De rust regeert in Hilsbach, een gemeente van iets meer dan 2300 inwoners waar Koen Casteels in het centrum een appartement betrekt recht tegenover de evangelische Michaelskerk, in de nabijheid van de voormalige Joodse ontmoetingsplaats Judenviertel en het barokke gemeentehuis. Sneeuwvlokken dwarrelen naar beneden, de temperatuur zit onder het vriespunt, maar de doelman zorgt snel voor gezelligheid en warmte als hij over zijn grote voetbalavontuur kan vertellen.
...

De rust regeert in Hilsbach, een gemeente van iets meer dan 2300 inwoners waar Koen Casteels in het centrum een appartement betrekt recht tegenover de evangelische Michaelskerk, in de nabijheid van de voormalige Joodse ontmoetingsplaats Judenviertel en het barokke gemeentehuis. Sneeuwvlokken dwarrelen naar beneden, de temperatuur zit onder het vriespunt, maar de doelman zorgt snel voor gezelligheid en warmte als hij over zijn grote voetbalavontuur kan vertellen. Het siert zijn bescheidenheid dat Casteels de enige buitenlandse speler is die voor dit gehucht, goed weggestopt tussen schuin aflopende weiden en slingerende wegen, koos als verblijfplaats. De meeste van zijn collega's opteerden immers voor het twintig kilometer verderop gelegen Heidelberg, een universiteitsstad met meer aanzien en geschiedenis. "Het zelfstandige leven in deze gemoedelijke omgeving valt goed mee", stelt de van Betekom in Vlaams-Brabant afkomstige goalie. "Mijn woonst ligt op amper een kwartier van het trainingscentrum in Zuzenhausen en slechts tien minuten van het stadion. Ideaal. De mensen zijn heel behulpzaam, je hebt niet de drukke sfeer van een stad. In het begin kreeg ik nog eten mee van thuis, nu gebeurt het al eens dat ik in de keuken experimenteer met de eenvoudige gerechten van Jeroen Meus uit Dagelijkse Kost op Eén. Ik kan hier namelijk TV Vlaanderen ontvangen. Toch probeer ik eenmaal per maand terug te keren naar mijn familie. Dat is een ritje van 450 kilometer. Verder hou ik me ook bezig met muziek. (grijnst) Ik kocht een dj-set en experimenteer wat met het mixen van housemuziek. Soms spreek ik ook eens af met ploegmaat Stefan Thesker, die zes of zeven jaar bij FC Twente speelde en Nederlands spreekt." Hilsbach maakt deel uit van de stad Sinsheim. De kleine gemeente is een vlekje op de landkaart van Duitsland, in een heuvelachtig landschap binnen de cirkel Mannheim-Frankfurt-Stuttgart geprangd, in de Duitse deelstaat Baden-Württemberg. Verwacht ook niet al te veel van het dorpje Hoffenheim, ook onderdeel van Sinsheim. Na nog geen vijfhonderd meter ben je de Hauptstrasse, de enige grote weg, al door. De grootste bezienswaardigheid is het huis van Heribert Breuning, die na de promotie op het einde van het seizoen 2007/08 een weddenschap verloor en daardoor verplicht werd zijn voorgevel volledig in de blauw-witte clubkleuren te schilderen. Boven zijn garagepoortdeur liet de fan het logo van TSG 1899 Hoffenheim aanbrengen, vanuit het badkamerraam steekt nog altijd een vlag van de club. "Ik had ook gedacht dat Hoffenheim iets groter ging zijn", weet Casteels. "Het stelt weinig voor, maar de Rhein-Neckar-Arena ligt strategisch goed aan de afrit van de snelweg. Het blijft ongelofelijk dat we zo veel fans hebben die komen kijken, want het dorp telt slechts 3500 inwoners. In ons nieuwe stadion, dat sinds januari 2009 wordt gebruikt, kan meer dan dertigduizend man. Meestal spelen we voor een vol huis." Wie Hoffenheim binnenrijdt, stoot meteen op symbolen van de plaatselijke club. De jeugdacademie is iets lager gelegen, ingesloten tussen een woonzone van veelkleurige middeleeuwse gebouwen. De dorpskern even verder wordt omringd door nauwe straatjes rond de twee kerken. Een bejaarde vrouw klampt Casteels aan en wijst naar een venster, dat versierd wordt met allerlei merchandisingproducten. Daartussen een foto van zijn voorganger Tom Starke, dé publiekslieveling die afgelopen zomer koos voor een stek als doublure voor Manuel Neuer bij Bayern München. "Wij zijn overtuigd dat je het even ver kan schoppen als hij", bezweert ze onze jonge landgenoot. Casteels knikt. Onze blik gaat naar boven, we ontwaren de lichtmasten van het Dietmarr-Hopp-Stadion iets verderop. "Daar speelde ik vorig seizoen al mijn thuiswedstrijden met de U23. Het wordt alleen nog gebruikt door hen en het damesteam", oppert Casteels. "Een gezellig onderkomen met zesduizend zitjes en een belangrijke plaats in de clubgeschiedenis." Daarmee verwijst Casteels ongetwijfeld naar het sprookje van Hoffenheim, dat plaatsvond in het seizoen 2008/09. Toen werd de promovendus immers in zijn debuutjaar op het hoogste niveau met complexloos voetbal onder succescoach Ralf Rangnick herfstkampioen, om na een desastreus verlopen terugronde uiteindelijk op een zevende plaats te eindigen. De afgelopen drie jaar behield Hoffenheim zijn stek in de Bundesliga door telkens als elfde de eindmeet te halen, voor een gemiddelde van 29.195 toeschouwers. De dorpsclub bulkt van ambitie, ook