussen 2000 en 2004 63 wedstrijden speelde. "Ik speelde er op kunstgras, wat toen helemaal nieuw voor me was. Ik wou snel mijn talent tonen. Maar doordat de omstandigheden anders waren dan in Brazilië ging dat niet vanzelf." Uiteindelijk slaagde hij er toch in de aandacht van grote clubs te trekken. "Bij FC Porto kon ik bevestigen", gaat Pepe verder. "Ik hielp de ploeg aan twee titels, een beker en een supercup." Pepe zat echter met een idee in zijn hoofd. "Toen ik in 1998 Real zag spelen in de Intercontinentale Beker, ben ik aan mezelf beginnen te werken om ooit bij die ploeg te kunnen spelen." Real Madrid bood Raúl (30) een levenslang contract aan, met ingang van 2010. Het contract kan jaarlijks herzien worden. Bovendien ligt er voor Raúl na zijn carrière als voetballer een job naar keuze klaar binnen de club. Real Zaragoza verhuurt de Braziliaanse aanvaller Ewerthon (26) tot het einde van het seizoen aan Espanyol. De Braziliaanse invaller werd eerder dit seizoen uitgeleend aan VfB Stuttgart, maar moet bij de tweede club uit Barcelona de langdurig geblesseerde aanvoerder Raúl Tamudo (armbreuk) vervangen. Christian Wilhelmsson (28, ex-Anderlecht) maakt het seizoen vol bij Deportivo La Coruña, dat hem leent van Bolton Wanderers. "Ik moest weg uit Engeland om mijn spelvreugde terug te vinden", aldus de Zweedse flankaanvaller. Real Valladolid kocht de Argentijnse verdediger Marcos Aguirre (23) van Argentijns landskampioen Lanus. De club haalde ook de Bulgaarse spits Vladimir Manchev weg bij Celta Vigo. Villarreal huurt de Uruguayaanse middenvelder Sebastián Ledesma (27) voor de rest van het seizoen van het Zweedse Hammarby. Juan Bautista Soler, de voorzitter van Valencia, geeft een deel van zijn bevoegdheden over aan drie vicevoorzitters. Andrés Iniesta (23) blijft tot 2014 bij Barcelona. De afkoopsom voor de middenvelder bedraagt 150 miljoen euro. Nu de treble niet meer mogelijk is, paste Real Madrid zijn spelerspremies aan: de spelers krijgen 480.000 euro bij het winnen van de CL en 300.000 euro bij het winnen van de titel. Doordat Real Madrid werd uitgeschakeld in de Copa Del Rey wordt de finale gespeeld in het Santiago Bernabéustadion. DANIEL DEVOS