Het was 22 maart 2015, een zondagavond in het Koning Boudewijnstadion, toen Lior Refaelov zich voor 45.000 supporters met een droge volley naar de onsterfelijkheid (in Brugge) trapte: Club Brugge-Anderlecht 2-1. Blauw-zwart pakte die avond zijn 11e beker van België, de voorlopige apotheose van een boerenseizoen. Vier dagen ervoor had Club zich in de heksenketel van Istanbul voor de kwartfinale van de Europa League geplaatst, sinds november stond het aan de leiding van de Jupiler Pro League en nu vierde het zijn eerste prijs in acht jaar.
...

Het was 22 maart 2015, een zondagavond in het Koning Boudewijnstadion, toen Lior Refaelov zich voor 45.000 supporters met een droge volley naar de onsterfelijkheid (in Brugge) trapte: Club Brugge-Anderlecht 2-1. Blauw-zwart pakte die avond zijn 11e beker van België, de voorlopige apotheose van een boerenseizoen. Vier dagen ervoor had Club zich in de heksenketel van Istanbul voor de kwartfinale van de Europa League geplaatst, sinds november stond het aan de leiding van de Jupiler Pro League en nu vierde het zijn eerste prijs in acht jaar. Brugge danste op het ritme van het voetbal en zou, zo schreeuwde Michel Preud'homme op het podium op 't Zand, zijn eerste titel sinds 2005 pakken. Tevergeefs. Zij die het verschil moesten maken - José Izquierdo, Víctor Vázquez, Refaelov - waren moe. Uitgeblust. Maar de toen 29-jarige Israëliër mocht tevreden zijn: 48 matchen gespeeld, 19 goals en 20 assists. In Europa kenden ze hem ook: 12 matchen, 7 goals en 4 assists. Een topjaar waarin hij alle persoonlijke records had verpulverd. Gelukkig, zo redeneerden ze bij Club, hadden ze in juli 2014 zijn contract opengebroken tot 2017. Het jaar erna, in mei 2016, een paar dagen nadat blauw-zwart dan toch zijn 14e titel pakte en de flankspeler tweede werd in het Gala van de Profvoetballer van het Jaar, mocht hij opnieuw aanschuiven bij Vincent Mannaert: nieuw contract tot 2019. 'Rafa is op en naast het veld een belangrijke speler voor ons. We zijn blij om hem langer aan ons te kunnen binden. Hij vat eind juni zijn zesde seizoen aan bij ons en mag dus een echte Clubman genoemd worden.' Naast het veld belangrijk, dat kan, maar ook eróp? Even de statistieken bekijken. In het kampioenenseizoen 2015/16 speelde hij in de reguliere competitie 11 matchen, waarin hij 5 keer scoorde en 3 assists gaf. In de beslissende play-offs was zijn aandeel mogelijk nog beperkter: 4 matchen, goed voor 1 goal en 1 assist. Dit seizoen, na een operatie, zijn de cijfers nog schraler: 18 competitiematchen, 2 goals en 2 assists. De balans na die memorabele avond in het Koning Boudewijnstadion, inmiddels meer dan twee jaar geleden: 13 goals en 8 assists in 53 wedstrijden. Maar er zijn verzachtende omstandigheden. Op 24 juli 2015, toen de Israëliër in Sint-Truiden een kwartier voor tijd Boli Bolingoli kwam vervangen, liep hij na een contact een breuk in twee voetwortelbeentjes op. 'Zonder onvoorziene omstandigheden kan Refaelov halfweg oktober weer wedstrijdfit zijn', lichtte Clubdokter Lode Dalewyn op de website toe. Hij zou uiteindelijk pas op 3 december zijn eerste speelminuten pakken. Dat de dokter op de website met een update kwam, had een reden. De ziekenboeg zat overvol, op verschillende Clubforums vroegen de fans zich af hoe het kwam dat Club met zó veel blessures had af te rekenen. Felipe Gedoz (operatie in mei aan de overbelaste lies), Thomas Meunier (knieblessure, opgelopen bij de Rode Duivels), Björn Engels (botoedeem), Refaelov (voetwortelbeentjes), Bernie Ibini (kuitbeenbreuk, na een tackle op training), Sander Coopman (lateraal letsel aan de knie, opgelopen tijdens de oefenstage), Stefano Denswil (scheur in de mediale band van de knie tijdens de wedstrijd in Charleroi), José Izquierdo (overbelaste lies), Víctor Vázquez (slapende voet door geblokkeerde zenuw in de rug), Oscar Duarte (overbelaste achillespees). De ziekenboeg zat overvol. Michel Preud'homme zou te zwaar trainen, werd gefluisterd, wat vooral het aantal overbelastingsletsels zou verklaren. Dat gaat slechts gedeeltelijk op. Over de liesproblemen van Gedoz zei de medische staf toen: 'Het ritme van trainingen en de grote opeenvolging van wedstrijden zijn de oorzaak. Hij maakte dit in Zuid-Amerika nooit eerder mee. José Izquierdo heeft dezelfde liesklachten zoals Gedoz op het einde van afgelopen seizoen. De Colombiaan arriveerde een jaar geleden (eind augustus 2014, nvdr) bij Club. Het was zijn eerste volledige voorbereiding. Dergelijke intensiteit maakte Joske in zijn land nooit mee.' Belangrijke nuance: de trainingen van Preud'homme zijn misschien te zwaar voor jongens met een fragiel gestel en/of voor spelers die in het verleden niet als atleten werden opgeleid. Want, het waren steeds dezelfde namen - Gedoz, Vázquez, Izquierdo, Refaelov... - die terugkeerden. Aan de andere kant van het spectrum staat Timmy Simons, ruim 36 jaar toen Preud'homme in september 2013 in Brugge neerstreek, en alleen vorig seizoen een tiental dagen met een lichte verrekking aan de kant. 