al lijkt een neerwaartse spiraal te zijn ingezet met vier trainers en evenveel managers sinds 2010. Het lijkt er sterk op dat de toverdrank op is. Toch wordt de persdienst nog altijd bevolkt door vijf fulltimemedewerkers, werd op 18 september met Andreas Müller (ex-Schalke 04) een nieuwe sportief manager aangesteld en loopt het budget op tot 33 miljoen euro, het negende van alle achttien Bungesligaclubs. "We moeten nu even op de resetknop duwen", verkondigde Müller in Kicker na afloop van de heenronde. Wanneer Casteels met ons richting het Dietmar-Hopp-Sportpark in Zuzenhausen rijdt, krijgen we meteen zicht op het hyperprofessionele kader waarbinnen de beloftevolle keeper kan en mag werken. Een pronkstuk, dat maar liefst 60 miljoen euro kostte en volledig werd betaald door weldoener Dietmar Hopp. Het bestaande kasteel en de bijhorende paardenstallingen bleven behouden, een modern administratief gebouw werd naast de tennisvelden iets verderop neergepoot. De A-kern, bevolkt door maar liefst 34 spelers met een gemiddelde leeftijd van bijna 24 jaar, beschikt er over een perfect onderhouden, verwarmd veld. Net voor de ochtendtraining zijn drie onderhoudsmannen nog bezig met het dempen van minimale putjes. Revaliderende spelers kunnen gebruikmaken van twee zwembaden - waarvan de bodem verhoogd kan worden - en er is een indrukwekkende fitnessruimte geïnstalleerd. En buiten kan de fysiektrainer de snelheid van de voetballers testen op een speciaal aangelegde looppiste. Echt niets wordt aan het toeval overgelaten. Exact zeven fans volgen, op een afgesloten en met videocamera's bewaakt stuk tribune, de training. Onder hen ook een journalist en fotograaf van Bild-Zeitung, op zoek naar sensatie aangezien de club sportief moeilijke tijden beleeft en na zeventien speeldagen met zijn derde laatste plaats veroordeeld lijkt tot een degradatiestrijd. De sfeer is dan ook gespannen wanneer eenmalig international Tobias Weis, na een periode van terugzetting bij de amateurs opnieuw in genade aangenomen door interim-trainer Frank Kramer, enkele netelige vragen krijgt voorgeschoteld. Een supporter roept Casteels bij zich na een oefensessie van bijna anderhalf uur: hij schenkt onze landgenoot een Playmobilversie van een doelman. Ondanks de turbulente tijden - Hoffenheim vergaarde nog maar 12 punten en slikte al 41 tegendoelpunten, terwijl de doelstelling top zes was - overheerst toch tevredenheid bij Casteels. "Dit was gewoon de juiste keuze, het avontuur bevalt me", oppert hij. "Het was onverwacht dat ik een kans kreeg tegen Hannover, maar ik was er klaar voor. Ik verzamelde al bonuspunten en heb de indruk dat er tevredenheid bestaat over mijn inbreng. Ze hebben veel vertrouwen in mij. Toen ik in juli vorig jaar tekende voor vier jaar, was het de bedoeling om elk jaar een plaatsje op te schuiven in de hiërarchie. Het gaf me een goed gevoel dat zowel Markus Babbel als Frank Kramer me al halfweg mijn tweede seizoen als titularis zag. Hopelijk kan ik ook onze nieuwe coach Marco Kurz na de winterstop snel overtuigen van mijn capaciteiten. Op dit moment sta ik zeker op gelijke hoogte van Tim Wiese. Alleen zullen we onze defensieve stabiliteit nog wat moeten opkrikken. We slikten te veel tegendoelpunten door te gemakkelijk balverlies en standaardsituaties. Op vrije trappen en hoekschoppen is er wel altijd iemand die zijn mannetje laat lopen. Ik ga ervan uit dat er tijdens de winterstop nog een controlerende middenvelder en een centrale verdediger worden aangeworven." Zijn ontdekkingstocht in de Bundesliga wil Casteels nog een tijdje verder zetten, ondanks het feit dat zijn naam in de Vlaamse media onlangs werd gekoppeld aan Club Brugge. "Dat was plezant om te horen en te lezen, maar deze competitie blijkt de ideale stap om door te groeien tot een basisspeler. Ik moet hier nog veel completer worden, haal misschien tot nog toe zeven op tien. Ondanks de vele tegendoelpunten de laatste vier duels zaten er nooit blunders tussen. Dat betekent dat mijn focus goed zit, dat ik me niet laat afleiden door de mindere prestaties van het team of me opjaag in fouten van anderen. Bij Genk werkten we vooral op techniek en onze positie bij hoge flankballen, in Hoffenheim gaat meer tijd uit naar het korte werk, de reactiesnelheid en stevige reflexen. Sowieso behoort de Duitse competitie tot de sterkste in Europa, hetgeen gepaard gaat met een grotere beleving, een hogere snelheid van uitvoering en meer media-aandacht. Ik ben echt een gelukkig persoon, want het aanzien voor mij stijgt. Het was echt tof om te zien dat Filip De Wilde, mijn coach bij de nationale beloften, meer dan vijfhonderd kilometer aflegde om me te scouten bij de wedstrijd in Stuttgart. (lacht) We zijn beiden perfectionisten en heel zelfkritisch. En dat moet, want op het hoogste niveau maken de details het verschil." DOOR FRÉDÉRIC VANHEULE - BEELDEN: IMAGEGLOBE"Ondanks de vele tegendoelpunten de laatste vier duels zaten er nooit blunders tussen."