Met de Nationale Sluitingsprijs in Putte-Kapellen viel dinsdag het doek over het Belgisch wielerseizoen op de weg. Voor Topsport Vlaanderen - Baloise, het opleidingsteam van de Vlaamse overheid, was 2014 in meerdere opzichten een feestelijk jaar. Niet alleen mocht de ploeg - in 1994 begonnen onder de vlag Vlaanderen 2002 - zijn twintigste verjaardag vieren. Ook sportief was het een boerenjaar.
...

Met de Nationale Sluitingsprijs in Putte-Kapellen viel dinsdag het doek over het Belgisch wielerseizoen op de weg. Voor Topsport Vlaanderen - Baloise, het opleidingsteam van de Vlaamse overheid, was 2014 in meerdere opzichten een feestelijk jaar. Niet alleen mocht de ploeg - in 1994 begonnen onder de vlag Vlaanderen 2002 - zijn twintigste verjaardag vieren. Ook sportief was het een boerenjaar. Met zijn stunt zondag in Parijs-Tours zorgde Jelle Wallays koelbloedig voor de eerste klassieke overwinning in de lange geschiedenis van het team. Het was dit seizoen voor de renners van Walter Planckaert de negende zege in een UCI-profwedstrijd (eerste categorie of hoger). Alleen in 2006 werd nog meer gewonnen: twaalf keer. Maar dat was vooral te danken aan wegkapitein Niko Eeckhout, toen al een rijpe dertiger. Afgelopen seizoen gingen de zegetuilen naar zeven verschillende renners, allen niet ouder dan 25. De collectieve sterkte van de huidige lichting komt ook tot uiting in de ploegenstand van de Europe Tour, het klassement voor alle ploegen die in Europa koersen en niet tot de WorldTour behoren. Sinds de invoering ervan in 2005 eindigde Topsport Vlaanderen nog maar twee keer in de top tien: vijfde in 2006 en derde in 2013. Met komende zondag alleen nog de Chrono des Nations voor de boeg stevent de jonge brigade deze keer af op de eindzege. Tom Van Asbroeck (24) draagt al sinds augustus de leiderstrui van het individuele klassement van de Europe Tour. Vier renners stappen volgend jaar naar de WorldTour over, net geen record voor de ploeg (eind 2010 waren het er vijf). Wallays, die bij gebrek aan een concreet voorstel vóór Parijs-Tours zijn contract al met een jaar verlengd had, is daar niet bij. Van Asbroeck wel. De bronzen medaille van het beloften-WK van 2012 in Valkenburg tekende een verbintenis bij TEAMLottoNL, de opvolger van Belkin. "Ik ben nu vooral een sprinter, maar wil mij ook graag als klassieke renner profileren", zegt hij. Ook Zico Waeytens (23) rijdt volgend seizoen in Nederlandse loondienst, bij Team Giant-Alpecin. "Ik wil vooral in de Vlaamse voorjaarsklassiekers een meerwaarde betekenen voor de ploeg", verklaart de West-Vlaming. Ook de twee Belgische WorldTourploegen rekruteerden bij de kweekvijver van de Vlaamse overheid. Yves Lampaert (23) maakt de overstap naar Etixx - Quick-Step: "Mijn droom is om volgend jaar voor een van de grote kasseiklassiekers de selectie te halen en ik wil ook aan mijn tijdritcapaciteiten werken om een completere renner te worden." Jasper De Buyst (20) trekt naar Lotto-Soudal: "De komende jaren zal ik via de wereldbekerwedstrijden op de piste toewerken naar de Spelen van Rio 2016 om me daarna op de weg te concentreren." De balans na twee decennia opleidingswerk is indrukwekkend. Van de 48 Belgen in de WorldTour dit jaar leerden er 17 de stiel in het warme jongerennest van manager Christophe Sercu. DOOR BENEDICT VANCLOOSTER Van de 48 Belgen in de WorldTour leerden er 17 de stiel in het Vlaamse opleidingsteam.