'Lior heeft een goeie relatie met Michel Preud'homme', zegt zijn makelaar Dudu Dahan. 'Als iets niet gaat, kan hij dat aangeven bij de trainer. Het is ook niet dat er te hard getraind wordt of zo. Spelers moeten goed naar hun lichaam luisteren, rust nemen en gezond leven. Het is wel zo dat er algemeen in het voetbal veel te veel blessures zijn. In elke sport heb je letsels, maar in het voetbal wel heel veel. Tijd voor de wetenschap om daar wat tegen te doen. De trainingsduur verminderen is geen oplossing. In Duitsland trainen ze nog veel meer en veel langer dan in België.' Terug naar Refaelov, die op 26 april zijn 31e verjaardag zal vieren. Op de openingsspeeldag stond de rechterflankspeler in Mechelen in de basis, de week erna werd hij voor de verplaatsing naar de Versluys Arena 'uit voorzorg' aan de kant gehouden. Vocht in de quadriceps, maar veertien dagen (20 augustus) erna - na twee wedstrijden, waarin de Israëliër tegen Lokeren met een strafschop de wedstrijd besliste - flitste een bericht op de Clubwebsite: Lior Refaelov ondergaat maandag een operatie aan de pubis. De Israëlische aanvaller zal hierdoor 8 tot 10 weken out zijn.'Lior kan momenteel niet altijd pijnvrij spelen. We hebben ervaring met deze blessure en andere spelers uit de kern konden via een individueel programma volledig herstellen zonder operatie. Lior volgde hetzelfde programma, helaas niet met hetzelfde effect', legde dokter Dalewyn uit. 'Het was een optie om hem te laten doorspelen, zoals hij de voorbije vier wedstrijden ook deed, maar we opteren voor een operatie om Lior volledig pijnvrij op z'n beste niveau te krijgen en te houden.' De '8 tot 10 weken' werden er uiteindelijk 13 - dat kan -, op 25 november maakte hij zijn rentree. KV Mechelen werd met 6-1 verpletterd. 'Ik kon hem in goede omstandigheden twintig minuten laten spelen. Langer mocht niet van de technische staf', klonk het achteraf bij Preud'homme, die ook de volgende weken zuinig met speelminuten zou strooien. Tegen KV Kortrijk stond hij voor het eerst opnieuw in de basis, hij bedankte met een goal. De week erna, in Eupen, zette hij Ruud Vormer met een assist op weg naar een doelpunt. Maar, zo werd ook na de winterstop duidelijk, hij bleef krampachtig zoeken naar zijn beste vorm. Of, zoals Trond Sollied een voetballer die met zichzelf worstelt ooit omschreef: 'The ball was not his friend.' De natuurlijke flair was verdwenen, keer op keer liep de Israëliër zich vast in onmogelijke dribbels. Het volk morde en in de media werd hij aan zijn ex-club Maccabi Haifa gelinkt. 'Een terugkeer naar Israël is niet aan de orde', weerlegt Dahan. 'Elk jaar is het dezelfde shit. De ene dag ben je de koning en als je twee weken later niet meer scoort, spreken ze over een transfer. Twee jaar geleden hebben we alle mogelijke opties naast mekaar gelegd. Lior besloot toen om zijn contract in Brugge te verlengen. Hij is perfect gelukkig in België en wil hier blijven. Ze zitten in Engeland nu ook niet meer op een 31-jarige speler te wachten.' In Spanje redde hij met een doelpunt de eer van Israël (4-1) en zag Dahan 'weer de grote Refaelov', maar in de Ghelamco Arena haalde hij de wedstrijdselectie niet. Die vervloekte adductoren, waarmee hij ook de tweede wedstrijd in play-off 1 moest missen. 'Afwachten. Hij trainde nog niet met de groep', klonk het de dag voor de match tegen Charleroi bij de T1. Dahan maakt zich geen zorgen. 'Ik heb dit jaar verschillende matchen bijgewoond en was ook teleurgesteld over zijn niveau, maar zijn tijd komt nog. Lior zal nog heel sterke play-offs spelen. Hij is een man van de grote momenten. Play-offs, bekers, grote wedstrijden. Wanneer speelt Club tegen Anderlecht? (zondag 23 april, nvdr) Dan zal hij er wel staan, geloof me.' Toch nog maar even naar de stats van matchen tegen de vijf andere clubs in play-off 1 kijken. En, jawel. Tegen paars-wit tekende hij in 14 wedstrijden voor 2 goals en 3 assists, tegen AA Gent kan hij - in een match minder - dezelfde cijfers voorleggen. De Gantoise, de club die op speeldag 10 naar het Jan Breydelstadion afzakt. Maar zal het kalf na een valse start in play-off 1 dan nog niet verdronken zijn? DOOR PETER T'KINT EN CHRIS TETAERT - FOTO BELGAIMAGESinds zijn magistrale volley in de bekerfinale tegen Anderlecht, meer dan twee jaar geleden, maakte Lior Refaelov amper 13 doelpunten.