Winst bij Arsenal, gelijk tegen Liverpool en Manchester United en in die drie wedstrijden geen enkel doelpunt geïncasseerd: het lijkt geen toeval dat Aston Villa profiteert van het wisselvallige seizoen van Arsenal om zich tussen de top vier te hijsen. Al is wisselvalligheid de ploeg uit Birmingham evenmin vreemd: Villa verloor dit najaar thuis ook al van Middlesbrough en uit bij Newcastle. Ook werd het in de ligabeker op eigen veld uitgeschakeld door QPR. Vorig seizoen eindigde de ploeg zesde, bedoeling is dit jaar beter te doen.
...

Winst bij Arsenal, gelijk tegen Liverpool en Manchester United en in die drie wedstrijden geen enkel doelpunt geïncasseerd: het lijkt geen toeval dat Aston Villa profiteert van het wisselvallige seizoen van Arsenal om zich tussen de top vier te hijsen. Al is wisselvalligheid de ploeg uit Birmingham evenmin vreemd: Villa verloor dit najaar thuis ook al van Middlesbrough en uit bij Newcastle. Ook werd het in de ligabeker op eigen veld uitgeschakeld door QPR. Vorig seizoen eindigde de ploeg zesde, bedoeling is dit jaar beter te doen. In augustus 2006 kwam Martin O'Neill er aan het roer. Twee jaar later zijn er van zijn eerste basisploeg die gelijkspeelde bij Arsenal nog twee spelers die de grote schoonmaak overleefden: Gareth Barry en Gabriel Agbonlahor, een van de snelste spitsen op de Engelse velden. In de selectie van de Engelse nationale ploeg die onlangs in Berlijn won van Duitsland, zaten vier spelers van Villa: naast bovenstaand duo ook nog CurtisDavies, een centrale verdediger, en linksachter Ashley Young. Dat de kern van Villa internationaal talent heeft, is daarmee duidelijk. Ook opvallend: Villa, dat voor het laatst kampioen werd in 1981 en in eigen stadion toch gemiddeld voor zo'n 38.000 fans speelt, heeft een vrij stevige Engelse ruggengraat. Op een moment dat Michel Platini alles probeert om ruimte te maken voor home grown players is dat bij Villa al langer een clubfilosofie. Van de vrij uitgebreide A-kern zijn er zeventien spelers geboren in Groot-Brittannië. Ook werd de eerste elf (!) wedstrijden aan de basiself niet één keer geraakt. Stabiliteit is ook een kernfactor in het succes. O'Neill werd destijds nog aangesteld door de oude eigenaar, Doug Ellis. Inmiddels is die vervangen door de (rijke) Amerikaan Randy Lerner, een gewezen advocaat die daarna in zaken ging en tijdens een jaar studeren aan de universiteit van Cambridge liefde voor het Engelse voetbal opvatte. Lerner deed dit jaar wat speciaals met de shirtreclame. Villa liet daar een commerciële boodschap (en veel geld) vallen en maakt nu reclame voor Acorns, een liefdadigheidsinstelling die zieke kinderen financieel bijstaat. Arsenal vond een opvolger voor David Dein. Ivan Gazidis heet de man, geboren in Zuid-Afrika, gestudeerd in Oxford en met ervaring in de MLS, de Major League Soccer. Gazidis werkte vijftien jaar in de States en gaat onder meer de contracten van spelers onderhandelen. Cesc Fàbregas is de nieuwe aanvoerder, William Gallas speelde in de CL nadat hij vanwege zijn uitlatingen de trip naar Manchester City miste. Middlesbrough wil wat doen aan de lage publieke opkomst. De club gaat zijn prijzenpolitiek naar beneden herzien, en vindt dat het voldoende heeft aan de televisierechten om dat te kunnen. Meer en meer, vooral in het noorden, raken tribunes ontvolkt door de crisis. Freddie Sears (19) verlengde net als collega-spits Carlton Cole (25) bij West Ham met vijf jaar. Roy Keane heeft nog eens hard uitgehaald naar de Britse profs. Hij vindt dat de leefwijze van de Engelsen nog meevalt, maar dat vooral de Ierse en Schotse profs anders moeten leven, eten, drinken en trainen. "Het kan niet dat je na 45 tot 50 minuten moe bent." Detail: bij Sunderland voetballen Ieren en Schotten. Zoran Tosic (21), een ranke Servische flankspeler van Partizan Belgrado die vanwege zijn gestalte de bijnaam Bambikreeg, kan vanaf januari debuteren voor Manchester United. Hij kreeg een werkvergunning en zou naar verluidt negen miljoen euro hebben gekost. Joe Kinnear, werkend met een maandelijks contract bij Newcastle, kreeg van eige-naar Mike Ashley te horen dat hij alvast tot het einde van het seizoen mag blijven. Kinnear diende bij Dennis Wise al een lijstje met transferwensen in. PETER T'KINT